Introduzione

Un meteorite, che ha avuto origine su Marte miliardi di anni, fa rivela dettagli di antichi eventi di impatto sul pianeta rosso. Alcuni minerali della crosta marziana presenti nel meteorite sono ossidati, suggerendo la presenza di acqua durante l’impatto che ha creato il meteorite. Il ritrovamento aiuta a colmare alcune lacune nella conoscenza del ruolo dell’acqua nella formazione del pianeta.

Nuovi tipi di meteoriti marziani

C’è una domanda di lunga data nella scienza planetaria sull’origine dell’acqua sulla Terra, su Marte e su altri grandi corpi come la luna. Un’ipotesi dice che proviene da asteroidi e comete post-formazione. Ma alcuni ricercatori planetari pensano che l’acqua potrebbe essere solo una delle tante sostanze che si trovano naturalmente durante la formazione dei pianeti. Una nuova analisi di un antico meteorite marziano aggiunge un supporto a questa seconda ipotesi.

Diversi anni fa, una coppia di meteoriti scuri sono stati scoperti nel deserto del Sahara. Sono stati soprannominati NWA 7034 e NWA 7533, dove NWA sta per Africa nord-occidentale e il numero è l’ordine in cui i meteoriti sono ufficialmente approvati dalla Meteoritical Society, un’organizzazione internazionale di scienza planetaria. Le analisi hanno dimostrato che questi meteoriti sono nuovi tipi di meteoriti marziani e sono miscele di diversi frammenti di roccia.

I primi frammenti si sono formati su Marte 4,4 miliardi di anni fa, rendendoli i più antichi meteoriti marziani conosciuti. Rocce come questa sono rare e possono raggiungere i 10.000 dollari al grammo. Ma recentemente 50 grammi di NWA 7533 sono stati acquistati per essere analizzati dal team internazionale al quale partecipava il professor Takashi Mikouchi dell’Università di Tokyo.

Il meteorite marziano NWA 7533 vale più del suo peso in oro. Credits: NASA / Luc Labenne

Studio i minerali nelle meteoriti marziane per capire come si è formato Marte e come si sono evoluti la sua crosta e il suo mantello. Questa è la prima volta che ho studiato questo particolare meteorite, soprannominato Black Beauty per il suo colore scuro“, ha detto Mikouchi. “I nostri campioni di NWA 7533 sono stati sottoposti a quattro diversi tipi di analisi spettroscopiche, modi per rilevare le impronte digitali chimiche. I risultati hanno portato il nostro team a trarre alcune conclusioni entusiasmanti“.

Prsenza d’acqua già in tempi remoti

È ben noto agli scienziati planetari che c’è stata acqua su Marte per almeno 3,7 miliardi di anni. Ma dalla composizione minerale del meteorite, Mikouchi e il suo team hanno dedotto che è probabile che ci fosse acqua presente molto prima, circa 4,4 miliardi di anni fa.

Gli argilli igneosi, o roccia frammentata, nel meteorite si formano dal magma e sono comunemente causati da impatti e ossidazione“, ha detto Mikouchi. “Questa ossidazione avrebbe potuto verificarsi se ci fosse stata acqua presente su o nella crosta marziana 4,4 miliardi di anni fa durante un impatto che ha fuso parte della crosta. La nostra analisi suggerisce anche che un tale impatto avrebbe rilasciato molto idrogeno, che avrebbe contribuito al riscaldamento planetario in un momento in cui Marte aveva già una spessa atmosfera isolante di anidride carbonica“.

Se c’era acqua su Marte prima del previsto, questo suggerisce che l’acqua è probabilmente un sottoprodotto naturale di qualche processo che si è verificato all’inizio della formazione del pianeta. Questa scoperta potrebbe aiutare i ricercatori a rispondere alla domanda sulla provenienza dell’acqua, che a sua volta potrebbe avere un impatto sulle teorie sulle origini della vita e sull’esplorazione della vita oltre la Terra.

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