Introduzione

Il noto astronomo Seth Shostak del SETI, fa alcune considerazioni sulla recente ricerca elaboarata dall’Università di Nottingham in merito al numero di civiltà aliene che potrebbero esistere nella nostra galassia, la Via Lattea. Anticipiamo la incredulità dell’astronomo di fronte al numero che è emerso dallo studio, ritenendo che si basi su premesse e presupposti sbagliati.

Di seguito l’articolo di Shostak pubblicato dal SETI.

Quante società aliene ci sono?

Secondo una nuova analisi degli scienziati dell’Università di Nottingham, non abbiamo molta compagnia aliena.

Il 15 giugno, due ricercatori hanno pubblicato un articolo sull’Astrophysical Journal sostenendo che la Via Lattea – che conta circa 250 miliardi di stelle – potrebbe ospitare ben 36 società aliene. Si tratta di un numero esiguo e piuttosto inferiore al numero di razze che sono apparse in Star Trek. Gli autori integrano il loro pidocchioso conteggio con una seconda analisi, più generosa, in cui affermano che, va bene, il conteggio potrebbe essere di ben mille.

In ogni caso, la loro conclusione è che – come i ristoranti stellati Michelin nel Wyoming – le civiltà extraterrestri sono poche e lontane tra loro. L’implicazione è che i nostri amici cosmici più vicini sono almeno diverse migliaia di anni luce di distanza.

Se è così trovarli sarà difficile e avere una conversazione sarà impossibile.

Variante dell’equazione di Drake

Allora, come hanno fatto questi scienziati britannici ad arrivare a una stima così deprimente?

Dopo tutto, ci sono stati abbastanza studi precedenti su questo argomento da riempire una piccola orda di dischi rigidi. Alcuni di questi concludono che la Via Lattea ospita milioni di società. Altri sostengono che, no, la Terra è speciale e sola.

Gli autori di Nottingham arrivano alla loro stima di low-ball usando la loro variante dell’equazione di Drake – il metodo preferito da tutti per misurare il numero di alieni. Questa equazione, che si trova nei capitoli finali di quasi tutti i libri di astronomia, è una concatenazione di sette parametri che, se moltiplicati insieme, danno il numero di società tecnologicamente avanzate della galassia. I parametri includono l’abbondanza di pianeti simili alla Terra, la frazione che genera la vita, ecc.

Tuttavia, è l’ultimo termine dell’equazione ad essere fondamentale: è la durata media della fase comunicativa di ognuna di queste civiltà. Per quanto tempo una società che ha padroneggiato la fisica e la tecnologia continua a emettere onde radio o onde luminose nello spazio? Dopotutto, se smettono di farlo, potremmo non trovarli mai.

Una ricerca basata su un presupposto

Nello stimare la durata di vita di una specie tecnologica, i ricercatori di Nottingham partono da un grande presupposto. Notano che abbiamo teletrasmesso segnali nell’etere per circa un secolo. Mi sembra giusto. Ma poi invocano quello che chiamano il Principio Copernicano Astrobiologico (quello che altri modestamente chiamano il Principio della Mediocrità) e sostengono che l’universo è impegnato in un enorme gioco “Simon Says“. Qualunque cosa noi sulla Terra abbiamo fatto, anche il resto dell’universo la fa, o l’ha fatta.

Quindi, dato che abbiamo avuto la radio per circa un secolo, il duo di Nottingham parte dal presupposto che tutte le culture tecnologiche utilizzeranno questa tecnologia anche loro per un secolo.

Potrebbe non essere un problema. Dopotutto, non abbiamo ancora trovato nessun alieno. Quindi, se non sappiamo qualcosa – come ad esempio per quanto tempo potrebbero restare in onda una volta inventato il radar, la radio o la televisione – siamo tentati di prendere la nostra esperienza e applicarla a tutti.

Ma è come dire che, siccome abbiamo avuto aeroplani per un secolo, tutti avranno aeroplani per un secolo, e non più. È un’ipotesi stupefacente. La radio può trasmettere molte informazioni con un costo energetico molto basso. Può essere una tecnologia che qualsiasi società utilizzerebbe per molto più di 100 anni.

Data l’utilità della radio, si potrebbe facilmente affermare che la vita tecnologica delle società è di 10.000 anni, non 100. Se si sostiene il numero maggiore, il conteggio dei mondi abitati aumenta di un fattore 100.

In altre parole, questa assunzione arbitraria da parte degli autori è in gran parte responsabile della loro stima sorprendentemente bassa del numero di società aliene.

Premessa sorprendente

Ma aspettate, c’è di più.

Una seconda premessa del giornale di Nottingham è altrettanto sorprendente: Vale a dire, che ogni pianeta di dimensioni terrestri nella zona abitabile del suo sistema solare genererà vita e dopo circa 4-5 miliardi di anni, vita intelligente. (La zona abitabile è quella distanza da una stella alla quale un pianeta in orbita non sarà né troppo freddo né troppo caldo per la biologia basata sull’acqua).

Ora, naturalmente, la maggior parte degli scienziati fa un cenno con la testa se si afferma l’ovvio: che i mondi simili alla Terra possono generare spontaneamente organismi viventi. Molti (ma non tutti) sarebbero anche d’accordo sul fatto che su alcuni alla fine si evolveranno specie intelligenti. Ma sicuramente non tutti i cugini della Terra sono così fortunati. È come dire che ogni ragazzo che prende lezioni di pianoforte vincerà inevitabilmente il premio Van Cliburn. Ognuno di loro.

C’è persino un comodo contro-esempio nelle vicinanze. La zona abitabile del nostro sistema solare comprende la Terra, naturalmente, ma anche Marte e – a seconda delle vostre preferenze personali – Venere. Né Marte né Venere sono noti per avere vita, per non parlare della vita tecnicamente evoluta.

Star Trek docet!

Il documento di Nottingham ha attirato molta attenzione perché afferma che il conteggio dei mondi abitati è irrisorio. Ma non scoraggiarti. Puoi fare le tue considerazioni e ricavare qualsiasi stima desideri per il numero di specie cosmiche intelligenti. Per quanto mi riguarda, immagino che un minimo assoluto sarebbe 70, il numero che è riuscito a racimolare la saga di Star Trek.