Credits: NASA/JPL-Caltech/SETI Institute

Introduzione

La superficie della luna di Giove, Europa, presenta un paesaggio molto vario, tra cui creste, fasce, piccole cupole arrotondate e spazi sconnessi che i geologi chiamano “chaos terrain“. Tre immagini recentemente rielaborate, catturate dalla navicella spaziale Galileo della NASA alla fine degli anni ’90, rivelano dettagli evidenziando diverse caratteristiche della superficie.

Europa Clipper

Sebbene i dati acquisiti da Galileo risalgano a più di due decenni fa, gli scienziati stanno utilizzando moderne tecniche di elaborazione delle immagini per creare nuove viste della superficie lunare in preparazione dell’arrivo del veicolo spaziale Europa Clipper. L’orbita di Giove condurrà dozzine di flybys di Europa per saperne di più sull’oceano sotto la spessa crosta ghiacciata della luna e su come interagisce con la superficie. La missione, che verrà lanciata nei prossimi anni, sarà il primo ritorno in Europa dopo Galileo.

Con questa risoluzione abbiamo visto solo una minima parte della superficie di Europa. Europa Clipper la aumenterà immensamente“, ha affermato la geologa planetaria Cynthia Phillips del Jet Propulsion Laboratory della NASA, una divisione della Caltech a Pasadena. Come scienziata dello staff del progetto Europa, supervisiona un progetto di ricerca a lungo termine per rianalizzare le immagini della luna.

La mappa mostra le posizioni in cui ogni immagine è stata catturata da Galileo
La mappa sopra mostra i luoghi in cui ogni immagine, che mostrava una varietà di funzioni, è stata catturata da Galileo durante il suo ottavo sorvolo mirato della luna di Giove Europa. Credits: NASA / JPL-Caltech

Più dettagli

Bande incrociate
Questa immagine di un’area chiamata Crisscrossing Bands
(Bande incrociate) mostra delle creste, che possono formarsi
quando una fessura in superficie si apre e si chiude
ripetutamente. Al contrario, le bande lisce mostrate qui
formano una crepa continua che si separara orizzontalmente,
producendo grandi, larghe, relativamente piatte segni
caratteristici Credits: NASA / JPL-Caltech / SETI Institute

Tutte e tre le immagini sono state catturate lungo la stessa longitudine di Europa in cui Galileo è giunto il 26 settembre 1998, nell’ottavo degli undici flybys di Europa del veicolo spaziale. Immagini ad alta risoluzione che rivelano caratteristiche di dimensioni fino a 500 yards (460 metri) sono state scattate attraverso un filtro chiaro in scala di grigi (bianco e nero). Utilizzando immagini a colori a bassa risoluzione della stessa regione da un flyby diverso, i tecnici hanno mappato il colore sulle immagini a risoluzione più elevata, un processo scrupoloso.

Immagini a colori migliorati come queste consentono agli scienziati di evidenziare le caratteristiche geologiche con colori diversi. Tali immagini non mostrano Europa come sembrerebbe all’occhio umano, ma esaltano le variazioni di colore per evidenziare diverse composizioni chimiche della superficie. Le aree che appaiono di colore azzurro o bianco sono costituite da ghiaccio d’acqua relativamente puro e le aree rossastre hanno più materiali non ghiacciati, come i sali.

Capire il processo di formazione

Gli scienziati planetari studiano immagini ad alta risoluzione di Europa per indizi su come si è formata la superficie. Con una media di 40 milioni a 90 milioni di anni, la superficie che vediamo oggi è molto più giovane della stessa Europa, che si è formata insieme al sistema solare 4,6 miliardi di anni fa. In effetti, Europa ha tra le più giovani superfici del sistema solare, una delle sue tante curiosità intriganti.

L'area si chiama Chaos Near Agenor Linea
Questa immagine mostra il terreno caotico in cui i blocchi
di materiale si sono spostati, ruotati, inclinati e congelati. 
Gli scienziati lo usano come un puzzle per indizi su come
è cambiata la superficie. L’area si chiama Chaos Near
Agenor Linea. Credits: NASA / JPL-Caltech / SETI Institute

Si ritiene che le lunghe creste e bande lineari che attraversano la superficie di Europa siano correlate alla risposta della crosta di superficie ghiacciata di Europa mentre viene allungata e tirata dalla forte gravità di Giove. Le creste possono formarsi quando una crepa nella superficie si apre e si chiude ripetutamente, creando una caratteristica che è in genere alta poche centinaia di metri, larga qualche miglia e può estendersi in orizzontale per migliaia di miglia.

Al contrario, le bande sono posizioni in cui le crepe sembrano aver continuato a separarsi orizzontalmente, producendo caratteristiche ampie e relativamente piatte.

Le aree del cosiddetto chaos terrain contengono blocchi che si sono spostati lateralmente, ruotati o inclinati prima di essere congelati nelle loro nuove posizioni. Per capire come potrebbero essersi formati, gli scienziati studiano questi blocchi come se fossero pezzi di puzzle confusi.

Ulteriori informazioni su Galileo e le sue scoperte sono disponibili sulla home page della missione Galileo all’indirizzo: http://solarsystem.nasa.gov/galileo/

Ulteriori informazioni su Europa ed Europa Clipper sono disponibili all’indirizzo: europa.nasa.gov