CST-100 Starliner spacecraft - Credits: Boeing

Introduzione

La NASA e la Boeing continuano a fare progressi verso il secondo test di volo senza equipaggio della navicella spaziale CST-100 Starliner prima di far volare gli astronauti verso la Stazione Spaziale Internazionale nell’ambito del Commercial Crew Program della NASA.

Il programma prevede che il lancio del test di volo orbitale senza equipaggiato 2 (OFT-2) avvenga non prima di dicembre 2020 in attesa della preparazione hardware, della qualificazione del software di volo e di altre priorità del veicolo di lancio e della stazione spaziale.

Nel corso dell’estate, il team Starliner di Boeing si è concentrato sulla preparazione della prossima navicella spaziale per i prossimi test di volo e sui miglioramenti da effettuare individuati durante i vari processi di revisione. La NASA ha anche annunciato un’ulteriore assegnazione dell’equipaggio per la sua prima missione operativa, il Boeing Starliner-1 della NASA, con gli astronauti alla stazione spaziale. Ecco ulteriori informazioni sui recenti progressi:

I progressi dello Starliner

Le squadre della Boeing sono in fase di assemblaggio finale dell’equipaggio e dei moduli di servizio che porteranno l’OFT-2 alla stazione spaziale all’interno della Commercial Crew and Cargo Processing Facility (C3PF) dell’azienda presso il Kennedy Space Center della NASA in Florida. L’OFT-2 volerà con un nuovo modulo di equipaggio Starliner riutilizzabile che fornirà un’ulteriore esperienza in orbita alle squadre operative prima delle missioni di volo con gli astronauti. Per le missioni dell’equipaggio commerciale della Boeing, la navicella Starliner sarà lanciata su un razzo Atlas V della United Launch Alliance.

Con la maggior parte dell’assemblaggio completato, i recenti progressi si concentrano sulla copertura di rientro del sistema di attracco della NASA, che è stata aggiunta al progetto per una protezione aggiuntiva del sistema. Il team ha anche completato l’installazione del riscaldatore a propellente Starliner, delle piastrelle del sistema di protezione termica e degli airbag che saranno utilizzati quando la navicella toccherà terra per l’atterraggio. Mentre le attività di produzione finale continuano a progredire, il modulo dell’equipaggio è entrato recentemente nel test di accettazione, che dimostrerà i sistemi sulla navicella spaziale prima di essere accoppiato con il suo modulo di servizio.

A Houston, il team del software si sta avvicinando alle fasi finali di modifica e verifica del codice di volo dopo il primo test di volo senza equipaggio. Come parte di questo sforzo, il team ha recentemente iniziato un’importante pietra miliare chiamata Formal Qualification Testing, che è un test completo del software di volo e un passo importante nella preparazione di un test di prova della missione end-to-end.

Boeing rimane anche concentrato sull’incorporazione delle raccomandazioni del team congiunto NASA-Boeing Independent Review Team con quasi il 75% delle 80 azioni proposte implementate. Il team indipendente è stato formato per esaminare le anomalie riscontrate durante l’OFT, che hanno portato Starliner a non raggiungere l’orbita pianificata o l’attracco alla stazione come previsto e per fornire raccomandazioni per garantire un solido progetto per le missioni future. Oltre a scegliere di ripetere il test di volo senza equipaggio, Boeing ha scelto di implementare in modo completo tutte le raccomandazioni fornite dal team di revisione.

Dopo il successo dell’OFT-2, Boeing concentrerà tutta l’attenzione sui preparativi per il suo test di volo finale con gli astronauti e sta già completando, parallelamente, il lavoro sulla navicella per i test di volo dell’equipaggio. Le squadre continuano a rinnovare il modulo dell’equipaggio usato per il volo nel primo test senza equipaggiato di Starliner per il riutilizzo con gli astronauti. Dopo aver rimosso e condotto i checkout su vari sistemi e hardware di volo, la Boeing si sta preparando a rimontare il veicolo. Presto, l’allestimento dell’interno del modulo dell’equipaggio inizierà insieme all’imballaggio dei paracadute e degli airbag prima dell’installazione. Il sistema di aggancio NASA del veicolo è stato modificato per accogliere la nuova copertura e l’allestimento dei componenti del sottosistema continua sul nuovissimo modulo di servizio della navicella.

Equipaggio e orari dei voli di destinazione

Prima della missione OFT-2, i team di controllo di volo della NASA e della Boeing hanno completato in agosto una simulazione integrata di launch-to-docking con all’orizzonte ulteriori simulazioni, mentre i team mettono a punto le regole e le procedure di volo.

Dopo un OFT-2 di successo, Boeing e la NASA si procederà con la prima missione con equipaggio di Starliner, il Crew Flight Test, attualmente previsto non prima di giugno 2021, con la prima missione post-certificazione, chiamata Starliner-1, prevista provvisoriamente non prima di fine dicembre 2021.

I membri dell’equipaggio del CFT sono l’astronauta della Boeing Chris Ferguson e gli astronauti della NASA Mike Fincke e Nicole Mann.

Oltre all’addestramento per vivere e lavorare sulla stazione, gli astronauti continuano a lavorare a stretto contatto con i team di test dello Starliner. Diversi membri dell’equipaggio hanno in programma di partecipare ai test di accettazione in corso del modulo di equipaggio OFT-2 all’interno del C3PF.

Recentemente, l’equipaggio CFT ha aiutato a testare gli aggiornamenti software con hardware di volo reale nell’Avionics and Software Integration Labdella Boeing a Houston. Hanno eseguito attività di separazione manuale per diverse contingenze a bassa probabilità, dimostrando che i miglioramenti del software non hanno avuto effetti negativi sui controlli necessari per rimanere al sicuro in qualsiasi situazione. L’equipaggio ha anche partecipato a prove di funzionamento a secco procedurali per i futuri test di supporto vitale con la navicella spaziale Starliner in Florida. Più avanti nel corso dell’anno, l’equipaggio CFT sarà adatto all’interno della navicella spaziale con il veicolo che fornisce tutto il loro supporto vitale.

Obiettivo: trasporto sicuro

Gli astronauti della NASA Sunita Williams, Josh Cassada e Jeanette Epps sono membri dell’equipaggio della missione Starliner-1. Cassada e Williams sono stati entrambi selezionati per la missione nell’agosto 2018 e la NASA ha annunciato l’assegnazione di Epps il 25 agosto.

Gli astronauti per entrambe le missioni CFT e Starliner-1 partecipano regolarmente alle prove di lancio e alle operazioni di missione sia in scenari normali che di emergenza. Continuano anche con l’addestramento specifico della missione per la vita in orbita, incluso il lavoro che svolgeranno dopo aver raggiunto i rispettivi equipaggi della Spedizione che li attendono sulla stazione.

L’obiettivo del Commercial Crew Program della NASA è un trasporto sicuro, affidabile ed economico da e verso la Stazione Spaziale Internazionale. Questo potrebbe consentire un tempo di ricerca aggiuntivo e aumentare le opportunità di scoperta a bordo del banco di prova dell’umanità per l’esplorazione, aiutandoci anche a prepararci per l’esplorazione umana della Luna e di Marte.

Ulteriori info

Maggiori dettagli sulla missione e sul programma dell’equipaggio commerciale della NASA si possono trovare online e seguendo il blog dell’equipaggio commerciale, @commercial_crew e l’equipaggio commerciale su Facebook.