Credis: NASA / Bill Ingalls

Gli Skywatcher hanno in serbo un trattamento di fine anno. Quella che è diventata popolarmente nota come “Stella di Natale” è una congiunzione planetaria particolarmente vibrante, facilmente visibile nel cielo serale nelle prossime due settimane, quando i pianeti luminosi Giove e Saturno si uniranno nella notte del 21 dicembre.

Nel 1610 l’astronomo italiano Galileo Galilei puntò il suo telescopio verso il cielo notturno, scoprendo le quattro lune di Giove – Io, Europa, Ganimede e Callisto. Nello stesso anno, Galileo scoprì anche uno strano ovale che circondava Saturno, che le osservazioni successive determinarono essere i suoi anelli. Queste scoperte cambiarono il modo in cui la gente comprendeva i confini del nostro sistema solare.

Tredici anni dopo, nel 1623, i due pianeti giganti del sistema solare, Giove e Saturno, viaggiarono insieme attraverso il cielo. Giove raggiunse e superò Saturno, in un evento astronomico noto come “Grande Congiunzione“.

Si può immaginare il sistema solare come un circuito, con ognuno dei pianeti nella propria corsia e la Terra verso il centro dello stadio“, ha detto Henry Throop, astronomo della Divisione di Scienze Planetarie del quartier generale della NASA a Washington. “Dal nostro punto di vista, potremo vedere Giove nella corsia interna, avvicinarsi a Saturno per tutto il mese e infine superarlo il 21 dicembre“.

I pianeti sembrano sorpassarsi regolarmente nel sistema solare, con le posizioni di Giove e Saturno allineate nel cielo circa una volta ogni 20 anni.

Cosa rende così raro lo spettacolo di quest’anno? Sono passati quasi 400 anni da quando i pianeti sono passati così vicini l’uno all’altro nel cielo, e quasi 800 anni da quando l’allineamento di Saturno e Giove è avvenuto di notte, come accadrà nel 2020, permettendo a quasi tutti in tutto il mondo di assistere a questa “grande congiunzione”.

L’allineamento più vicino apparirà ad appena un decimo di grado di distanza l’uno dall’altro e durerà per alcuni giorni. Il 21 appariranno così vicini che un mignolo a distanza di un braccio coprirà facilmente entrambi i pianeti nel cielo. I pianeti saranno facilmente visibili ad occhio nudo, guardando verso sud-ovest subito dopo il tramonto.

Dal nostro punto di vista sulla Terra, gli enormi giganti gassosi appariranno molto vicini tra loro, ma nello spazio rimarranno distanti centinaia di milioni di chilometri l’uno dall’altro. E mentre la congiunzione avviene nello stesso giorno del solstizio d’inverno, il momento è solo una coincidenza, basata sulle orbite dei pianeti e sull’inclinazione della Terra.

Congiunzioni come questa potrebbero accadere in qualsiasi giorno dell’anno, a seconda di dove si trovano i pianeti nelle loro orbite“, ha detto Throop. “La data della congiunzione è determinata dalle posizioni di Giove, Saturno e della Terra nei loro percorsi intorno al Sole, mentre la data del solstizio è determinata dall’inclinazione dell’asse terrestre. Il solstizio è la notte più lunga dell’anno, quindi questa rara coincidenza darà alla gente una grande possibilità di uscire a vedere il sistema solare“.

Per chi volesse vedere questo fenomeno in prima persona, ecco cosa fare:

Trovare un posto con una vista libera sul cielo, come un campo o un parco. Giove e Saturno sono luminosi, quindi possono essere visti anche dalla maggior parte delle città.
Un’ora dopo il tramonto, guardate il cielo a sud-ovest. Giove avrà l’aspetto di una stella luminosa e sarà facilmente visibile. Saturno sarà leggermente più debole e apparirà leggermente sopra e a sinistra di Giove fino al 21 dicembre, quando Giove lo supererà e invertirà le posizioni nel cielo.
I pianeti possono essere visti ad occhio nudo, ma se si dispone di un binocolo o di un piccolo telescopio, si possono vedere le quattro grandi lune di Giove che orbitano attorno al pianeta gigante.
Ogni notte, i due pianeti appariranno più vicini in basso a sud-ovest nell’ora dopo il tramonto, come illustrato nel grafico sottostante:

Credits: NASA/JPL-Caltech