Introduzione

Nel cielo del nord, a dicembre, c’è un bellissimo ammasso di stelle noto come le Pleiadi, o le “sette sorelle”. Guardate attentamente e probabilmente conterete sei stelle. Allora perché diciamo che ce ne sono sette?

Molte culture in tutto il mondo si riferiscono alle Pleiadi come “sette sorelle” e raccontano storie molto simili. Dopo aver studiato molto attentamente il moto delle stelle, crediamo che queste storie possano risalire a 100.000 anni fa, a un’epoca in cui la costellazione aveva un aspetto molto diverso.

Le sorelle e il cacciatore

Nella mitologia greca, le Pleiadi erano le sette figlie del titano Atlante (Atlas). Era costretto a reggere il cielo per l’eternità e quindi non era in grado di proteggere le sue figlie. Per salvare le sorelle dallo stupro del cacciatore Orione, Zeus le trasformò in stelle. Ma la storia dice che una sorella si innamorò di un mortale e si nascose ed è per questo che vediamo solo sei stelle.

Una storia simile si trova anche tra i gruppi aborigeni in tutta l’Australia. In molte culture aborigene australiane, le Pleiadi sono un gruppo di giovani ragazze e sono spesso associate a cerimonie e storie di donne sacre. Le Pleiadi sono anche importanti come elemento dei calendari aborigeni e dell’astronomia e per diversi gruppi il loro primo sorgere all’alba segna l’inizio dell’inverno.

Credits: by Ray Norris

Vicino alle Sette Sorelle nel cielo c’è la costellazione di Orione, che in Australia viene spesso chiamata “la pentola“. Nella mitologia greca Orione è un cacciatore. Questa costellazione è spesso un cacciatore anche nelle culture aborigene. La scrittrice e antropologa Daisy Bates ha riferito che la gente nell’Australia centrale considerava Orione come un “cacciatore di donne“, e in particolare delle Pleiadi. Molte storie aborigene dicono che i ragazzi, o l’uomo, in Orione stanno inseguendo le sette sorelle – e una delle sorelle è morta, o si sta nascondendo, o è troppo giovane, o è stata rapita, quindi anche in questo caso solo sei sono visibili.

La sorella perduta

Storie simili di “Pleiadi perdute” si trovano nelle culture europea, africana, asiatica, indonesiana, dei nativi americani e degli aborigeni australiani. Molte culture considerano l’ammasso come dotato di sette stelle, ma riconoscono che solo sei sono normalmente visibili, e quindi hanno una storia per spiegare perché la settima è invisibile.

Come mai le storie degli aborigeni australiani sono così simili a quelle greche? Gli antropologi pensavano che gli europei potessero aver portato la storia greca in Australia, dove è stata adattata dagli aborigeni per i loro scopi. Ma le storie aborigene sembrano essere molto, molto più antiche dei contatti europei. E ci sono stati pochi contatti tra la maggior parte delle culture aborigene australiane e il resto del mondo per almeno 50.000 anni. Allora perché condividono le stesse storie?

Io e Barnaby Norris suggeriamo una risposta in un articolo che sarà pubblicato da Springer all’inizio del prossimo anno in un libro intitolato Advancing Cultural Astronomy, un preprint disponibile qui.

Credits: by Ray Norris

Tutti gli esseri umani moderni discendono da persone che hanno vissuto in Africa prima di iniziare le loro lunghe migrazioni verso i lontani angoli del globo circa 100.000 anni fa. Queste storie delle sette sorelle potrebbero essere così antiche? Tutti gli esseri umani si sono portati dietro queste storie mentre viaggiavano verso l’Australia, l’Europa e l’Asia?

Stelle in movimento

Attente misurazioni con il telescopio spaziale Gaia e altre mostrano che le stelle delle Pleiadi si muovono lentamente nel cielo. Una stella, Pleione, è ora così vicina alla stella Atlante che ad occhio nudo sembrano una sola stella.

Ma se prendiamo quello che sappiamo sul movimento delle stelle e riavvolgiamo 100.000 anni, Pleione era più lontana da Atlante e sarebbe stata facilmente visibile a occhio nudo. Quindi 100.000 anni fa, la maggior parte delle persone avrebbe davvero visto sette stelle nell’ammasso.

Credits: by Ray Norris

Crediamo che questo movimento delle stelle possa aiutare a spiegare due enigmi: la somiglianza delle storie greche e aborigene su queste stelle e il fatto che molte culture chiamano l’ammasso “sette sorelle”, anche se oggi vediamo solo sei stelle.

È possibile che le storie delle Sette Sorelle e di Orione siano così antiche che i nostri antenati si raccontavano queste storie intorno ai falò in Africa, 100.000 anni fa? Potrebbe essere la storia più antica del mondo?