Credit: NASA's Goddard Space Flight Center/Chris Smith (USRA)

Un team internazionale di ricercatori – guidato da Brian P. Powell della Goddard Space Flight Center della NASA e Veselin P. Kostov del SETI Institute – ha identificato un sistema unico composto da sei stelle. Precisamente trattasi di tre sistemi binari che formano un sistema legato gravitazionalmente e ogni coppia da vita ad eclissi. Il sistema stellare, noto come TYC 7037-89-1, è stato scoperto nei dati del Transiting Exoplanet Survey Satellite (TESS) con una rete neurale progettata per rilevare le stelle binarie in eclissi. Questo sistema stellare complesso appena scoperto si trova nella costellazione di Eridanus, ~1.900 anni luce di distanza dalla Terra.

I sistemi multipli eclissanti come TYC 7037-89-1 permettono misure simultanee e precise sulle dimensioni stellari, le temperature e potenzialmente le masse di coppie di stelle che condividono una storia comune“, ha detto Veselin Kostov, ricercatore del SETI Institute. “A sua volta, questo fornisce una migliore comprensione della formazione ed evoluzione delle stelle in ambienti dinamicamente ricchi“.

Credit: NASA’s Goddard Space Flight Center

Il sistema ha tre binarie (chiamate A, B e C) con periodi orbitali che vanno da 1 a 8 giorni, e disposte in un ordine gerarchico“, ha detto Saul Rappaport, Dipartimento di Fisica del MIT. “Il binario A orbita intorno al binario C con un periodo di diversi anni, mentre il binario B orbita intorno al sistema quadruplo A-C con un periodo di diverse migliaia di anni. L’asepetto sorprendente è che tutte e tre le binarie hanno i loro piani orbitali sufficientemente allineati con la nostra linea di vista in modo tale da poter vedere le loro eclissi. Questo, nonostante le enormi separazioni tra le tre binarie“.

L’intelligenza artificiale e l’apprendimento automatico continuano a dimostrare il loro potenziale producendo scoperte allettanti le grandi quantità di dati raccolti da missioni tra cui TESS e il suo predecessore, Kepler. Mentre tali scoperte hanno ancora bisogno di essere confermate attraverso l’analisi umana e talvolta le osservazioni di follow-up, la velocità con cui nuove scoperte possono essere scoperte sta aumentando esponenzialmente.

Mentre la missione primaria di TESS è quella di cercare esopianeti usando il metodo del transito, il team ha applicato questo stesso metodo per rilevare le stelle in eclissi. Il metodo del transito è il modo più comune per trovare gli esopianeti. Gli scienziati lo fanno misurando la luminosità di una stella nel tempo. Quando un pianeta passa tra la stella e lo strumento di osservazione, la stella si oscura a intervalli fissi, indicando la presenza di un esopianeta. Per differenziare l’oscuramento causato da un esopianeta da quello causato da una stella binaria, gli scienziati possono usare la profondità dell’evento misurato e le dimensioni della stella ospite per calcolare le dimensioni dell’oggetto in transito. Se quell’oggetto è più grande di circa 2 raggi di Giove è molto probabilmente una seconda stella.

Sapevamo già di alcuni altri sistemi a sei stelle, in particolare di Castor nella costellazione dei Gemelli. Ma questa è la prima volta in cui ciascuno dei sistemi binari costituenti è esso stesso un sistema binario ad eclissi. Ulteriori studi di sistemi come TYC 7037-89-1 possono fornire indizi sulla formazione delle stelle. Non sappiamo ancora come si formino sistemi stellari così complessi, ma finora TESS e AI hanno identificato più di 100 sistemi candidati che, una volta confermati, avranno molto da insegnarci. Un potenziale scenario di formazione è che una giovane stella binaria ha catturato una terza stella, dopo di che ognuno dei tre corpi si è frammentato in due.

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