Credit: ALMA (ESO/NAOJ/NRAO)/E. O'Gorman/P. Kervella

Introduzione

Potrebbero volerci altri 100.000 anni prima che la gigantesca stella rossa Betelgeuse muoia in un’esplosione, secondo un nuovo studio di un team internazionale di ricercatori. Lo studio, condotto dalla dottoressa Meridith Joyce dell’Australian National University (ANU), non solo dà a Betelgeuse una nuova prospettiva di vita, ma dimostra che è più piccola e più vicina alla Terra di quanto si pensasse.

Lo studio è stato pubblicato su The Astrophysical Journal.

Le pulsazioni di Betelgeuse

La dottoressa Joyce dice che la supergigante – che fa parte della costellazione di Orione – ha affascinato a lungo gli scienziati. Ma ultimamente si comporta in modo strano. “Normalmente è una delle stelle più luminose del cielo, ma abbiamo osservato due cali della luminosità di Betelgeuse dalla fine del 2019“, dice la dotteressa. “Questo ha spinto a speculare sul fatto che potrebbe essere sul punto di esplodere. Ma il nostro studio offre una spiegazione diversa“.

Sappiamo che il primo evento di oscuramento ha coinvolto una nuvola di polvere. Abbiamo scoperto che il secondo evento più piccolo era probabilmente dovuto alle pulsazioni della stella“.

I ricercatori sono stati in grado di utilizzare i modelli di idrodinamica e sismica per saperne di più sulla fisica che guida queste pulsazioni – e avere un’idea più chiara di quale sia la fase della sua vita Betelgeuse. Secondo il coautore Dr Shing-Chi Leung dell’Università di Tokyo, l’analisi “ha confermato che le onde di pressione – essenzialmente, le onde sonore – sono state la causa della pulsazione di Betelgeuse“.

Al momento sta bruciando elio nel suo nucleo, il che significa che non è affatto vicino ad esplodere“, ha detto la dott.ssa Joyce. “Potrebbero passare circa 100.000 anni prima che avvenga un’esplosione“.

Nuove misure sulle dimensioni e distanza di Betelegeuse

Il coautore, il dottor László Molnár dell’Osservatorio Konkoly di Budapest, dice che lo studio ha rivelato anche quanto sia grande Betelgeuse e la sua distanza dalla Terra.

La reale dimensione fisica di Betelgeuse è stata un po’ un mistero – studi precedenti hanno suggerito che potrebbe essere più grande dell’orbita di Giove. I nostri risultati dicono che Betelgeuse si estende solo per due terzi, con un raggio di 750 volte il raggio del Sole“, ha detto il dottor Molnár. “Una volta che abbiamo avuto la dimensione fisica della stella, siamo stati in grado di determinare la distanza dalla Terra. I nostri risultati mostrano che è a soli 530 anni luce da noi – il 25% più vicino di quanto si pensasse“.

La buona notizia è che Betelgeuse è ancora troppo lontana dalla Terra perché l’eventuale esplosione abbia qui un impatto significativo. “È ancora un grosso problema quando una supernova esplode. E questo è il nostro candidato più vicino. Ci dà una rara opportunità di studiare cosa succede a stelle come questa prima che esplodano“, ha detto il dottor Joyce.

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