Credits: NASA/JPL-Caltech

22 giorni all’arrivo nel cratere Jezero!!!

La missione Mars2020 della NASA è a soli 22 giorni dall’atterraggio di Perseverance sulla superficie di Marte. Il veicolo spaziale ha circa 25,6 milioni di miglia (41,2 milioni di chilometri) rimanenti nel suo viaggio di 292,5 milioni di miglia (470,8 milioni di chilometri) e sta attualmente riducendo quella distanza a 1,6 miglia al secondo (2,5 chilometri al secondo). Una volta in cima all’atmosfera del Pianeta Rosso, ci aspettano sette minuti di discesa ricchi d’azione – con temperature equivalenti a quella della superficie del Sole, un gonfiaggio supersonico del paracadute e il primo atterraggio autonomo guidato su Marte.

Solo allora il rover – il più grande, più pesante, più pulito e più sofisticato geologo robotico a sei ruote mai lanciato nello spazio – potrà cercare nel cratere Jezero segni di vita antica e raccogliere campioni che saranno poi riportati sulla Terra.

La NASA sta esplorando Marte da quando Mariner 4 ha effettuato un flyby nel luglio del 1965, con altri due flyby, sette orbiter di successo e otto lander da allora“, ha detto Thomas Zurbuchen, amministratore associato per il Science Mission Directorate della NASA presso la sede dell’agenzia a Washington. “Perseverance, che è stato costruito dalla conoscenza collettiva raccolta da tali pionieri, ha l’opportunità non solo di espandere la nostra conoscenza del Pianeta Rosso, ma di indagare su una delle domande più importanti ed eccitanti dell’umanità sull’origine della vita sia sulla Terra che su altri pianeti“.

Il cratere Jezero è il luogo perfetto per cercare segni di antica vita microbica. Miliardi di anni fa, l’ormai arido bacino di 28 miglia (45 chilometri) di larghezza ospitava un delta di un fiume in formazione attiva e un lago pieno d’acqua. La roccia e la regolite (roccia rotta e polvere) che il Sample Caching System di Perseverance raccoglierà da Jezero potrebbe aiutare a rispondere a domande fondamentali sull’esistenza della vita oltre la Terra. Due future missioni attualmente in fase di pianificazione da parte della NASA, in collaborazione con l’ESA (Agenzia Spaziale Europea), lavoreranno insieme per riportare i campioni sulla Terra, dove saranno sottoposti ad analisi approfondite da scienziati di tutto il mondo utilizzando attrezzature troppo grandi e complesse da inviare sul Pianeta Rosso.

I sofisticati strumenti scientifici di Perseverance non solo aiuteranno nella caccia alla vita microbica fossile, ma amplieranno anche la nostra conoscenza della geologia marziana e del suo passato, presente e futuro“, ha detto Ken Farley, scienziato del progetto Mars2020, della Caltech di Pasadena, California. “Il nostro team scientifico è stato impegnato a pianificare il modo migliore per lavorare con quello che prevediamo sarà un fiume di dati all’avanguardia. Questo è quel tipo di ‘problema’ che non vediamo l’ora di affrontare“.

Credits: NASA/JPL-Caltech

Testare la tecnologia del futuro

Mentre la maggior parte dei sette strumenti scientifici di Perseverance sono orientati a saperne di più sulla geologia e l’astrobiologia del pianeta, la missione porta anche tecnologie più specifiche sulla futura esplorazione di Marte. MOXIE (Mars Oxygen In-Situ Resource Utilization Experiment), un dispositivo delle dimensioni di una batteria per auto nel telaio del rover, è progettato per dimostrare che convertire l’anidride carbonica marziana in ossigeno è possibile. Applicazioni future di questa tecnologia potrebbero produrre le grandi quantità di ossigeno che sarebbero necessarie come componente del carburante per razzi su cui gli astronauti farebbero affidamento per tornare sulla Terra e, naturalmente, l’ossigeno potrebbe essere usato anche e soprattutto per respirare.

Il sistema Terrain-Relative Navigation aiuterà il rover ad evitare i pericoli. La suite di sensori MEDLI2 (Mars Entry, Descent, and Landing Instrumentation 2) raccoglie dati durante il viaggio attraverso l’atmosfera marziana. Insieme i sistemi aiuteranno gli ingegneri a progettare future missioni umane che possono atterrare in modo più sicuro e con carichi utili più grandi su altri mondi.

Un’altra dimostrazione tecnologica, l’Ingenuity Mars Helicopter, è attaccato alla pancia del rover. Tra i 30 e i 90 giorni della missione del rover, Ingenuity sarà schierato per tentare il primo test sperimentale di volo su un altro pianeta. Se questo volo iniziale avrà successo, Ingenuity volerà fino a quattro volte in più. I dati acquisiti durante questi test aiuteranno la prossima generazione di elicotteri marziani a fornire una dimensione aerea all’esplorazione di Marte.

Prepararsi per il Pianeta Rosso

Come le persone di tutto il mondo, i membri del team di Mars2020 hanno dovuto apportare modifiche significative al loro approccio al lavoro durante la pandemia di COVID-19. Mentre la maggior parte dei membri del team hanno svolto il loro lavoro tramite telelavoro, alcuni compiti hanno richiesto una presenza di persona al Jet Propulsion Laboratory della NASA, che ha costruito il rover per l’agenzia e sta gestendo la missione. Così è accaduto la scorsa settimana quando il team che sarà in console al JPL durante l’atterraggio ha affrontato una simulazione completa di tre giorni, adattata al COVID, del prossimo atterraggio su Marte del 18 febbraio.

Non lasciate che qualcuno vi dica il contrario: atterrare su Marte è difficile“, ha detto John McNamee, project manager della missione del rover Mars 2020 Perseverance al JPL. “Ma le donne e gli uomini di questo team sono i migliori al mondo in quello che fanno. Quando il nostro veicolo spaziale colpirà la parte superiore dell’atmosfera di Marte a circa tre miglia e mezzo al secondo, saremo pronti“.

Rimane meno di un mese di buio e spietato spazio interplanetario prima dell’atterraggio. La NASA Television e il sito web dell’agenzia trasmetteranno la copertura in diretta dell’evento dal JPL a partire dalle 11:15 PST (2:15 p.m. EST – ore 8:15 in Italia).

Credits: NASA/JPL-Caltech

Maggiori informazioni sulla missione

Un obiettivo chiave della missione di Perseveranza su Marte è l’astrobiologia, compresa la ricerca di segni di antica vita microbica. Il rover caratterizzerà la geologia del pianeta e il clima del passato, aprirà la strada all’esplorazione umana del Pianeta Rosso e sarà la prima missione a raccogliere le rocce e la regolite marziana.

Le missioni successive, attualmente al vaglio della NASA in collaborazione con l’ESA (Agenzia Spaziale Europea), invierebbero veicoli spaziali su Marte per raccogliere questi campioni dalla superficie e riportarli sulla Terra per analisi approfondite.

La missione Mars 2020 fa parte di un programma più ampio che include missioni sulla Luna come modo per preparare l’esplorazione umana del Pianeta Rosso. Incaricata di far tornare gli astronauti sulla Luna entro il 2024, la NASA stabilirà una presenza umana sostenuta sulla Luna e intorno ad essa entro il 2028 attraverso i piani di esplorazione lunare Artemis della NASA.

Il JPL, che è gestito per la NASA dal Caltech di Pasadena, California, ha costruito e gestisce le operazioni del rover Perseverance.

Per saperne di più su Perseverance: mars.nasa.gov/mars2020/nasa.gov/perseverance

Per maggiori informazioni sulle missioni su Marte della NASA, vai su: https://www.nasa.gov/mars