Credits: NASA/JPL-Caltech/MSSS

Introduzione

Il rover Curiosity della NASA ha iniziato un viaggio che continuerà per tutta l’estate attraverso circa 1,6 chilometri di terreno. Alla fine del viaggio, il rover sarà in grado di salire sulla prossima sezione della montagna marziana alta 3 miglia (5 chilometri) che sta esplorando dal 2014, alla ricerca di condizioni che potrebbero aver sostenuto l’antica vita microbica.

Nuova meta

Situato alla base del cratere Gale, il Monte Sharp è composto da strati sedimentari che si sono accumulati nel tempo. Ogni strato aiuta a raccontare la storia di come Marte sia passato dall’essere più simile alla Terra – con laghi, ruscelli e un’atmosfera più densa – al deserto quasi senz’aria e gelido di oggi.

La prossima fermata del rover è una parte della montagna chiamata “sulfate-bearing unit“. I solfati, come il gesso e i sali di Epsom, di solito si formano attorno all’acqua mentre evaporano e sono un altro indizio di come il clima e le prospettive di vita siano cambiate quasi 3 miliardi di anni fa.

Credits: NASA / JPL-Caltech / MSSS

Un viaggio lungo, lento e tortuoso

Ma tra il rover e quei solfati si trova una vasta macchia di sabbia che Curiosity deve aggirare per evitare di rimanere bloccato. Da qui il lungo viaggio: i pianificatori del Rover, che comandano Curiosity da casa piuttosto che dai loro uffici al Jet Propulsion Laboratory della NASA nella California meridionale, si aspettano di raggiungere l’area all’inizio dell’autunno, anche se il team scientifico potrebbe decidere di fermarsi lungo la strada per studiare campioni o eventuali sorprese che incontrano.

A seconda del paesaggio, le velocità massime di Curiosity variano tra 82 e 328 piedi (25 e 100 metri) all’ora. Alcuni di questi viaggi estivi verranno completati utilizzando le capacità di guida automatizzate del rover, che consentono a Curiosity di trovare autonomamente i percorsi più sicuri (i pianificatori sperano in una maggiore autonomia in futuro; in effetti,  è possibile formare un algoritmo che identifica i percorsi di guida marziani).

Curiosity non può guidare del tutto senza gli esseri umani“, ha detto Matt Gildner, capofila del JPL. “Ma ha la capacità di prendere decisioni semplici lungo la strada per evitare grandi rocce o terreni rischiosi. Si ferma se non ha abbastanza informazioni per completare un giro da solo“.

Nel suo viaggio verso questo nuovo obiettivo, Curiosity lascia alle spalle il “clay-bearing unit” del Monte Sharp , che lo scienziato robot stava studiando sul lato inferiore della montagna dall’inizio del 2019. Gli scienziati sono interessati all’ambiente acquoso che ha formato questa argilla e se essa possa aver sostenuto antichi microbi.

L’estensione sia dell’unità di argilla che dell’unità di solfato è una caratteristica a parte: il “Greenheugh Pediment”, un pendio con un cappello di arenaria. Probabilmente rappresenta un’importante transizione nel clima del Cratere di Gale. Ad un certo punto, i laghi che hanno riempito il cratere largo 96 miglia (154 km) sono scomparsi, lasciando dietro di sé sedimenti che si sono erosi nella montagna che vediamo oggi. Il frontone si è formato in seguito (anche se non si sa se per l’erosione del vento o dell’acqua); poi la sabbia soffiata dal vento ne ha coperto la superficie, costruendo nella calotta di arenaria.

L’estremità settentrionale del frontone attraversa la regione argillosa e, sebbene il pendio sia ripido, la squadra del rover ha deciso di risalire Greenheugh a marzo per un’anteprima del terreno che vedranno più avanti nella missione. Mentre la curiosità sbirciava da sopra, gli scienziati furono sorpresi di trovare piccoli dossi lungo la superficie dell’arenaria.

Cucita insieme da 116 immagini, questa vista catturata dal rover Curiosity Mars della NASA mostra il percorso che prenderà in estate o
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Noduli come questi richiedono acqua per formarsi“, ha detto Alexander Bryk, un dottorando presso l’Università della California, Berkeley, che ha guidato la deviazione del frontone. “Ne abbiamo trovati alcuni nell’arenaria spazzata dal vento in cima al frontone e alcuni appena sotto il frontone. Ad un certo punto dopo la formazione del frontone, l’acqua sembra essere tornata, alterando la roccia mentre scorreva attraverso di essa“.

Oltre i limiti di Opportunity

Questi dossi possono sembrare familiari ai fan del Mars rover: uno dei predecessori di Curiosity, il rover Opportunity, ha trovato trame geologiche simili soprannominate “blueberries” nel 2004. I noduli sono diventati uno spettacolo familiare in tutto il Monte Sharp, anche se questi scoperti recentemente sono diversi nella composizione da ciò che ha trovato Opportunità. Suggeriscono che l’acqua era presente a Gale molto tempo dopo la scomparsa dei laghi e di quando la montagna prese la sua forma attuale. La scoperta estende il periodo in cui il cratere ha ospitato condizioni in grado di sostenere la vita, se mai fosse stata presente.

Curiosity è stato progettato per andare oltre la ricerca di Opportunity“, ha affermato Abigail Fraeman di JPL, che è stato vice-scienziato del progetto per entrambe le missioni. “Stiamo scoprendo un mondo antico che ha offerto alla vita un punto d’appoggio più a lungo di quanto abbiamo realizzato“.