Credit Image: Lauro et al., (2020)

In un commento pubblicato il 15 marzo su Nature Astronomy, la dottoressa Nathalie Cabrol, direttrice del Carl Sagan Center for Research presso il SETI Institute, sfida le ipotesi sulla possibilità di vita moderna su Marte sostenute da molti nella comunità scientifica.

Mentre il rover Perseverance si imbarca in un viaggio per cercare segni di vita antica nel cratere Jezero, vecchio di 3,7 miliardi di anni, Cabrol teorizza che non solo la vita potrebbe essere ancora presente su Marte oggi, ma potrebbe anche essere molto più diffusa e accessibile di quanto creduto in precedenza. Le sue conclusioni si basano su anni di esplorazione dei primi analoghi di Marte in ambienti estremi nell’altipiano cileno e nelle Ande, finanziati dal NASA Astrobiology Institute. È essenziale, sostiene, che consideriamo l’abitabilità microbica su Marte attraverso la lente di un continuum ambientale di 4 miliardi di anni, piuttosto che attraverso istantanee ambientali congelate come tendiamo a fare. È anche fondamentale ricordare che, per tutti gli standard terrestri, Marte è diventato un ambiente estremo molto presto.

In ambienti estremi, mentre l’acqua è una condizione essenziale, è ben lontana dall’essere sufficiente. Ciò che conta di più, dice Cabrol, è come i fattori ambientali estremi come un’atmosfera sottile, radiazioni UV, salinità, aridità, fluttuazioni di temperatura e molti altri interagiscono tra loro, non solo l’acqua. “Si può camminare sullo stesso paesaggio per chilometri e non trovare nulla. Poi, forse perché la pendenza cambia di una frazione di grado, la consistenza o la mineralogia del terreno è diversa perché c’è più protezione dagli UV, tutto ad un tratto, la vita è qui. Quello che conta nei mondi estremi per trovare la vita è capire i modelli risultanti da queste interazioni“. Seguire l’acqua va bene. Seguire i modelli è meglio.

Questa interazione sblocca la distribuzione e l’abbondanza della vita in quei paesaggi. Questo non la rende necessariamente più facile da trovare, dato che gli ultimi rifugi per i microbi in ambienti estremi possono essere su micro e nanoscala all’interno delle crepe dei cristalli. D’altra parte, le osservazioni fatte in analoghi terrestri suggeriscono che queste interazioni espandono considerevolmente il territorio potenziale per la vita moderna su Marte e potrebbero portarla più vicina alla superficie di quanto a lungo teorizzato.

Se Marte ospita ancora vita oggi, cosa che Cabrol pensa, per trovarla dobbiamo adottare l’approccio di Marte come una biosfera. Come tale, la distribuzione e l’abbondanza del suo habitat microbico sono strettamente collegate non solo a dove la vita potrebbe teoricamente sopravvivere oggi, ma anche dove è stata in grado di disperdersi e adattarsi nel corso dell’intera storia del pianeta, e le chiavi di questa dispersione si trovano nei primi tempi geologici. Prima della transizione Noachian/Hesperian, 3,7-3,5 miliardi di anni fa, fiumi, oceani, vento, tempeste di polvere l’avrebbero portata ovunque sul pianeta. “È importante che i meccanismi di dispersione esistano ancora oggi, e collegano l’interno profondo al sottosuolo“, dice Cabrol.

Ma una biosfera non può funzionare senza un motore. Cabrol propone che il motore per sostenere la vita moderna su Marte esiste ancora, che ha più di 4 miliardi di anni ed è migrato fuori dalla vista oggi, sottoterra.

Se questo è corretto, queste osservazioni potrebbero modificare la nostra definizione di ciò che chiamiamo “Regioni speciali” per includere l’interazione di fattori ambientali estremi come elemento critico, uno che potenzialmente espande la loro distribuzione in modi sostanziali e potrebbe farci ripensare il modo di approcciarle. Il problema, qui, dice Cabrol, è che non abbiamo ancora i dati ambientali globali su scala e risoluzione che contano per capire la moderna abitabilità microbica su Marte. Poiché l’esplorazione umana ci dà una scadenza per recuperare campioni incontaminati, Cabrol suggerisce delle opzioni per quanto riguarda la ricerca della vita esistente, compreso il tipo di missioni che potrebbero soddisfare gli obiettivi critici per l’astrobiologia, l’esplorazione umana e la protezione planetaria.

Il lavoro qui riportato è stato supportato dall’Istituto di Astrobiologia della NASA tramite la sovvenzione n. NNA15BB01A

Citazioni e Approfondimenti