Credits: Justice Wainwright

Introduzione

Gli scienziati hanno teorizzato l’origine dei possibili pennacchi d’acqua che eruttano dalla luna di Giove Europa. Le recenti ricerche aggiungono una nuova fonte potenziale al mix.

Cercare segni di vita nei pennacchi

Secondo nuove ricerche, i pennacchi di vapore acqueo che potrebbero disperdersi nello spazio dalla luna di Giove Europa potrebbero provenire dall’interno della crosta ghiacciata stessa. Un modello delinea un processo per la salamoia, o acqua arricchita di sale, che si muove all’interno del guscio della luna e alla fine forma sacche d’acqua – ancora più concentrate con il sale – che potrebbero eruttare.

Gli scienziati ritengono che i pennacchi di Europa potrebbero permettere di indagare sulle proprietà e caratteristiche della luna ghiacciata di Giove, soprattutto perché offrono l’opportunità di essere campionati direttamente dalle navicelle spaziali che li attraversano. Le intuizioni sull’attività e la composizione della conchiglia di ghiaccio che ricopre l’oceano interno globale di Europa possono aiutare a determinare se l’oceano contiene gli ingredienti necessari per sostenere la vita.

Capire la fonte è importante

Questo nuovo lavoro, che offre uno scenario aggiuntivo per alcuni pennacchi, propone che essi possano provenire da sacche d’acqua contenute nella conchiglia ghiacciata piuttosto che dall’acqua spinta verso l’alto dall’oceano sottostante. La fonte dei pennacchi è importante: l’acqua proveniente dalla crosta ghiacciata è considerata meno ospitale per la vita rispetto all’oceano interno globale perché probabilmente manca dell’energia che è un ingrediente necessario per la vita. Nell’oceano di Europa, tale energia potrebbe provenire dalle bocchette idrotermali sul fondo del mare.

Capire da dove provengono questi pennacchi d’acqua è molto importante per sapere se i futuri esploratori di Europa potrebbero avere la possibilità di rilevare la vita dallo spazio senza sondare l’oceano di Europa“, ha detto l’autore principale Gregor Steinbrügge, ricercatore post-dottorato alla Stanford’s School of Earth, Energy & Environmental Sciences.

Utilizzando le immagini raccolte dalla navicella spaziale Galileo della NASA, i ricercatori hanno sviluppato un modello per proporre come una combinazione di congelamento e pressurizzazione possa portare a un’eruzione criovolcanica o a un’esplosione di acqua gelida. I risultati, pubblicati il 10 novembre su Geophysical Research Letters, possono far luce sulle eruzioni su altri corpi ghiacciati del sistema solare.

Creazione di un nuovo modello

I ricercatori hanno concentrato le loro analisi su Manannán, un cratere largo 18 miglia (29 chilometri di larghezza) su Europa, risultato di un impatto con un altro oggetto celeste di decine di milioni di anni fa. Ragionando sul fatto che una tale collisione avrebbe generato un calore tremendo, hanno creato un modello sul modo in cui il ghiaccio fuso e il conseguente congelamento della tasca d’acqua all’interno del guscio ghiacciato avrebbero potuto pressurizzarlo e causare l’eruzione dell’acqua.

La cometa o l’asteroide che ha colpito la conchiglia di ghiaccio è stato fondamentalmente un grande esperimento che stiamo usando per costruire ipotesi da testare“, ha detto il coautore Don Blankenship, ricercatore senior dell’University of Texas Institute for Geophysics (UTIG) e ricercatore principale dello strumento radar, REASON (Radar for Europa Assessment and Sounding: Ocean to Near-surface), che volerà a bordo della prossima navicella spaziale Europa Clipper della NASA. “Il nostro modello fa previsioni specifiche che possiamo testare utilizzando i dati del radar e di altri strumenti su Europa Clipper“.

Il modello indica che, poiché l’acqua di Europa si è parzialmente congelata nel ghiaccio in seguito all’impatto, si sarebbero potute creare delle sacche d’acqua residue sulla superficie lunare. Queste sacche d’acqua salata possono muoversi lateralmente attraverso la conchiglia di ghiaccio di Europa sciogliendo le regioni di ghiaccio adiacenti e di conseguenza diventare ancora più salate nel processo.

Una forza motrice salata

Il modello propone che quando una sacca di salamoia migrante ha raggiunto il centro del cratere di Manannán, si è bloccata e ha iniziato a congelare, generando una pressione che alla fine ha prodotto un pennacchio, che si stima fosse alto più di un chilometro e mezzo (1,6 chilometri). L’eruzione di questo pennacchio ha lasciato un segno distintivo: una caratteristica a forma di ragno sulla superficie di Europa che è stata osservata da Galileo e incorporata nel modello dei ricercatori.

Anche se i pennacchi generati dalla migrazione delle sacche di salamoia non fornirebbero una visione diretta dell’oceano di Europa, le nostre scoperte suggeriscono che la conchiglia di ghiaccio di Europa stessa è molto dinamica“, ha detto la co-leader dell’autore Joana Voigt, assistente di ricerca laureata presso l’Università dell’Arizona, a Tucson.

Le dimensioni relativamente piccole del pennacchio che si formerebbe a Manannán indicano che i crateri da impatto probabilmente non possono spiegare la fonte di altri pennacchi più grandi su Europa che sono stati ipotizzati sulla base dei dati di Galileo e del telescopio spaziale Hubble della NASA, hanno detto i ricercatori. Ma il processo modellato per l’eruzione di Manannán potrebbe avvenire su altri corpi ghiacciati – anche senza un evento di impatto.

Il lavoro è entusiasmante, perché sostiene il crescente corpus di ricerche che dimostrano che potrebbero esserci diversi tipi di pennacchi su Europa“, ha detto Robert Pappalardo del Jet Propulsion Laboratory della NASA nel sud della California e project scientist della missione Europa Clipper. “La comprensione dei pennacchi e delle loro possibili fonti contribuisce fortemente all’obiettivo di Europa Clipper di indagare sull’abitabilità di Europa“.

L’importanza di missioni come Europa Clipper

Missioni come Europa Clipper contribuiscono al campo dell’astrobiologia, la ricerca interdisciplinare sulle variabili e le condizioni di mondi lontani che potrebbero ospitare la vita così come la conosciamo. Europa Clipper non è una missione di rilevamento della vita, ma effettuerà una ricognizione dettagliata di Europa e indagherà se la luna ghiacciata, con il suo oceano sotterraneo, è in grado di sostenere la vita. Comprendere l’abitabilità di Europa aiuterà gli scienziati a capire meglio come si è sviluppata la vita sulla Terra e il potenziale per trovare vita al di là del nostro pianeta.

Maggiori informazioni

Per leggere più info su Europa ed Europa Clipper seguiore il link: europa.nasa.gov

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