Credits: COLIN LEGG / SCOTT LUCCHINI

Corrente Magellanica

La Via Lattea non è sola nel suo quartiere. Ha catturato galassie più piccole nella sua orbita e le due più grandi sono conosciute come la Piccola e la Grande Nube di Magellano, visibili come gemelle polverose nell’emisfero meridionale.

Quando le Nubi di Magellano hanno iniziato a girare intorno alla Via Lattea miliardi di anni fa, un enorme flusso di gas noto come Corrente Magellanica è stato strappato da loro. Il flusso ora si estende su più di metà del cielo notturno. Ma gli astronomi non sono riusciti a spiegare come il flusso sia diventato così massiccio, oltre un miliardo di volte la massa del sole.

Ora, gli astronomi dell’Università del Wisconsin-Madison e i loro colleghi hanno scoperto che un alone di gas caldo che circonda le Nubi di Magellano funge probabilmente da bozzolo protettivo, proteggendo le galassie nane dall’alone della Via Lattea e contribuendo alla maggior parte della massa della Corrente Magellanica. Quando le galassie più piccole entrarono nella sfera d’influenza della Via Lattea, parti di questo alone furono allungate e disperse per formare tale “corrente“.

I ricercatori hanno pubblicato le loro scoperte il 9 settembre sulla rivista Nature.

I modelli esistenti della formazione della Corrente Magellanica sono obsoleti perché non possono rendere conto della sua massa“, dice Scott Lucchini, del dipartimento di fisica dell’UW-Madison, primo autore dell’articolo. “Per questo abbiamo trovato una nuova soluzione che è eccellente per spiegare la sua massa, che è la questione più importante da risolvere“, aggiunge Elena D’Onghia, professore di astronomia dell’UW-Madison, che ha supervisionato la ricerca.

D’Onghia ha collaborato con fisici e astronomi dell’UW-Madison, dello Space Telescope Science Institute di Baltimora e dell’Università di Sydney. Ha completato il lavoro mentre era borsista presso il Centro di Astrofisica Computazionale del Flatiron Institute di New York.

I modelli più antichi suggerivano che le maree gravitazionali e la forza delle galassie che si spingevano l’una contro l’altra formassero il flusso magellanico fuori dalle Nubi di Magellano quando le galassie nane entravano in orbita intorno alla Via Lattea. Sebbene questi modelli possono spiegare in gran parte le dimensioni e la forma del flusso, essi rappresentavano solo un decimo della sua massa.

Nuovi modelli

Recentemente, gli astronomi hanno scoperto che le Nubi di Magellano sono abbastanza massicce da avere un alone, o corona, di gas caldo che le avvolge. D’Onghia e il suo team si sono resi conto che questa corona avrebbe drammaticamente alterato il modo in cui si sarebbe formato il flusso.

Nelle simulazioni effettuate da Lucchini, la creazione della Corona di Magellano è divisa in due periodi. Mentre le Nubi di Magellano erano ancora lontane dalla Via Lattea, la Grande Nuvola di Magellano ha sottratto gas al suo partner più piccolo per miliardi di anni. Questo gas rubato ha contribuito in ultima analisi dal 10 al 20 per cento della massa finale della Corrente.

In seguito, quando le nubi caddero nell’orbita della Via Lattea, la corona cedette un quinto della propria massa per formare la Corrente Magellanica, che fu allungata in un enorme arco di cielo a causa delle interazioni con la gravità della Via Lattea e la sua stessa corona.

Il nuovo modello è il primo a spiegare l’intera massa della Corrente Magellanica. Inoltre, spiega meglio come il flusso ha adottato la sua forma filamentosa e perché è privo di stelle – perché si è formato in gran parte dalla corona priva di stelle, non dalle galassie nane stesse.

Il flusso è un puzzle di 50 anni“, dice Andrew Fox, uno dei coautori dello studio e un astronomo dell’Istituto di Scienze del Telescopio Spaziale, che gestisce il telescopio spaziale Hubble. “Non abbiamo mai avuto una buona spiegazione della sua provenienza. Quello che è davvero emozionante è che ora ce ne stiamo avvicinando ad una”.

Test diretto

La proposta dei ricercatori può ora essere testata direttamente. L’Hubble dovrebbe essere in grado di vedere le firme rivelatrici della corona di gas che circonda le Nubi di Magellano.

Negli anni Novanta, un gruppo di astronomi di UW-Madison ha trovato i primi indizi che le Nubi di Magellano potrebbero avere una corona estesa. Ora, con una migliore comprensione dell’influenza della corona sulla Corrente Magellanica e una prova chiara della sua esistenza, c’è la possibilità di spiegare un mistero di mezzo secolo sull’origine di tale corrente, offrendo un quadro più completo del nostro quartiere galattico.

Questo lavoro ridefinisce la nostra comprensione di come il gas si diffonda nella Via Lattea e formi il serbatoio per la futura formazione delle stelle“, dice Joss Bland-Hawthorn, direttore del Sydney Institute for Astronomy in Australia.

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