Credit: NASA

Introduzione

Due giorni dopo l’atterraggio sull’asteroide Bennu, il team della missione OSIRIS-REx della NASA ha ricevuto giovedì 22 ottobre le immagini che confermano che la navicella spaziale ha raccolto materiale più che sufficiente per soddisfare uno dei suoi principali requisiti di missione – l’acquisizione di almeno 60 grammi di materiale di superficie dell’asteroide.

Tanto materiale raccolto

Credits: NASA

La navicella ha catturato immagini con la estremità del raccoglitore di campioni mentre si muoveva in diverse posizioni. Nell’esaminare queste immagini, il team di OSIRIS-REx ha notato sia che il raccoglitore sembrava essere pieno di particelle di asteroide, sia che alcune di queste particelle sembravano fuoriuscire lentamente dallo stesso, chiamato testa del Touch-And-Go Sample Acquisition Mechanism (TAGSAM). Sospettano che dei pezzi di materiale stiano passando attraverso piccoli spazi vuoti dove un lembo di mylar – il “coperchio” del raccoglitore.

Bennu continua a sorprenderci“, ha detto Thomas Zurbuchen, amministratore associato della NASA per la scienza presso la sede centrale dell’agenzia a Washington. “E anche se dobbiamo muoverci più velocemente per stivare il campione, non è un brutto problema da avere. Siamo così entusiasti di vedere quello che sembra essere un campione abbondante che ispirerà la scienza per decenni oltre questo momento storico“.

Il team ritiene di aver raccolto un campione sufficiente e di essere sulla strada giusta per stivare il campione il più rapidamente possibile. Sono giunti a questa conclusione dopo aver confrontato le immagini della testa vuota del raccoglitore con le immagini del 22 ottobre della testa del TAGSAM dopo l’evento di raccolta del campione.

Si lavora per non perdere i campioni raccolti

Le immagini mostrano anche che qualsiasi movimento verso la navicella spaziale e lo strumento TAGSAM può portare ad un’ulteriore perdita di campione. Per preservare il materiale rimanente, il team della missione ha deciso di rinunciare all’attività di misurazione della massa del campione originariamente prevista per sabato 24 ottobre e ha annullato un’ustione di frenata prevista per venerdì per ridurre al minimo qualsiasi accelerazione alla navicella spaziale.

Da qui, il team di OSIRIS-Rex si concentrerà sullo stivaggio del campione nella Sample Return Capsule (SRC), dove qualsiasi materiale sciolto sarà tenuto al sicuro durante il viaggio di ritorno della navicella spaziale verso la Terra.

Stiamo lavorando per mantenere tutto ciò che di buon abbiamo fatto sin ora e il mio lavoro è quello di restituire in sicurezza un campione di Bennu il più grande possibile“, ha detto Dante Lauretta, investigatore principale di OSIRIS-Rex presso l’Università dell’Arizona a Tucson, che guida il team scientifico e la pianificazione dell’osservazione scientifica e l’elaborazione dei dati della missione. “La perdita di massa mi preoccupa, quindi incoraggio fortemente il team a stivare questo prezioso campione il più rapidamente possibile“.

Il capo del TAGSAM ha eseguito l’evento di campionamento in condizioni ottimali. Le nuove analisi disponibili mostrano che la testa del collettore era a filo con la superficie di Bennu quando è entrata in contatto e quando la bombola di gas azoto è stata sparata per mescolare il materiale superficiale. Inoltre, è penetrata per diversi centimetri nel materiale superficiale dell’asteroide. Tutti i dati fino ad ora suggeriscono che la testa del collettore sta tenendo molto più di 2 once di regolite.

OSIRIS-REx rimane in buona salute, e il team della missione sta finalizzando una linea temporale per la conservazione dei campioni. Un aggiornamento sarà fornito una volta presa una decisione sui tempi e le procedure di conservazione dei campioni.