Credits: NASA/JPL-Caltech

Una roccia spaziale delle dimensioni di un SUV ha sorvolato il nostro pianeta durante il fine settimana ed è stata rilevata da un’indagine sugli asteroidi finanziata dalla NASA.

Gli asteroidi vicini alla Terra, o NEA – Near Earth Asteroids, passano sempre vicino al nostro pianeta natale. Ma un asteroide delle dimensioni di SUV ha stabilito il record questo fine settimana per essersi avvicinato alla Terra più di qualsiasi altro NEA conosciuto: è passato 1.830 miglia (2.950 chilometri) sopra l’Oceano Indiano meridionale domenica 16 agosto alle 12:08 EDT (18:08 in Italia).

Credits: NASA/JPL-Caltech

Grande circa 10-20 piedi (3-6 metri), l’asteroide 2020 QG è molto piccolo per gli standard degli asteroidi: Se fosse stato effettivamente su una traiettoria d’impatto, sarebbe probabilmente diventato una palla di fuoco e si sarebbe disintegrato nell’atmosfera terrestre, eventi del genere accadono diverse volte all’anno.

Secondo alcune stime, ci sono centinaia di milioni di piccoli asteroidi delle dimensioni di 2020 QG, ma sono estremamente difficili da scoprire fino a quando non si avvicinano molto alla Terra. La stragrande maggioranza dei NEA passa tranquillamente a distanze molto maggiori – di solito molto più lontano della Luna.

È davvero bello vedere un piccolo asteroide così vicino, perché possiamo vedere la gravità della Terra piegare drammaticamente la sua traiettoria“, ha detto Paul Chodas, direttore del Center for Near-Earth Object Studies (CNEOS) presso il Jet Propulsion Laboratory della NASA nel sud della California. “I nostri calcoli mostrano che questo asteroide è stato deviato dalla sua traiettoria di 45 gradi o giù di lì mentre sorvolava il nostro pianeta“.

Scorrendo a quasi 8 miglia al secondo (12,3 chilometri al secondo) – un po’ più lentamente della media, ha osservato Chodas -2020 QG è stato registrato per la prima volta come una lunga striscia in un’immagine a largo raggio scattata dalla Zwicky Transient Facility. L’immagine è stata scattata sei ore dopo il punto più vicino, mentre l’asteroide si allontanava dalla Terra. Il telescopio di rilevamento per la scansione del cielo finanziato dalla National Science Foundation e dalla NASA, la Zwicky Transient Facility ha sede presso il Caltech’s Palomar Observatory nella contea di San Diego. Il Near-Earth Object Observations Program della NASA finanzia l’elaborazione dei dati per le rilevazioni NEO.

Molti piccoli asteroidi cadono sul nostro pianeta ogni anno, ma solo pochi sono stati effettivamente rilevati nello spazio poche ore prima dell’impatto con la Terra. In media, un asteroide delle dimensioni del QG 2020 lo supera da vicino solo poche volte all’anno.

Nel 2005, il Congresso ha assegnato alla NASA l’obiettivo di trovare il 90% degli asteroidi vicini alla Terra che sono circa 460 piedi (140 metri) o più grandi. Questi asteroidi più grandi rappresentano una minaccia molto più importante se dovessero impattare e possono essere rilevati quando sono ancora più lontani dalla Terra.

È un bel risultato trovare questi piccoli asteroidi vicini perché passano così velocemente“, ha detto Chodas. “Di solito c’è solo una breve finestra di un paio di giorni prima o dopo l’avvicinamento, quando questo piccolo asteroide è abbastanza vicino alla Terra da essere abbastanza luminoso, ma non così vicino da muoversi troppo velocemente nel cielo per essere rilevato da un telescopio”.