Ricostruzione artistica. Credit: ESO/L.Calçada

Introduzione

Gli astronomi SRON hanno trovato la firma dell’ossido di alluminio (AlO) nello spettro dell’esopianeta WASP-43b. Questo è stato una sorpresa perché l’AlO dovrebbe rimanere nascosto negli strati atmosferici inferiori. È solo la seconda volta che gli astronomi osservano la molecola nell’atmosfera di un esopianeta.

Difficili osservazioni

Se pensi che pianeti come Marte o Giove siano lontani, prova con gli esopianeti. Quando guardi il cielo notturno e cerchi l’esopianeta più vicino – un pianeta delle dimensioni della Terra in orbita attorno a Proxima Centauri – potresti anche cercare le impronte sulla Luna. E questo considerando solo le dimensioni; gli esopianeti sono eclissati di circa circa un miliardo di volte dalla loro stella che li ospita. 

Ecco perché gli astronomi utilizzano principalmente metodi di osservazione indiretta per identificare i pianeti attorno ad altre stelle. Cercano cali nell’intensità di una stella, causati da un pianeta che si muove di fronte ad esso, o determinano se una stella oscilla un po’ a causa della gravità di un pianeta. Per esaminare la composizione dell’atmosfera di un esopianeta, gli astronomi misurano il suo spettro: il codice a barre impresso nella luce delle stelle mentre la luce attraversa l’atmosfera.

L’osservazione inaspettata

Gli astronomi dell’Istituto olandese SRON per la ricerca spaziale hanno ora dedotto l’inaspettata presenza di ossido di alluminio (AlO) nell’atmosfera di un esopianeta. Hanno esaminato l’esopianeta WASP-43b, un pianeta delle dimensioni di Giove in orbita stretta attorno alla sua stella ospite WASP-43 a 284 anni luce dalla Terra. 

L’AlO normalmente si nasconderebbe in profondità nell’atmosfera, invisibile allo strumento a infrarossi del telescopio spaziale Hubble utilizzato dai ricercatori. Una spiegazione logica è che i forti venti scuotono gli strati atmosferici. “La presenza di AlO nella regione dell’atmosfera che possiamo analizzare è molto eccitante, in quanto è davvero inaspettata“, afferma la prima autrice Katy Chubb. ‘È solo la seconda volta che qualcuno ne vede alcune prove in un’atmosfera esopianeta. 

Un mistero da svelare

Attualmente è un mistero il motivo per cui lo stiamo vedendo, poiché non è previsto alle temperature e alle pressioni della regione che stiamo sondando. Possiamo ipotizzare i motivi, tra cui la presenza di forti turbolenze che trascinano i gas dal basso verso il l’alto nell’atmosfera”.

I futuri telescopi come James Webb Space Telescope e ARIEL, con il contributo di SRON, forniranno agli astronomi una visione più approfondita dei caldi esopianeti giganti come WASP-43b. Li aiuterà a capire se la presenza di AlO è diffusa e quindi a conoscere meglio le dinamiche e la formazione di questi pianeti.

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