Credit: Danielle Futselaar

Introduzione

Potrebbe essere chimica atmosferica. O inquinamento da vulcani invisibili. Ma c’è una possibilità – una possibilità non trascurabile – che gli scienziati abbiano fatto la prima chiara scoperta della vita oltre la Terra.

I ricercatori dell’Università di Cardiff e del MIT, insieme a colleghi di università britanniche e asiatiche, hanno appena pubblicato un articolo sulla rivista Nature in cui affermano di aver trovato un gas tossico e puzzolente – la fosfina – in alto nelle dense nuvole dell’atmosfera venusiana. Sulla Terra, la fosfina è prodotta da alcuni tipi di batteri.

Ricerca di biomarcatori

Questa scoperta è stata inaspettata e potrebbe cambiare le carte in tavola. La presenza di fosfina nell’aria potrebbe essere paragonata all’inciampare sugli escrementi nel deserto, un segnale che la vita è nelle vicinanze. Se effettivamente ci sono organismi viventi che galleggiano nell’aria densa di Venere, ciò rafforzerebbe enormemente l’argomento che la vita non è una rarità, un miracolo cosmico, ma è comune come le lentiggini.

Per decenni, gli scienziati hanno cercato la vita nello spazio in tre modi. Uno è semplicemente trovarla, la motivazione che sta alla base dell’invio di molti dei rover che strisciano su Marte. Il secondo è scoprire che un altro mondo ospita esseri intelligenti sintonizzando le loro trasmissioni radio. Un terzo schema – meno noto – è quello di usare i telescopi per esaminare le atmosfere dei pianeti e delle lune per i biomarcatori: i gas prodotti dalla vita.

Un primo esempio di biomarcatore è l’ossigeno della nostra aria, il gas di scarico della vita fotosintetica che qui prospera. Un secondo è il metano che sembra a volte fluttuare nell’aria sottile di Marte. Il metano, come sa chiunque abbia la sfortuna di vivere vicino a una discarica, è il prodotto della decomposizione di alcuni batteri. Purtroppo, i batteri non sono gli unici produttori di metano. Può anche essere prodotto da processi geologici. Il metano potrebbe significare la vita su Marte, ma potrebbe non esserlo.

Manca una spiegazione plausibile NON biologica

Credits: JAXA / ISAS / Akatsuki Project Team

Ciò che rende così avvincente la scoperta della fosfina nell’aria di Venere è che i ricercatori si sono scervellati per cercare di trovare il modo di spiegare la sua presenza, senza ricorrere alla biologia. Hanno considerato la probabilità di strani processi chimici nell’atmosfera che potrebbero produrla, o la possibilità che sia stata espulsa dai vulcani sottostanti. Sono state considerate anche le reazioni causate da meteoriti che attraversano le nuvole o gli effetti chimici dei fulmini. Ma gli scienziati non sono riusciti a trovare una spiegazione plausibile non biologica.

Ciononostante, rimangono prudenti. La storia è disseminata di affermazioni di biologia extraterrestre che si sono poi rivelate sospette o semplicemente sbagliate, dai canali su Marte alle caratteristiche microscopiche e scarabocchiose di un meteorite marziano. Tutti coloro che hanno affermato di aver stabilito l’esistenza di vita altrove sono stati seriamente messi in discussione. Il forte consenso della scienza è che il nostro mondo è l’unico posto nell’universo in cui esiste la vita. Dimostrare il contrario è un obiettivo allettante, ma la prova deve essere inconfutabile.

Quindi, la prudenza regna. Sara Seager, una professoressa del MIT di fisica e scienze planetarie e membro del team di ricerca, la mette così. “Ci potrebbero essere due spiegazioni. Una è che ci sia qualche processo chimico sconosciuto che potrebbe in qualche modo produrre la fosfina. La seconda è che… c’è vita“.

Un gemello rovente

Ma la vita venusiana? Sì, Venere è stata a lungo chiamata gemella della Terra, soprattutto perché i due pianeti sono della stessa dimensione. Ma non è il gemello preferito: le navicelle spaziali hanno rivelato un paesaggio cotto al forno, con temperature 24 ore su 24 di 900 gradi Fahrenheit. Per decenni gli scienziati hanno ipotizzato che Venere fosse un inferno sterile e l’hanno ampiamente ignorato a favore di Marte o di alcune delle lune ricche d’acqua di Giove e Saturno.

Ma non tutti gli scienziati. L’astronomo planetario David Grinspoon, del Planetary Science Institute, ha costantemente sostenuto l’idea di prestare maggiore attenzione a Venere. Ha fatto notare che a un’altitudine di 30 miglia sopra la superficie, la temperatura delle nubi scende all’incirca allo stesso livello di una giornata autunnale a New York. L’idea che alcuni microbi possano fluttuare in queste nubi straordinariamente dense e temperate non è poi così pallida. Tali organismi potrebbero essere gli avanzi della vita semplice che potrebbero essere stati generati durante i miliardi di anni in cui Venere ha avuto oceani, vasti mari che alla fine sono ribolliti. Sarebbero i microscopici profughi di un mondo che lentamente è andato a male.

Grinspoon reagisce alla scoperta della fosfina dicendo che “costringerà la gente a prendere sul serio la plausibilità della biosfera di una nube su Venere“.

Sono vivi

Se il passato è prologo, l’eccitazione che segue la scoperta di questo gas maleodorante lascerà il posto a una spiegazione che non dipende dalla presenza della vita. Dopo tutto, la natura è estremamente abile a cucinare condizioni e composti che l’uomo non ha previsto. Se ciò accade, quella che ora è una scoperta eccitante diventerà una scoperta semplicemente interessante.

Ma non possiamo escludere l’esito più drammatico – la possibilità che, finalmente, abbiamo dimostrato di avere compagnia nel cosmo. Sì, sono microscopici e vivono un’esistenza incomprensibilmente noiosa. Ma, a differenza di tutto il resto che abbiamo trovato nei cieli, sono vivi.

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