Credits: NASA/MAVEN/Goddard Space Flight Center/CU/LASP

Introduzione

Le immagini della navicella spaziale MAVEN della NASA mostrano vaste aree del cielo notturno marziano pulsare nella luce ultravioletta. I risultati vengono utilizzati per illuminare complessi schemi di circolazione nell’atmosfera marziana.

Pulsazioni notturne

Il team MAVEN è stato sorpreso nello scoprire che l’atmosfera pulsava esattamente tre volte a notte e solo durante la primavera e l’autunno di Marte. I nuovi dati hanno anche rivelato onde e spirali inaspettate sui poli invernali, confermando anche i risultati della navicella spaziale Mars Express che questo bagliore notturno era più luminoso sulle regioni polari invernali.

Credits: NASA/MAVEN/Goddard Space Flight Center/CU/LASP

Le immagini di MAVEN suffragano le nostre prime intuizioni sui moti atmosferici nella media atmosfera di Marte, una regione critica dove le correnti d’aria trasportano gas tra lo strato più basso e quello più alto“, ha detto Nick Schneider del Laboratorio di fisica atmosferica e spaziale dell’Università del Colorado (LASP).

Questi fenomeni si verificano dove i venti verticali trasportano i gas fino alle regioni di maggiore densità, accelerando le reazioni chimiche che creano l’ossido nitrico e alimentano il bagliore ultravioletto. Schneider è il responsabile dello strumento MAVEN Imaging Ultraviolet Spectrograph (IUVS) che ha fatto queste osservazioni ed è l’autore di un articolo su questa ricerca apparso il 6 agosto sul Journal of Geophysical Research, Space Physics.

La luce ultravioletta è invisibile all’occhio umano ma rilevabile da strumenti specializzati. “Il bagliore ultravioletto proviene per lo più da un’altitudine di circa 70 chilometri, con il punto più luminoso a circa mille chilometri di distanza ed è luminoso nell’ultravioletto come l’aurora boreale sulla Terra“, ha detto Zac Milby, anche lui della LASP. “Purtroppo, data la composizione dell’atmosfera di Marte questi punti luminosi non emettono luce a lunghezze d’onda visibili che permetterebbero loro di essere visti dai futuri astronauti di Marte. Peccato: le macchie luminose si intensificherebbero in alto ogni notte dopo il tramonto e andrebbero alla deriva nel cielo a 300 chilometri all’ora“.

Credits: NASA/MAVEN/Goddard Space Flight Center/CU/LASP

Il ruolo delle pulsazioni sull’atmosfera marziana

Le pulsazioni rivelano l’importanza delle onde che circondano il pianeta: il numero di onde e la loro velocità indicano che l’atmosfera centrale di Marte è influenzata dal riscaldamento solare e dalle perturbazioni della topografia delle enormi montagne vulcaniche di Marte. Questi punti pulsanti sono la prova più evidente che le onde dell’atmosfera media corrispondono a quelle note per dominare gli strati superiori e inferiori.

Le principali scoperte di MAVEN sulla perdita di atmosfera e sul cambiamento climatico mostrano l’importanza di questi vasti schemi di circolazione che trasportano i gas atmosferici in tutto il globo e dalla superficie ai margini dello spazio“, ha detto Sonal Jain, anche lui della LASP.

Credits: NASA/MAVEN/Goddard Space Flight Center/CU/LASP

Osservare da una nuova prospettiva

Successivamente, il team ha in programma di guardare il bagliore notturno “lateralmente“, invece che dall’alto verso il basso, utilizzando i dati rilevati da IUVS che guardano appena sopra il bordo del pianeta. Questa nuova prospettiva sarà utilizzata per comprendere ancora meglio i venti verticali e i cambiamenti stagionali.

Il bagliore marziano è stato osservato per la prima volta dallo strumento SPICAM sulla navicella spaziale Mars Express dell’Agenzia Spaziale Europea. Tuttavia, l’IUVS è uno strumento di nuova generazione in grado di mappare ripetutamente il bagliore notturno, trovando modelli e comportamenti periodici. Molti pianeti, tra cui la Terra, hanno un bagliore notturno, ma MAVEN è la prima missione a raccogliere così tante immagini del bagliore su di un altro pianeta.

Credits

La ricerca è stata finanziata dalla missione MAVEN. Il ricercatore principale di MAVEN ha sede presso il Laboratorio di fisica atmosferica e spaziale dell’Università del Colorado, Boulder, e la NASA Goddard gestisce il progetto MAVEN. La NASA sta esplorando il nostro Sistema Solare e oltre, scoprendo mondi, stelle e misteri cosmici vicini e lontani con la nostra potente flotta di missioni spaziali e terrestri.

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