Credits: Citizen Science

Introduzione

Quando si sentono per la prima volta le parole “Difesa planetaria” si potrebbe pensare a un film di fantascienza con astronavi pronte a difendere la Terra dagli alieni e, forse, alcuni terrestri in tuta spaziale con pistole laser. Ma non è questo il caso. La difesa planetaria è un po’ più vicino alla Terra, per così dire. Implica la difesa della Terra, ma non coinvolge gli alieni o qualsiasi tipo di attacco.

Near Earthe Object

La difesa planetaria comporta il rilevamento, il monitoraggio, la comprensione e l’attenuazione degli oggetti near-Earth, noti anche come NEO. Sono piccoli oggetti nel nostro sistema solare come asteroidi e comete che si avvicinano alla Terra. Se un oggetto è classificato o meno come NEO dipende dalla sua orbita, dalle dimensioni e dalla composizione. Il primo NEO scoperto (e il secondo più grande NEO conosciuto oggi) è Eros. Si tratta di un asteroide con una lunghezza di circa 10,5 miglia (16,8 chilometri). Eros è stato anche il primo asteroide ad essere studiato dall’orbita, dalla sonda spaziale NEAR Shoemaker nel 1998.

Emisfero settentrionale di Eros. Credits: NASA / JPL / JHUAPL

Per i NEO che possono avere un impatto sulla Terra, la difesa planetaria consiste nel prevenire o mitigare il loro impatto. La prevenzione consiste nel deviare o interrompere l’orbita del NEO e la mitigazione consiste nell’adottare misure per proteggere le persone, come l’evacuazione, nei casi in cui non si possa evitare che un NEO colpisca la Terra.

I NEO ci colpiscono!

I NEO colpiscono la Terra; è un rischio reale. Nel 1908, una grande esplosione si è verificata vicino al fiume Podkamennaya Tunguska in Russia, che ha appiattito 830 miglia quadrate (2.150 chilometri quadrati) di foresta. L’esplosione è solitamente attribuita a un meteoroide esploso in aria, che non ha lasciato alcun cratere da impatto. È indicato come l’evento di Tunguska, il più grande evento di impatto sulla Terra nella storia mai registrato.

Un impatto più recente si è verificato nel 2013, dove un asteroide è esploso sopra Chelyabinsk, in Russia. L’asteroide era lungo circa 66 piedi (20 metri) e l’energia della sua esplosione era da 6 a 33 volte l’energia rilasciata dalla bomba atomica fatta esplodere su Hiroshima durante la seconda guerra mondiale. È noto come il terzo più grande evento di impatto nella storia.

Nel raro caso in cui un NEO colpisca la Terra, dobbiamo essere preparati per evitare che accada o per mitigare il suo impatto. Questo non significa che dovresti iniziare a preoccuparti e a spaventare tutti i tuoi amici – c’è una rete di organizzazioni e progetti che attualmente studiano i NEO e lavorano sugli sforzi di prevenzione.

Progetti per prevenire gli impatti

C’è un gran numero di progetti che lavorano sulla catalogazione dei NEO e hanno anche sistemi di allarme messi in atto in caso di potenziali impatti NEO.

Potresti aver sentito parlare di ATLAS, l’Asteroid Terrestrial-impact Last Alert System, che ha scoperto la cometa ATLAS (C/2019 Y4 ATLAS). ATLAS consiste in un’indagine astronomica robotica e da un sistema di allarme rapido per piccoli NEO, con due telescopi situati alle Hawaii. ATLAS è gestito dall’Istituto di Astronomia dell’Università delle Hawaii.

Il Catalina Sky Survey (CSS) è un altro progetto responsabile della scoperta e della catalogazione di comete e asteroidi, concentrandosi su asteroidi potenzialmente pericolosi e sui loro rischi di impatto. Il CSS sta anche lavorando per migliorare la distribuzione nota dei NEO nel nostro sistema solare. Si trova presso il Mount Lemmon Observatory nelle Catalina Mountains, vicino a Tucson, Arizona. Il CSS è condotto dal Dipartimento di Astronomia dell’Università dell’Arizona vicino a Tucson, Arizona.

Near-Earth Object WISE (NEOWISE) è un’estensione della missione del Wide-field Infrared Survey Explorer (WISE), un telescopio spaziale a infrarossi della NASA. WISE è stato lanciato nel 2009 e ha avuto diverse estensioni di missione, la prima delle quali nel 2010. L’obiettivo di NEOWISE era la ricerca di NEO, con particolare attenzione agli asteroidi che potrebbero entrare in collisione con la Terra. Il Jet Propulsion Laboratory della NASA insieme al California Institute of Technology gestisce le operazioni per NEOWISE a Pasadena, California.

Il filmato qui sotto mostra i progressi di NEOWISE in un periodo di 4 anni a partire dal 2013. Durante questo periodo, NEOWISE ha scansionato completamente il cielo quasi 8 volte e ha osservato 29.375 oggetti, compresi 788 NEO e 136 comete. In questo filmato, i NEO sono rappresentati da punti verdi, le comete sono rappresentate da quadrati gialli, tutti gli altri asteroidi sono rappresentati da punti grigi. I cerchi sono le orbite di Mercurio, Venere, Terra (in verde acqua) e Marte intorno al Sole (indicato come una stella). Noterai che la maggior parte dei punti grigi sono situati in una cintura, che è la cintura principale di asteroidi che si trova tra Marte e Giove.

Il grafico qui sotto mostra gli asteroidi near-Earth (NEA) che sono stati scoperti dal 1995 ad oggi, dalle principali indagini astronomiche.

Astronomi insieme con i citizen scientist

L’anno scorso, Franck Marchis, astronomo planetario del SETI Institute e direttore scientifico di Unistellar, ha partecipato alla sesta conferenza sulla difesa planetaria (PDC) a Washington, DC. La PDC è una conferenza che si svolge ogni due anni, portando esperti mondiali da tutti i campi per discutere gli sviluppi nella scoperta e caratterizzazione dei NEO, la prontezza internazionale e politica, la modellazione e i test di deviazione e interruzione dei NEO, la risposta ai disastri, la valutazione del rischio di impatto, l’educazione pubblica e la comunicazione, e altro ancora. Ha persino incluso uno scenario ipotetico e fittizio di un evento di impatto NEO che ha permesso ai partecipanti di capire le molte componenti che devono essere considerate e su cosa agire per una potenziale minaccia come questa.

Quando Franck ha partecipato al PDC, ha parlato della capacità dell’eVscope per la difesa planetaria, aggiungendo che la rete di eVscopes di Unistellar sarà la più grande rete di telescopi che può guardare il cielo per oggetti potenzialmente pericolosi in qualsiasi momento.

La rete Unistellar è composta da migliaia di telescopi identici insieme ai loro utenti… e continua a crescere ogni giorno! Ogni utente di eVscope può facilmente diventare un scientist citizen e contribuire al programma di difesa planetaria, grazie alla nostra partnership con il SETI Institute. Proprio da casa loro, gli utenti di eVscope possono raccogliere dati che gli astronomi professionisti utilizzano per perfezionare l’orbita degli oggetti potenzialmente pericolosi! Il potere di combinare i dati provenienti da più telescopi è interessante per gli astronomi professionisti perché più dati vengono raccolti, più accurati sono i loro modelli orbitali.

Per esempio, i NEA sono già stati rilevati da cittadini astronomi con i loro eVscopes! L’asteroide 1998OR2 si è avvicinato alla Terra il 29 aprile 2020, il che ci ha dato l’opportunità di osservarlo da Francia, California e Canada:

Il Minor Planet Center (MPC) dell’Unione Astronomica Internazionale (IAU) è l’organizzazione ufficiale incaricata di raccogliere e pubblicare i dati di osservazione dei NEO. L’MPC identifica e allerta anche sui nuovi NEO che hanno il rischio di impattare la Terra nelle poche settimane successive alla loro scoperta. Unistellar sta lavorando con l’MPC per utilizzare la sua rete di cittadini astronomi per osservare i candidati NEO, oggetti che potrebbero essere NEO ma che non sono stati ancora verificati. L’MPC ha già convalidato l’accuratezza dei dati di Unistellar, basandosi su una serie di osservazioni da tutto il mondo e su diversi asteroidi ben noti. Ora stiamo cercando un candidato NEO abbastanza luminoso da essere osservabile con l’eVscope. Da studi precedenti, stimiamo che un NEO volerà vicino al nostro pianeta almeno ogni mese.

Non ti resta che aspettare per partecipare alla scoperta di nuovi asteroidi e difendere il nostro pianeta!

Guarda il video del mio collega Dan Peluso sulla difesa planetaria:

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