Credits: NASA/JPL-Caltech and NSF/AUI/GBO

Si pensava che l’oggetto vicino alla Terra presentasse un leggero rischio di impatto con la Terra nell’anno 2068, ma ora le osservazioni radar lo hanno escluso.

Dopo la sua scoperta nel 2004, l’asteroide 99942 Apophis era stato identificato come uno degli asteroidi più pericolosi che potevano impattare la Terra. Ma quella valutazione di impatto è cambiata quando gli astronomi hanno seguito Apophis e la sua orbita è stata meglio determinata.

Ora, i risultati di una nuova campagna di osservazione radar combinata con una precisa analisi dell’orbita hanno aiutato gli astronomi a concludere che non c’è alcun rischio che Apophis impatti il nostro pianeta per almeno un secolo.

Stimato essere circa 1.100 piedi (340 metri) di diametro, Apophis aveva rapidamente guadagnato notorietà come un asteroide che avrebbe potuto rappresentare una seria minaccia per la Terra quando gli astronomi avevano previsto che sarebbe venuto scomodamente vicino al nostro pianeta nel 2029. Grazie a ulteriori osservazioni dell’oggetto near-Earth (NEO), il rischio di un impatto nel 2029 era stato successivamente escluso, così come il potenziale rischio di impatto posto da un altro avvicinamento nel 2036. Fino a questo mese, tuttavia, rimaneva ancora una piccola possibilità di impatto nel 2068.

Quando Apophis ha fatto un lontano flyby della Terra intorno al 5 marzo, gli astronomi hanno colto l’opportunità di utilizzare potenti osservazioni radar per affinare la stima della sua orbita intorno al Sole con estrema precisione, permettendo loro di escludere con sicurezza qualsiasi rischio di impatto nel 2068 e molto tempo dopo.

Credits: NASA/JPL-Caltech

Un impatto nel 2068 non è più una possibilità e i nostri calcoli non mostrano alcun rischio di impatto per almeno i prossimi 100 anni“, ha detto Davide Farnocchia del Center for Near-Earth Object Studies (CNEOS) della NASA, che è gestito dal Jet Propulsion Laboratory della NASA nella California meridionale. “Con il supporto di recenti osservazioni ottiche e ulteriori osservazioni radar, l’incertezza dell’orbita di Apophis è diminuita da centinaia di chilometri a solo una manciata di chilometri per il 2029. Questa conoscenza notevolmente migliorata della sua posizione nel 2029 fornisce una maggiore certezza del suo movimento futuro, quindi possiamo ora rimuovere Apophis dalla lista dei rischi“.