Intro: cercare segni di tecnologie

Scienziati presso il Center for Astrophysics | Harvard & Smithsonian e l’Università di Rochester stanno collaborando a un progetto per cercare segni di vita nell’universo attraverso le tecno-firme, dopo aver ricevuto la prima borsa di studio della NASA per le no-radio tecnosignature e la prima borsa di studio della NASA specifica per il SETI in oltre tre decenni.

I ricercatori ritengono che, sebbene la vita appaia in molte forme, i principi scientifici rimangano gli stessi e che le tecnosignature identificabili sulla Terra saranno identificabili in qualche modo al di fuori del sistema solare. “Le tecno-firme si riferiscono a firme di tecnologie aliene avanzate simili o forse più sofisticate di ciò che possediamo“, ha dichiarato Avi Loeb, nomiato dalla Harvard University Professore di Scienze Frank B. Baird Jr. “Tali firme potrebbero includere l’inquinamento industriale di atmosfere, luci di città, celle fotovoltaiche (pannelli solari), megastrutture o sciami di satelliti“.

Sappiamo dove guardare

Sapere dove cercare le tecno-firme non è sempre stato facile, rendendo difficile per i ricercatori ottenere sovvenzioni nell’astronomia tradizionale. L’ondata di risultati nella ricerca esoplanetaria – compresi i pianeti nelle zone abitabili e la presenza di vapore acqueo atmosferico – negli ultimi cinque anni ha rivitalizzato la ricerca di vita intelligente. “Il Search for Extraterrestrial Intelligence (SETI) ha sempre affrontato la sfida di capire dove guardare. A quali stelle puntare il telescopio e cercate i segnali?” ha dichiarato Adam Frank, professore di fisica e astronomia all’Università di Rochester e destinatario principale della borsa di studio. “Ora sappiamo dove cercare. Abbiamo migliaia di esopianeti tra cui pianeti nella zona abitabile in cui la vita può formarsi. Il gioco è cambiato“.

Lo studio, “Caratterizzare le tecnosignature atmosferiche“, inizialmente si concentrerà sulla ricerca di due firme particolari che possano indicare la presenza di attività tecnologiche su corpi planetari extrasolari: pannelli solari e inquinanti.

I pannelli solari stanno rapidamente guadagnando popolarità come mezzo per sfruttare l’energia del sole terrestre e i ricercatori ritengono che altre civiltà faranno lo stesso con le proprie stelle mentre cercano nuovi mezzi per produrre energia. “La stella più vicina alla Terra, Proxima Centauri, ospita un pianeta abitabile, Proxima b. Si pensa che il pianeta sia bloccato in modo ordinato con lati permanenti diurni e notturni“, ha detto Loeb. “Se una civiltà vuole illuminare o riscaldare il lato notturno, posizionerebbe le celle fotovoltaiche sul lato diurno e trasferirà l’energia elettrica acquisita sul lato notturno”. Frank ha aggiunto: “Il nostro compito è di dire che ‘questa banda di lunghezze d’onda’ è dove vedresti la luce solare riflessa dai pannelli solari. In questo modo gli astronomi osservando un esopianeta distante sapranno dove e cosa cercare se stanno cercando tecno-firme.

Ricerca di biosignature

Nella ricerca della vita al di fuori del sistema solare, gli scienziati spesso si rivolgono alle biosignature rilevate come sostanze chimiche nelle atmosfere planetarie. Jason Wright, Penn State University, ha dichiarato: “Abbiamo fatto molta strada per capire come potremmo rilevare la vita su altri mondi dai gas presenti nelle atmosfere di quei mondi“. Mentre gli scienziati possono cercare quelle sostanze chimiche prodotte naturalmente dalla vita, come metano, ora sono anche alla ricerca di prodotti chimici e gas artificiali. “Inquiniamo l’atmosfera terrestre con la nostra attività industriale“, ha detto Loeb. “Se un’altra civiltà lo avesse fatto per molto più tempo di noi, allora l’atmosfera del loro pianeta potrebbe mostrare segni rilevabili di molecole prodotte artificialmente che è improbabile che la natura produca spontaneamente, come i clorofluorocarburi (CFC)“.

Loeb, Frank e Wright sono affiancati da Mansavi Lingam del Florida Institute of Technology e Jacob Haqq-Misra di Blue Marble Space. Lo studio mira alla fine a produrre le prime voci per una biblioteca di tecnosignature online.

La mia speranza è che, utilizzando questa sovvenzione, quantificeremo nuovi modi per sondare i segni di civiltà tecnologiche aliene simili o molto più avanzate delle nostre”, ha affermato Loeb. “La domanda fondamentale che stiamo cercando di affrontare è: siamo soli? Ma aggiungerei a questo: anche se siamo soli in questo momento, eravamo soli in passato?“.