Credits: ESA/GCP/UPV/EHU Bilbao

Una nuvola sottile e misteriosamente lunga è apparsa di nuovo su Marte e precisamente sul vulcano Arsia Mons, alto 20 km.

La caratteristica ricorrente della nube è che essa è costituita da ghiaccio d’acqua, ma nonostante le apparenze non è un pennacchio legato all’attività vulcanica. Al contrario, questa curiosa formazione si forma mentre il flusso d’aria è influenzato dalla pendenza “sottovento” del vulcano – il lato che non affronta il vento.

Queste immagini della nube, che può raggiungere i 1800 km di lunghezza, sono state scattate il 17 e 19 luglio dalla Visual Monitoring Camera (VMC) di Mars Express, che da 16 anni studia il Pianeta Rosso dalla sua orbita.

Abbiamo indagato su questo intrigante fenomeno e ci aspettavamo di vedere una tale forma di nube in questo momento“, spiega Jorge Hernandez-Bernal, dottorando all’University of the Basque Country (Spagna) e autore principale dello studio in corso.

Questa nuvola allungata si forma ogni anno marziano durante questa stagione intorno al solstizio meridionale e si ripete per 80 giorni o anche più, seguendo un rapido ciclo giornaliero. Tuttavia, non sappiamo ancora se le nuvole siano sempre così impressionanti“.

Un giorno marziano è leggermente più lungo di un giorno terrestre e dura circa 24 ore, 39 minuti e 35 secondi. Un anno sul Pianeta Rosso è composto da 668 sol, circa 687 giorni, quindi le stagioni durano il doppio.

Il solstizio meridionale è il periodo dell’anno in cui il Sole si trova nella posizione più meridionale dei cieli marziani, proprio come il 21 dicembre sulla Terra. Nelle prime ore del mattino, durante questo periodo, questa nuvola fugace cresce per circa tre ore, scomparendo rapidamente solo poche ore dopo.

La maggior parte delle navicelle spaziali in orbita intorno al Pianeta Rosso tendono ad osservare nel pomeriggio, tuttavia Mars Express si trova in una posizione privilegiata per raccogliere e fornire informazioni cruciali su questo effetto unico.

L’estensione di questa enorme nube non può essere vista se la vostra macchina fotografica ha solo un campo visivo ristretto o se state osservando durante il pomeriggio“, dice Eleni Ravanis, una giovane apprendista della missione Mars Express che lavora specificamente per lo strumento VMC.

Fortunatamente per Mars Express, l’orbita altamente ellittica della navicella spaziale, unita all’ampio campo visivo dello strumento VMC, ci permette di scattare foto che coprono un’ampia area del pianeta nelle prime ore del mattino. Questo significa che possiamo catturarlo!

Il team scientifico del Mars Express ha ora chiamato la nuvola Arsia Mons Elongated Cloud, AMEC. Quindi, da quanto tempo sta scomparendo e riapparendo? Perché si forma solo al mattino presto? Restate sintonizzati mentre gli scienziati continuano a indagare e noi riveliamo altri misteri di Marte.

Potete trovare altre immagini dell’AMEC, così come altre caratteristiche ‘aliene’ del Pianeta Rosso, sulla pagina Flickr di VMC.