Credits: NASA/Hubble

Quest’ultima immagine di Giove, scattata dal telescopio spaziale Hubble della NASA il 25 agosto 2020, è stata scattata quando il pianeta si trovava a 406 milioni di chilometri dalla Terra. La visione nitida di Hubble sta dando ai ricercatori un rapporto meteo aggiornato sull’atmosfera turbolenta del pianeta monstre, con una nuova e notevole tempesta in arrivo e un cugino della famosa regione della Grande Macchia Rossa che si sta preparando a cambiare colore – ancora una volta.

Un dettaglio unico ed emozionante dell’istantanea di Hubble appare a metà delle latitudini settentrionali come una tempesta bianca e luminosa che viaggia intorno al pianeta a 350 miglia all’ora (560 chilometri all’ora). Questo singolo pennacchio è esploso il 18 agosto 2020 – e gli osservatori a terra ne hanno scoperti altri due che sono apparsi più tardi alla stessa latitudine.

Mentre è comune che in questa regione si verifichino tempeste ogni sei anni circa, spesso con più tempeste contemporaneamente, il tempismo delle osservazioni di Hubble è perfetto per mostrare la struttura sulla scia della perturbazione, durante le prime fasi della sua evoluzione. Dietro il pennacchio ci sono piccoli tratti arrotondati con complessi colori “rosso, bianco e blu” nell’immagine di Hubble a raggi ultravioletti e vicino all’infrarosso. Tali caratteristiche discrete si dissipano tipicamente su Giove, lasciando dietro di sé solo cambiamenti nei colori delle nuvole e nella velocità del vento, ma una tempesta simile su Saturno ha portato a un vortice di lunga durata. Le differenze nelle conseguenze delle tempeste di Giove e Saturno possono essere correlate alle contrastanti abbondanze d’acqua nelle loro atmosfere, poiché il vapore acqueo può governare la massiccia quantità di energia immagazzinata che può essere rilasciata da queste eruzioni temporalesche.

Hubble mostra che la Grande Macchia Rossa, che ruota in senso antiorario nell’emisfero sud del pianeta, sta spazzando via le nuvole che la precedono, formando una cascata di nastri bianchi e beige. La Grande Macchia Rossa è attualmente di un colore rosso eccezionalmente ricco, con il suo nucleo e la banda più esterna che appare di un rosso più profondo.

I ricercatori dicono che la Grande Macchia Rossa misura ora circa 9.800 miglia di diametro, abbastanza grande da inghiottire la Terra. La super tempesta si sta ancora restringendo, come si è notato nelle osservazioni telescopiche del 1930, ma la ragione della sua dimensione decrescente è un completo mistero.

Un’altra caratteristica che i ricercatori stanno notando è l’Oval BA, soprannominato dagli astronomi come Red Spot Jr., che appare appena sotto il Grande Punto Rosso in questa immagine. Negli ultimi anni, Red Spot Jr. ha perso colore fino alla sua originaria tonalità di bianco dopo essere apparso rosso nel 2006. Tuttavia, ora il nucleo di questa tempesta sembra oscurarsi leggermente. Questo potrebbe far pensare che Red Spot Jr. sia sulla buona strada per tornare a un colore più simile a quello del cugino.

L’immagine di Hubble mostra che Giove sta sgombrando le sue nuvole bianche più alte, soprattutto lungo l’equatore del pianeta, dove uno smog di idrocarburi arancioni lo avvolge.

La luna ghiacciata Europa, che si pensa contenga potenziali ingredienti per la vita, è visibile alla sinistra del gigante gassoso.

Questa immagine di Hubble fa parte delle mappe annuali dell’intero pianeta prese come parte del programma Outer Planets Atmospheres Legacy, o OPAL. Il programma fornisce viste globali annuali di Hubble dei pianeti esterni per cercare i cambiamenti nelle loro tempeste, nei venti e nelle nuvole.

Il telescopio spaziale Hubble è un progetto di cooperazione internazionale tra la NASA e l’ESA (Agenzia Spaziale Europea). Il Goddard Space Flight Center della NASA a Greenbelt, Maryland, gestisce il telescopio. Lo Space Telescope Science Institute (STScI) di Baltimora conduce le operazioni scientifiche di Hubble. L’STScI è gestito per la NASA dall’Associazione delle Università per la Ricerca in Astronomia di Washington, D.C.