Introduzione

Una svolta analitica potrebbe migliorare significativamente le nostre possibilità di trovare vita extraterrestre nella nostra galassia è stata scoperta da un team dell’Università di Manchester. In una nuova ricerca pubblicata oggi su Monthly Notices of the Royal Astronomical Society, i ricercatori dimostrano una rianalisi dei dati esistenti che rappresenta una nuova pietra miliare nella ricerca dell’intelligenza extraterrestre (SETI).

La ricerca di vita extraterrestre si espande

Il team di ricerca è stato in grado di espandere drasticamente la ricerca della vita extraterrestre da 1.400 stelle a 280.000 – aumentando il numero di stelle analizzate di un fattore superiore a 200.

Il risultato suggerisce che meno dello 0,04% dei sistemi stellari ha il potenziale di ospitare civiltà avanzate con una tecnologia radio equivalente o leggermente più avanzata rispetto agli esseri umani del 21° secolo. Oltre a migliorare i limiti per le stelle vicine, il team per la prima volta ha effettivamente posto dei limiti alle stelle più lontane con l’avvertenza che qualsiasi potenziale forma di vita che abiti i limiti esterni della galassia avrebbe bisogno di trasmettitori ancora più potenti per essere rilevabile.

L’analisi, dicono i ricercatori, può solo individuare civiltà intelligenti e tecnicamente avanzate che utilizzano le onde radio come forma di comunicazione – non potrebbero, ad esempio, rilevare la vita “semplice” o le civiltà non tecniche.

Il team è composto dallo studente del Master Bart Wlodarczyk-Sroka e dal suo consulente, il professor Michael Garrett dell’Università di Manchester nel Regno Unito, in collaborazione con il dottor Andrew Siemion, direttore della Breakthrough Listen Initiative, hanno posto i migliori limiti di sempre alla presenza di trasmettitori radio artificiali nella Via Lattea, le cosiddette techno-segnature.

Ricalcolato i limiti della presenza dei trasmettitori radio

Combinando il catalogo prodotto dalla navicella spaziale Gaia dell’Agenzia Spaziale Europea (ESA), che ha misurato le distanze di oltre un miliardo di stelle, i ricercatori hanno ricalcolato i limiti della presenza dei trasmettitori intorno ad altre stelle all’interno dei campi visivi del radiotelescopio. Selezionando stelle a distanze molto più grandi (fino a circa 33.000 anni luce) rispetto al campione originale di stelle vicine, sono stati in grado di espandere il numero di stelle studiate da 1.327 a 288.315.

Il caposquadra Mike Garrett si è sempre preoccupato del fatto che le ricerche SETI di solito non tengono conto dei molti altri oggetti cosmici che rientrano nel raggio d’azione del cielo a cui un telescopio è sensibile, oltre all’obiettivo principale. Secondo Garrett, Gaia ha cambiato tutto questo: “Conoscere le posizioni e le distanze da queste fonti aggiuntive“, dice, “migliora notevolmente la nostra capacità di limitare la presenza dell’intelligenza extraterrestre nella nostra galassia e oltre. Ci aspettiamo che anche le future ricerche del SETI facciano buon uso di questo approccio“.

I nostri risultati contribuiscono a porre limiti significativi alla presenza di trasmettitori paragonabili a quelli che noi stessi possiamo costruire utilizzando la tecnologia del ventunesimo secolo“, ha osservato Wlodarczyk-Sroka. “Ora sappiamo che meno di una stella su 1600 più vicina di circa 330 anni luce ospita trasmettitori appena qualche volta più potenti del più forte radar che abbiamo qui sulla Terra. I mondi abitati con trasmettitori molto più potenti di quelli che possiamo produrre attualmente devono essere ancora più rari“.

L’enorme numero di stelle studiate ha permesso a Wlodarczyk-Sroka di porre alcuni dei limiti più severi fino ad oggi sulla presenza di potenti trasmettitori radio in questa regione della nostra Galassia. Inoltre, per la prima volta, il team è stato in grado di farlo in funzione del tipo di stelle in quanto il campione comprende non solo una vasta gamma di stelle di sequenza principale, ma anche numerose stelle giganti e nane bianche.

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