Credits: ESA/NASA/SOHO/Andreas Möller (Arbeitskreis Meteore e.V.)/processed by Jay Pasachoff and Roman Vanur/Joy Ng.

Mentre il Cile e l’Argentina assistevano all’eclissi totale di Sole il 14 dicembre 2020, all’insaputa degli osservatori del cielo, un piccolo puntino volava sopra il Sole – una cometa scoperta di recente.

Questa cometa è stata avvistata per la prima volta nei dati satellitari dall’astronomo dilettante thailandese Worachate Boonplod nell’ambito del Progetto Sungrazer finanziato dalla NASA – un progetto di citizen science che invita chiunque a cercare e scoprire nuove comete in immagini dell’Agenzia Spaziale Europea (ESA) e dell’Osservatorio Solare e Heliosferico della NASA, o SOHO.

Boonplod ha scoperto la cometa il 13 dicembre, il giorno prima dell’eclissi. Sapeva che l’eclissi stava arrivando ed era ansioso di vedere se la sua nuova scoperta della cometa poteva apparire nell’atmosfera esterna del Sole come un piccolo puntino nelle fotografie delle eclissi.

Credits: ESA / NASA / SOHO / Karl Battams

La cometa, chiamata C/2020 X3 (SOHO) dal Minor Planet Center, è un “Kreutz” sungrazer. Questa famiglia di comete ha avuto origine da una grande cometa genitrice che si è frantumata in frammenti più piccoli ben oltre mille anni fa e continua a orbitare intorno al Sole anche oggi. Le comete Kreutz sungrazing si trovano più comunemente nelle immagini SOHO. La telecamera di SOHO funziona imitando le eclissi solari totali: un solido disco occultante blocca la luce altrimenti accecante del Sole, rivelando caratteristiche di oscuramento nella sua atmosfera esterna e altri oggetti celesti come le comete. Ad oggi, nelle immagini SOHO sono state scoperte 4.108 comete, e questa cometa è la 3.524esima cometa avvistata nel Kreutz sungrazer.

Al momento in cui è stata scattata l’immagine dell’eclissi, la cometa viaggiava a circa 450.000 miglia all’ora, a circa 2,7 milioni di chilometri dalla superficie del Sole. La cometa aveva un diametro di circa 50 piedi – circa la lunghezza di un semitruck. Si è poi disintegrata in particelle di polvere a causa dell’intensa radiazione solare, poche ore prima di raggiungere il punto più vicino al Sole.