Introduzione

La prima missione della NASA per restituire un campione di un antico asteroide è arrivata al suo obiettivo – l’asteroide Bennu – il 3 dicembre 2018. Questa missione, Origins, Spectral Interpretation, Resource Identification, Security-Regolith Explorer, o OSIRIS-REx, è un viaggio di sette anni che si concluderà con la consegna alla Terra di almeno 60 grammi e possibilmente fino a quasi due chili e mezzo di campione. Promette di essere la più grande quantità di materiale extraterrestre riportato dallo spazio dai tempi dell’era Apollo. Il ventennale della scoperta dell’asteroide risale al settembre 2019 – e gli scienziati raccolgono dati da allora. Ecco quello che già sappiamo (e parte di quello che speriamo di scoprire) su questo residuo incontaminato primordiale del nostro sistema solare.

VIDEO – TOUR SU BENNU

È MOLTO, MOLTO BUIO…

Bennu è classificato come un asteroide di tipo B, il che significa che contiene molto carbonio insieme ad altri vari minerali. Il contenuto di carbonio di Bennu crea una superficie sull’asteroide che riflette circa il 4% della luce che lo colpisce – e non è molto. Per contrasto, il pianeta più luminoso del sistema solare, Venere, riflette circa il 65% della luce solare in entrata, e la Terra riflette circa il 30%. Bennu è un asteroide carbonaceo che non ha subito drastici cambiamenti nella composizione, il che significa che sopra e sotto la sua superficie nera più profonda sono presenti sostanze chimiche e rocce risalenti alla nascita del sistema solare.

E MOLTO, MOLTO VECCHIo.

Bennu è stato (per lo più) indisturbato per miliardi di anni. Non solo è convenientemente vicino e carbonaceo, ma è anche così primitivo che gli scienziati hanno calcolato che si è formato nei primi 10 milioni di anni della storia del nostro sistema solare – oltre 4,5 miliardi di anni fa. Grazie all’effetto Yarkovsky – la leggera spinta creatasi quando l’asteroide assorbe la luce solare e riemette quell’energia sotto forma di calore – e l’attrazione gravitazionale di altri corpi celesti, si è allontanato sempre più dalla Terra dal suo probabile luogo di nascita: la Cintura Principale degli Asteroidi tra Marte e Giove.

BENNU È UN ASTEROIDE “MACERIE” – MA NON LASCIATEVI INGANNARE DAL NOME.

Bennu è spazzatura spaziale o un tesoro scientifico? Mentre “mucchio di macerie” suona come un insulto, in realtà essa è una vera e propria classificazione astronomica. Gli asteroidi di come Bennu sono corpi celesti costituiti da molti pezzi di detriti rocciosi che la gravità ha compresso insieme. Questo tipo di detriti si produce quando un impatto frantuma un corpo molto più grande (per Bennu era un asteroide genitore largo circa 60 miglia [circa 100 km]). Bennu, a confronto, è alto circa quanto l’Empire State Building. Probabilmente ci sono volute solo poche settimane perché questi frammenti di rottami spaziali si fondessero nel cumulo di macerie che vediamo oggi. Bennu è pieno di buchi all’interno, con il 20-40 per cento del suo volume che è vuoto. L’asteroide è in realtà rischia di andare in pezzi, se inizia a ruotare molto più velocemente o interagisce troppo da vicino con un corpo planetario.

GLI ASTEROIDI POSSONO NASCONDERE INDIZI SULL’ORIGINE DELLA VITA SULLA TERRA…

Bennu è un artefatto primordiale conservato nel vuoto dello spazio, in orbita tra pianeti e lune e tra asteroidi e comete. Essendo così antico, Bennu potrebbe essere fatto di materiale contenente molecole che erano presenti quando la vita si è formata per la prima volta sulla Terra. Tutte le forme di vita terrestri si basano su catene di atomi di carbonio legati all’ossigeno, all’idrogeno, all’azoto e ad altri elementi. Tuttavia, il materiale organico come quello che gli scienziati sperano di trovare in un campione di Bennu non proviene necessariamente sempre dalla biologia. Tuttavia, la ricerca degli scienziati sarebbe ancora più importante per scoprire il ruolo che gli asteroidi ricchi di sostanze organiche hanno svolto nel catalizzare la vita sulla Terra.

…MA ANCHE PLATINO E ORO!

Gioielleria extraterrestre suona bene, e Bennu è probabilmente ricca di platino e oro rispetto alla crosta terrestre. Anche se la maggior parte non è fatta quasi interamente di metallo solido (ma l’asteroide 16 Psiche può esserlo!), molti asteroidi contengono elementi che potrebbero essere usati industrialmente al posto delle risorse limitate della Terra. Studiando da vicino questo asteroide si possono trovare risposte alle domande sulla fattibilità dell’estrazione mineraria da asteroidi durante l’esplorazione dello spazio profondo e i viaggi. Anche se i metalli rari attirano la maggior parte dell’attenzione, l’acqua è probabilmente la risorsa più importante di Bennu. L’acqua (due atomi di idrogeno legati ad un atomo di ossigeno) può essere usata per bere o separata nei suoi componenti per ottenere aria respirabile e carburante per razzi. Dato l’alto costo del trasporto di materiale nello spazio, se gli astronauti possono estrarre l’acqua da un asteroide per il supporto vitale e il carburante, l’aldilà cosmico è più vicino che mai ad essere accessibile all’uomo.

LA LUCE DEL SOLE PUÒ CAMBIARE L’INTERA TRAIETTORIA DELL’ASTEROIDE.

La gravità non è l’unico fattore coinvolto nel destino di Bennu. Il lato di Bennu rivolto verso il Sole viene riscaldato dalla luce del Sole, ma una giornata su Bennu dura solo 4 ore e 17,8 minuti, quindi la parte della superficie che si affaccia sul Sole si sposta costantemente. Mentre Bennu continua a ruotare, espelle questo calore, che dà all’asteroide una piccola spinta verso il Sole di circa 0,18 miglia (circa 0,29 chilometri) all’anno, cambiando la sua orbita.

C’È UNA PICCOLA POSSIBILITÀ CHE BENNU COLPISCA LA TERRA ALLA FINE DEL PROSSIMO SECOLO.

Il team di ricerca sugli asteroidi vicino alla Terra di Lincoln, finanziato dalla NASA, ha scoperto Bennu nel 1999. L’Ufficio di Coordinamento della Difesa Planetaria della NASA continua a tracciare gli oggetti vicini alla Terra (Near-Earth Objects – NEO), specialmente quelli come Bennu che arriveranno a circa 4,6 milioni di miglia (7,5 milioni di chilometri) dall’orbita terrestre e sono classificati come oggetti potenzialmente pericolosi. Tra gli anni 2175 e 2199, la probabilità che Bennu impatti sulla Terra è solo di 1 su 2.700, ma gli scienziati non vogliono ancora voltare le spalle all’asteroide. Bennu attraversa il sistema solare su un percorso che gli scienziati hanno previsto con fiducia, ma affineranno le loro previsioni con la misurazione dell’Effetto Yarkovsky da parte di OSIRIS-REx e con le future osservazioni degli astronomi.

IL CAMPIONAMENTO DI BENNU SARÀ PIÙ DIFFICILE DI QUANTO PENSASSIMO.

Le prime osservazioni terrestri dell’asteroide suggerivano che avesse una superficie liscia di regolite (lo strato superiore di materiale sciolto e non consolidato) composto da particelle grandi meno di un pollice (un paio di centimetri) – al massimo. Poiché la navicella spaziale OSIRIS-REx è stata in grado di scattare foto con una risoluzione più elevata, è diventato evidente che il campionamento di Bennu sarebbe stato molto più pericoloso di quanto si credesse in precedenza: le nuove immagini della superficie di Bennu mostrano che è per lo più ricoperta da rocce massicce. OSIRIS-REx è stato progettato per essere condotto all’interno di un’area su Bennu di quasi 2.000 metri quadrati (metri), all’incirca delle dimensioni di un parcheggio con 100 posti auto. Ora, deve manovrare verso un punto sicuro sulla superficie rocciosa di Bennu entro un vincolo di meno di 100 metri quadrati, un’area di circa cinque posti auto.

Credits: NASA/Goddard/University of Arizona

BENNU PRENDE IL NOME DA UN’ANTICA DIVINITÀ EGIZIA.

Bennu è stato chiamato nel 2013 da un bambino di nove anni della Carolina del Nord che ha vinto la competizione Name that Asteroid!, una collaborazione tra la missione, la Planetary Society, e la ricerca sugli asteroidi LINEAR che ha scoperto Bennu. Michael Puzio ha vinto il concorso suggerendo che il braccio del Sample Mechanism (TAGSAM) del veicolo spaziale e i pannelli solari assomigliano al collo e alle ali nelle illustrazioni di Bennu, che gli antichi egiziani solitamente raffiguravano come un airone grigio. Bennu è l’antica divinità egizia legata al Sole, alla creazione e alla rinascita – Puzio ha anche notato che Bennu è il simbolo vivente di Osiride. Il mito di Bennu si addice all’asteroide stesso, dato che si tratta di un oggetto primitivo che risale alla creazione del Sistema Solare. I temi delle origini e della rinascita fanno parte della storia di questo asteroide. Uccelli e creature simili a uccelli sono anche simbolo di rinascita, creazione e origine in vari miti antichi.

BENNU CI SORPRENDE ANCORA!

La telecamera di navigazione della navicella spaziale ha osservato che Bennu espelleva flussi di particelle un paio di volte alla settimana. A quanto pare Bennu non è solo un raro asteroide attivo (solo una manciata di essi sono stati ancora identificati), ma è tra i primi del suo genere che l’umanità ha osservato da una navicella spaziale. Più recentemente, il team della missione ha scoperto che la luce del Sole può spaccare le rocce di Bennu e che ha pezzi di un altro asteroide sparsi sulla sua superficie. Altri pezzi saranno aggiunti al puzzle cosmico di Bennu man mano che la missione progredisce, e ognuno di essi porta la storia evolutiva del sistema solare in un’ottica sempre più nitida.

Credits: NASA/Goddard/University of Arizona/Lockheed Martin