Introduzione

La biosfera della Terra contiene tutti gli ingredienti noti necessari alla vita così come la conosciamo. In generale, questi sono: acqua liquida, almeno una fonte di energia e un inventario di elementi e molecole biologicamente utili.

Ma la recente scoperta di una possibile fosfina biogenica nelle nubi di Venere ci ricorda che almeno alcuni di questi ingredienti esistono anche altrove nel sistema solare. Quindi, dove sono gli altri luoghi più promettenti per la vita extraterrestre?

Marte

Marte è uno dei mondi più simili alla Terra del sistema solare. Ha una giornata di 24,5 ore al giorno, calotte polari di ghiaccio che si espandono e si contraggono con le stagioni e una vasta gamma di caratteristiche superficiali che sono state scolpite dall’acqua durante la storia del pianeta.

Il rilevamento di un lago sotto la calotta polare meridionale e il metano nell’atmosfera marziana (che varia con le stagioni e persino con l’ora del giorno) rendono Marte un candidato molto interessante per la vita. Il metano è significativo in quanto può essere prodotto da processi biologici. Ma la fonte effettiva del metano su Marte non è ancora nota.

È possibile che la vita abbia preso piede, data l’evidenza che il pianeta un tempo aveva un ambiente molto più accogliente. Oggi Marte ha un’atmosfera molto sottile e secca, composta quasi interamente da anidride carbonica. Ciò offre scarsa protezione dalle radiazioni solari e cosmiche. Se Marte è riuscito a trattenere alcune riserve d’acqua sotto la sua superficie, non è impossibile che la vita possa ancora esistere.

Europa

Europa fu scoperta da Galileo Galilei nel 1610, insieme alle altre tre grandi lune di Giove. È leggermente più piccola della luna terrestre e orbita intorno al gigante gassoso a una distanza di circa 670.000 km una volta ogni 3,5 giorni e mezzo. Europa è costantemente schiacciata e allungata dai campi gravitazionali concorrenti di Giove e delle altre lune galileiane, un processo noto come flessione di marea.

Si ritiene che la luna sia un mondo geologicamente attivo, come la Terra, perché la forte flessione di marea riscalda il suo interno roccioso e metallico e lo mantiene parzialmente fuso.

La superficie di Europa è una vasta distesa di ghiaccio d’acqua. Molti scienziati pensano che sotto la superficie ghiacciata ci sia uno strato di acqua liquida – un oceano globale – che è impedito dal gelo dal calore che si flette e che forse è profondo più di 100 km.

Le prove di questo oceano includono geyser che eruttano attraverso crepe nel ghiaccio superficiale, un debole campo magnetico e un terreno caotico in superficie, che potrebbe essere stato deformato dalle correnti oceaniche che turbinano al di sotto. Questo scudo di ghiaccio isola il sottosuolo oceanico dall’estremo freddo e dal vuoto dello spazio, così come le feroci cinture di radiazioni di Giove.

Sul fondo di questo mondo oceanico è ipotizzabile che si possano trovare bocche idrotermali e vulcani sul fondo dell’oceano. Sulla Terra, tali caratteristiche spesso supportano ecosistemi molto ricchi e diversificati.

Encelado

Come Europa, Encelado è una luna coperta di ghiaccio con un oceano sotterraneo di acqua liquida. Encelado orbita intorno a Saturno ed è giunto all’attenzione degli scienziati come un mondo potenzialmente abitabile dopo la scoperta a sorpresa di enormi geyser vicino al polo sud della luna.

Questi getti d’acqua fuoriescono da grandi crepe sulla superficie e, dato il debole campo gravitazionale di Encelado, si riversano nello spazio. Sono la prova evidente di un deposito sotterraneo di acqua liquida.

Non solo è stata rilevata acqua in questi geyser, ma anche una serie di molecole organiche e, soprattutto, minuscoli granelli di particelle di silicato roccioso che possono essere presenti solo se l’acqua dell’oceano sotto la superficie è stata a contatto fisico con il fondo dell’oceano roccioso ad una temperatura di almeno 90˚C. Questa è una prova molto forte dell’esistenza di bocche idrotermali sul fondo dell’oceano, che forniscono la chimica necessaria per la vita e le fonti di energia localizzate.

Titano

Titano è la più grande luna di Saturno e l’unica luna del sistema solare con un’atmosfera sostanziale. Contiene una fitta foschia arancione di molecole organiche complesse e un sistema meteorologico a metano al posto dell’acqua – completo di piogge stagionali, periodi di siccità e dune di sabbia in superficie create dal vento.

L’atmosfera è costituita per lo più da azoto, un importante elemento chimico utilizzato nella costruzione delle proteine in tutte le forme di vita conosciute. Le osservazioni radar hanno rilevato la presenza di fiumi e laghi di metano ed etano liquido ed eventualmente la presenza di criovulcani – caratteristiche simili a vulcani che eruttano acqua liquida piuttosto che lava. Questo suggerisce che Titano, come Europa ed Encelado, ha una riserva sotterranea di acqua liquida.

A una distanza così enorme dal Sole, le temperature superficiali su Titano sono di -180˚C – troppo fredde per l’acqua liquida. Tuttavia, le abbondanti sostanze chimiche disponibili su Titano hanno sollevato la speculazione che le forme di vita – potenzialmente con una chimica fondamentalmente diversa da quella degli organismi terrestri – potrebbero esistere lì presente.