Saluti, cittadini della Terra!

Probabilmente avete sentito parlare della storia, pubblicata su The Guardian, un rispettabile giornale del Regno Unito, della potenziale scoperta di un segnale alieno proveniente dal sistema Proxima Centauri, la stella più vicina a noi.

In questo articolo, e in un pezzo di accompagnamento su Scientific American, si legge che nell’aprile e nel maggio del 2019 il telescopio Parkes in Australia stava ascoltando Proxima b, una nana rossa. Questa stella è nota per essere attiva e quell’ascolto faceva parte di un’indagine sui brillamenti stellari.

Shane Smith, uno studente del Breakthrough Listen, un programma finanziato privatamente da Yuri Milner per cercare e trovare le cosiddette technosignatures, o segnali che indicano l’esistenza di una civiltà come la nostra, ha controllato i dati. Ha trovato un’emissione a banda stretta estremamente curiosa e nitida a 982,002 megahertz.

Il team ha ispezionato i dati, ne ha confermato la veridicità e li ha chiamati BLC1, per “Breakthrough Listen Candidate 1”.

Il nome identifica chiaramente ciò che è. È un candidato, non un segnale confermato. Tutti alla Breakthrough Listen lo hanno sottolineato, compreso il direttore esecutivo Pete Worden.

A causa del suo profilo, è molto improbabile che il segnale sia stato prodotto da una fonte cosmica naturale ma sconosciuta, ma chissà… La natura spesso ci sorprende.

Una semplice spiegazione è che Parkes ha captato un segnale che ha avuto origine sulla Terra. Usiamo la radio per comunicare, e questa potrebbe essere un’interferenza terrestre. E questa è probabilmente la spiegazione più probabile.

Ma diamo un’occhiata più da vicino alla fonte. Gli astronomi hanno prestato molta attenzione a Proxima Centauri per anni. È il sistema planetario più vicino alla Terra che conosciamo. Nel 2016, un team di astronomi guidato da Guillem Anglada-Escudé ha annunciato la scoperta di Proxima b, un pianeta più grande del 20% della Terra che orbita attorno alla sua stella ogni undici giorni.

Ciò che conta davvero per gli astronomi è che questo pianeta si trova nella zona abitabile della sua stella, dove potrebbe esistere acqua liquida in superficie. Ma è fondamentale ricordare che non abbiamo ancora scattato una foto di questo esopianeta. Sappiamo della sua esistenza solo attraverso il moto della sua stella, quindi tutto ciò che abbiamo è una stima della sua massa e della sua orbita, nient’altro.

Nel 2019, gli astronomi hanno scoperto un altro pianeta sepolto negli stessi dati e lo hanno chiamato Proxima c. Questo pianeta è sette volte più massiccio della Terra e potrebbe essere una super-Terra o un mini-Nettuno. Pensiamo che questo mondo sia troppo lontano dalla sua stella per essere abitabile.

L’idea di una civiltà tecnologicamente avanzata che vive intorno al nostro vicino stellare più vicino è piuttosto straordinaria. Ma attualmente ci restano più domande che risposte: Perché il segnale è stato rilevato solo una volta in più di 30 ore tra aprile e maggio? Quali sono le caratteristiche del segnale, cioè il suo profilo, la sua forza e la sua modulazione, e la sua frequenza è variata nell’arco di 30 ore a causa del suo movimento rispetto a noi? Perché gli osservatori non hanno avvertito la comunità scientifica subito dopo la sua scoperta, in modo che altre persone potessero confermare il segnale?

Dei 300 milioni di esopianeti che potrebbero essere abitabili nella nostra galassia, che si estende per 200.000 anni luce, sarebbe una sorprendente coincidenza che due civiltà (la nostra e quella su Proxima b o c) utilizzino la stessa tecnologia nello stesso momento. Anche se l’idea mi piace, mi sembra altamente improbabile – ed è per questo che sospetto che troveremo presto una spiegazione più concreta dell’origine del segnale.

Oltre alla scienza e al mistero associati a questo segnale, dobbiamo discutere del contesto e delle molte cospirazioni che affliggono la società moderna.

Quando incontro qualcuno che crede nelle teorie cospirative che coinvolgono gli scienziati, come quelle sostenute dagli anti-vaxxers o quelle che coinvolgono gli alieni, dico loro che conosco i miei colleghi e ci sarà sempre qualcuno che fa trapelare un segreto come questo. Ed è proprio quello che è successo con la BLC1, dove la storia è iniziata con la fuga di notizie di uno scienziato di Breakthrough Listen Listen a The Guardian. E quello che era iniziato come una fuga di notizie si sta ora diffondendo rapidamente. Spero che i miei colleghi e i miei reporter sottolineeranno che questo segnale è un candidato e NULLA PIU’ DI UN CANDIDATO. È troppo presto per speculare sulle conseguenze della ricerca di una tecnofirma su Proxima Centauri, anche se è interessante e divertente parlarne.

Il 2020 è stato un anno folle su tanti livelli, anche nel campo del SETI. Dopo la misteriosa comparsa dei monoliti e l’annuncio della federazione galattica, ora abbiamo la BLC1, un curioso e misterioso segnale che potrebbe – o forse no – provenire da Proxima Centauri. Probabilmente non è alieno e lo confermeremo presto. Naturalmente, come scienziato dell’Istituto SETI, niente mi farebbe più piacere che essere smentito.

Cieli limpidi,

Franck M.