Sembra che alcuni pezzi dell’asteroide Vesta siano finiti sull’asteroide Bennu, secondo le osservazioni della navicella spaziale OSIRIS-REx della NASA. Il nuovo risultato fa luce sull’intricata danza orbitale degli asteroidi e sulla violenta origine di Bennu, che è un “cumulo di macerie” di un asteroide che si è formato a partire dai frammenti di una massiccia collisione.

Abbiamo trovato sei massi di dimensioni che vanno dai 5 ai 14 piedi (circa 1,5-4,3 metri) sparsi nell’emisfero sud di Bennu e vicino all’equatore“, ha detto Daniella Della Giustina del Lunar & Planetary Laboratory, University of Arizona, Tucson. “Questi massi sono molto più luminosi del resto di Bennu e corrispondono al materiale di Vesta“.

Credits: NASA/Goddard/University of Arizona

La nostra ipotesi principale è che Bennu abbia ereditato questo materiale dal suo asteroide genitore dopo che un vestoide (un frammento di Vesta) ha colpito quest’ultimo“, ha detto Hannah Kaplan del Goddard Space Flight Center della NASA a Greenbelt, Maryland. “Poi, quando l’asteroide genitore è stato catastroficamente danneggiato, una parte dei suoi detriti si è accumulata sotto la sua stessa gravità in Bennu, incluso parte del pirossene di Vesta“.

Della Giustina e Kaplan sono i principali autori di un articolo su questa ricerca apparso su Nature Astronomy il 21 settembre.

Sulla base della sua orbita, diversi studi indicano che Bennu è stato trasportato dalla regione interna della Cintura Principale degli Asteroidi attraverso un noto percorso gravitazionale che può portare gli oggetti dalla Cintura Principale interna alle orbite vicine alla Terra. Ci sono due famiglie di asteroidi della Cintura Principale interna (Polana ed Eulalia) che assomigliano a Bennu: scuri e ricchi di carbonio, che li rendono probabili candidati come genitore di Bennu. Allo stesso modo, la formazione dei vestoidi è legata alla formazione dei bacini d’impatto di Veneneia e Rheasilvia su Vesta, rispettivamente circa due miliardi di anni fa e circa un miliardo di anni fa.

Gli studi futuri sulle famiglie di asteroidi, così come l’origine di Bennu, devono conciliare la presenza di materiale simile a Vesta e l’apparente mancanza di altri tipi di asteroidi. Non vediamo l’ora di vedere il campione restituito, che si spera contenga pezzi di questi intriganti tipi di roccia“, ha detto Dante Lauretta, ricercatore principale di OSIRIS-REx presso l’Università dell’Arizona a Tucson. “Questo vincolo è ancora più convincente se si considera il ritrovamento di materiale di tipo S sull’asteroide Ryugu. Questa differenza mostra il valore nello studio di più asteroidi in tutto il sistema solare“.