Introduzione

Una seconda rottura del cavo il 7 novembre ha strappato i pannelli parabolici del telescopio di Arecibo e ha portato la piattaforma dello strumento sospesa sull’orlo del collasso. E’ stato programmato il suo smantellamento.

Una difficile decisione

La lunga e produttiva vita del telescopio di Arecibo è giunta al termine. La National Science Foundation (NSF) ha annunciato che smantellerà l’iconico radiotelescopio a Porto Rico dopo le due rotture dei cavi avvenute negli ultimi mesi che hanno portato la struttura vicino al collasso. L’osservatorio attivo da 57 anni, sopravvissuto a numerosi uragani e terremoti, è ora in uno stato così fragile che tentare di ripararlo metterebbe in pericolo il personale e i lavoratori. “Questa decisione non è stata una decisione facile da prendere“, ha detto in un notiziario Sean Jones, vicedirettore della NSF per le scienze matematiche e fisiche. “Capiamo quanto Arecibo significhi per la comunità [della ricerca] e per Portorico“.

Nelle prossime settimane, gli studi di ingegneria svilupperanno un piano per uno smantellamento controllato. Esso potrebbe comportare il rilascio esplosivo della piattaforma dai suoi cavi e la sua caduta.

Ralph Gaume, direttore della divisione di astronomia dell’NSF, ha detto al briefing che l’agenzia vuole conservare altri strumenti nel sito, così come il centro visitatori e il centro di assistenza. Ma sono a rischio se la struttura del telescopio crolla. In questo modo la piattaforma degli strumenti di 900 tonnellate, sospesa 137 metri sopra la parabola larga 305 metri, crollerebbe. I cavi instabili potrebbero danneggiare altri edifici del sito, così come le tre torri di supporto se cadessero anche loro. “C’è un serio rischio di un crollo inaspettato e incontrollato“, ha detto Gaume. “Uno smantellamento controllato ci dà l’opportunità di preservare i preziosi beni di cui dispone l’osservatorio“.

Anni di servizio sotto ogni tipo di intemperia

Il telescopio di Arecibo è stato ampiamente utilizzato dagli astrofisici e dagli scienziati atmosferici e planetari fin dai primi anni Sessanta. Per molti anni è stato lo strumento principale coinvolto nell’ascolto dei messaggi delle civiltà extraterrestri, e il suo aspetto sorprendente gli è valso un ruolo di supporto nei lungometraggi.

Nel corso degli anni l’osservatorio è stato colpito da varie calamità naturali, da ultimo dall’uragano Maria nel 2017 e da un terremoto e scosse di assestamento nel dicembre 2019. Non si sa se queste sollecitazioni abbiano contribuito ai guasti ai cavi, il primo dei quali si è verificato il 10 agosto. Un cavo ausiliario, installato negli anni Novanta quando 300 tonnellate di nuovi strumenti sono stati aggiunti alla piattaforma sospesa, si è staccato dalla sua presa a un’estremità, danneggiando alcuni strumenti e intaccando la superficie della parabola sottostante.

Vani i tentativi di recupero

Gli ingegneri che indagavano sulla rottura hanno ordinato un cavo sostitutivo e altri per dare supporto. Durante i loro studi, hanno notato che uno dei 12 cavi di sospensione principali – uno collegato alla stessa torre del cavo ausiliario guasto – aveva una dozzina di fili rotti intorno alla sua parte esterna. Poiché questi cavi di 9 centimetri di spessore sono costituiti da 160 fili, hanno pensato che avessero una capacità sufficiente per sostenere il carico supplementare.

Ma il 7 novembre quel cavo si è rotto. La University of Central Florida (UCF), che guida il consorzio che gestisce l’impianto per NSF, aveva già tre studi di ingegneria sul posto per valutare la prima rottura. Essi si sono messi subito all’opera per analizzare la sicurezza dell’intera struttura. NSF inviò un altro studio e il Corpo degli Ingegneri dell’Esercito. Dei cinque, tre hanno detto che l’unico modo di procedere era una disattivazione controllata. Se un cavo principale funzionava al di sotto della sua capacità di progetto, “ora tutti i cavi sono sospetti“, ha detto Ashley Zaudererer, direttore del programma di NSF per l’Osservatorio di Arecibo. Se anche uno dei tre cavi principali rimanenti collegati alla torre danneggiata si guastasse, gli ingegneri hanno concluso, la piattaforma crollerebbe.

Salvare il salvabile

Negli ultimi anni NSF ha cercato di ridurre il suo impegno per l’Osservatorio di Arecibo e, assumendone la gestione, UCF si è assunta l’onere finanziario. Ma Gaume ha dichiarato: “Questa decisione non ha nulla a che vedere con i meriti scientifici dell’Osservatorio di Arecibo. È una questione di sicurezza“. La struttura ha ancora delle capacità potenti e uniche su cui i ricercatori fanno affidamento, ha detto. “Sono fiducioso della resilienza della comunità astrofisica“, ha aggiunto, e NSF sta lavorando con alcune delle sue altre strutture per riprendere alcuni degli studi che sono stati interrotti.