Ricostruzione artistica

Pianeti giganti migratori

Secondo le nuove ricerche della UC Riverside, Venere potrebbe non essere un inferno soffocante e senza acqua oggi, se Giove non avesse alterato la sua orbita intorno al Sole.

Giove ha una massa due volte e mezzo superiore a quella di tutti gli altri pianeti del nostro sistema solare messi insieme. Poiché è relativamente gigantesco, ha la capacità di disturbare le orbite degli altri pianeti.

All’inizio della sua formazione come pianeta, Giove si è avvicinato e poi allontanato dal Sole a causa delle interazioni con il disco da cui si formano i pianeti e con gli altri pianeti giganti. Questo movimento a sua volta ha influenzato Venere. Osservazioni di altri sistemi planetari hanno dimostrato che simili migrazioni di pianeti giganti poco dopo la formazione possono essere un evento relativamente comune. Questi sono tra i risultati di un nuovo studio pubblicato su Planetary Science Journal.

Gli scienziati ritengono che i pianeti privi di acqua liquida non siano in grado di ospitare la vita così come la conosciamo. Anche se Venere potrebbe aver perso un po’ d’acqua all’inizio per altri motivi, e potrebbe aver continuato a farlo comunque, l’astrobiologo dell’UCR Stephen Kane ha detto che il movimento di Giove ha probabilmente spinto Venere sul suo percorso attuale e inospitale.

Una delle cose interessanti di Venere di oggi è che la sua orbita è quasi perfettamente circolare“, ha detto Kane, che ha condotto lo studio. “Con questo progetto, ho voluto esplorare se l’orbita sia sempre stata circolare e, in caso contrario, quali siano state le implicazioni di ciò”

Calcolare l’eccenticità dell’orbita

Credit: ChongChong He

Per rispondere a queste domande, Kane ha creato un modello che simulava il sistema solare, calcolando la posizione di tutti i pianeti in qualsiasi momento e come si tirano l’un l’altro in diverse direzioni.

Gli scienziati misurano come l’orbita di un pianeta sia non circolare tra 0, che è completamente circolare, e 1, che non è affatto circolare. Il numero tra 0 e 1 è chiamato l’eccentricità dell’orbita. Un’orbita con un’eccentricità di 1 non completerebbe nemmeno un’orbita attorno ad una stella; si limiterebbe a lanciarsi nello spazio, ha detto Kane.

Attualmente, l’orbita di Venere è misurata a 0,006, che è la più circolare di qualsiasi altro pianeta del nostro sistema solare. Tuttavia, il modello di Kane mostra che quando Giove era probabilmente più vicino al Sole, circa un miliardo di anni fa, Venere aveva probabilmente un’eccentricità di 0,3, e c’è una probabilità molto più alta che allora fosse abitabile.

Con la migrazione di Giove, Venere avrebbe attraversato cambiamenti climatici drammatici, riscaldandosi poi raffreddandosi e perdendo sempre più acqua nell’atmosfera“, ha detto Kane.

La fosfina come ultimo sopravvissuto

Recentemente, gli scienziati hanno generato molta eccitazione scoprendo un gas nelle nuvole sopra Venere che potrebbe indicare la presenza della vita. Il gas, la fosfina, è tipicamente prodotto da microbi, e Kane dice che è possibile che il gas rappresenti “l’ultima specie sopravvissuta su un pianeta che ha attraversato un drammatico cambiamento nel suo ambiente“.

Affinchè sia accaduto ciò, tuttavia, Kane osserva che i microbi avrebbero dovuto sostenere la loro presenza nelle nubi di acido solforico sopra Venere per circa un miliardo di anni dall’ultima volta che Venere ha avuto acqua liquida in superficie – uno scenario difficile da immaginare, anche se non impossibile. “Ci sono probabilmente molti altri processi che potrebbero produrre il gas che non sono ancora stati esplorati“, ha detto Kane.

In definitiva, Kane dice che è importante capire cosa è successo a Venere, un pianeta che un tempo era probabilmente abitabile e che ora ha temperature superficiali fino a 800 gradi Fahrenheit.

Mi concentro sulle differenze tra Venere e la Terra e su cosa è andato storto per Venere, così possiamo capire come la Terra è abitabile, e cosa possiamo fare per governare questo pianeta al meglio“, ha detto Kane.

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