Introduzione

Si chiamano ‘lurkers‘ e forse ci hanno sorvegliato di nascosto dallo spazio da milioni di anni, forse da prima che esistessimo.

Questa è l’audace proposta avanzata in un nuovo documento scientifico dal fisico americano James Benford. Ma anche se le idee di Benford sembrano radicali, si basano su una lunga storia di congetture della comunità SETI (Search for Extraterrestrial Intelligence).

I risultati sono riportati su The Astronomical Journal.

Antenne in attesa

Nel 1960, il radiofisico della Stanford Ronald Bracewell suggerì per la prima volta l’idea che “comunità galattiche superiori” potessero disperdere sonde interstellari autonome come “ipoteticihe antenne” nello spazio per osservare, monitorare e forse anche comunicare con altre forme di vita, comprese quelle terrestri.

Una sonda situata nelle vicinanze potrebbe aspettare il momento giusto, mentre la nostra civiltà sviluppa una tecnologia che potrebbe trovarla, e, una volta contattata, potrebbe intraprendere una conversazione in tempo reale“, spiega Benford nel suo nuovo articolo. “Nel frattempo, avrebbe potuto riferire abitualmente sulla nostra biosfera e sulla nostra civiltà per lunghe ere“.

Ma mentre questo concetto vecchio di decenni delle sonde Bracewell è stato studiato in ricerche successive e abbracciato dalla fantascienza – in particolare come l’inquietante monolito del 2001: Odissea nello spazio – non c’è mai stata alcuna prova dell’esistenza di tali sentinelle robotiche.

Il luogo ideale dove nasconderli

Ora, Benford ha proposto il luogo ideale in cui i “lurker” di origine aliena potrebbero essere presenti nel nostro Sistema Solare per osservare in un silenzio sempre vigile.

Nel suo nuovo articolo, il fisico dice che tali lurker robotici nascosti e longevi farebbero bene ad allestire il loro appostamento su una classe di oggetti rocciosi vicino alla Terra (NEO) chiamati co-orbital objects.

Come suggerisce il loro nome, questi quasi satelliti della Terra eseguono loop orbitali intorno al Sole che sono simili al modello orbitale della Terra stessa e lo fanno in prossimità della Terra, essendo legati gravitazionalmente al nostro pianeta oltre che al Sole.

Solo un piccolo numero di questi oggetti è stato trovato dagli astronomi. Quello più vicino alla Terra, chiamato 2016 HO3, è un piccolo asteroide descritto dalla NASA come “compagno costante della Terra“.

L’HO3 2016 gira intorno al nostro pianeta, ma non si avventura mai molto lontano, perché entrambi giriamo intorno al Sole“, ha spiegato nel 2016 il ricercatore della NASA NEO Paul Chodas. “In effetti, questo piccolo asteroide è catturato in una piccola danza con la Terra“.

Ma gli oggetti coorbitali potrebbero rivelarsi molto di più dei partner di danza della Terra, suggerisce Benford. Grazie alla loro costante vicinanza orbitale, queste rocce spaziali vicine potrebbero offrire un punto di vista ottimale per le sonde robotiche che cercano di tenerci d’occhio.

Questi oggetti vicini alla Terra sono il modo ideale per osservare il nostro mondo da un oggetto naturale sicuro“, spiega nel suo articolo. “Questo fornisce risorse di cui un ETI potrebbe aver bisogno: materiali, un ancoraggio solido e l’occultamento“.

A causa di questa possibilità – e del fatto che i coorbitali sono davvero così vicini alla Terra – il fisico sostiene che indagare su di loro dovrebbe essere una priorità per gli astronomi del SETI. “Dovremmo procedere direttamente verso l’osservazione, sia osservandoli nello spettro elettromagnetico e nel radar planetario, sia visitandoli con le sonde“, scrive Benford.

Sarà comunque interessante

A parte la prospettiva di trovare sentinelle aliene, è un caso che potrebbe avere senso anche per altre ragioni scientifiche – soprattutto perché sappiamo così poco di oggetti coorbitali, con meno di 20 mai scoperti.

Si dà il caso che Benford possa effettivamente realizzare il suo desiderio il prima possibile.

La Cina ha già annunciato il lancio di un’ambiziosa missione decennale che prevede la visita e la raccolta di campioni a partire dal 2016 HO3: un’occasione perfetta per vedere da vicino se c’è qualcosa di divertente (o di alieno) sul compagno costante della Terra.

Non che altri nella comunità SETI si aspettino necessariamente che troveremo prove di una grande tecnosi aliena. “Quanto è probabile che [una] sonda aliena si trovi su uno di questi coorbitali? Ovviamente, estremamente improbabile“, ha detto a Live Science il fisico teorico e astrobiologo Paul Davies dell’Arizona State University, che non era coinvolto nella ricerca di Benford.

Ma se costa poco andare a dare un’occhiata, perché no? Anche se non troviamo E.T., potremmo trovare qualcosa di interessante“.

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