Gli infrarossi (in alto a sinistra) e altre immagini del Lunar Reconnaissance Orbiter della NASA hanno rivelato strani punti nudi dove manca l'onnipresente polvere della Luna. Le macchie suggeriscono un processo tettonico attivo. Credits: Brown University/NASA

Introduzione

Strane macchie sparse sul lato visibile della Luna, dove lo strato roccioso del sottosuole è vistosamente esposto, sono prove di attività sismica inziata 4,3 miliardi di anni fa e che potrebbe essere in corso ancora oggi, dicono i ricercatori.

Creste sparse

I ricercatori hanno scoperto un sistema di creste sparse sul lato visibile della Luna, sormontate da massi appena esposti. Le creste potrebbero essere la prova di processi tettonici lunari attivi, dicono i ricercatori, forse l’eco di un impatto di lunga data che ha quasi fatto a pezzi il nostro satellite. 

C’è questo preconcetto secondo cui la Luna sia morta da molto tempo, ma continuiamo a scoprire che non è così“, ha affermato Peter Schultz, professore nel Dipartimento di Scienze della Terra, Ambientali e Planetarie della Brown University e coautore della ricerca pubblicata nella rivista Geology. “Da questo documento sembra che la Luna possa ancora scricchiolare e spezzarsi – potenzialmente ai giorni nostri – e possiamo vedere le prove su queste creste“.

Gran parte della superficie della Luna è coperta da regolite, una coperta polverosa di roccia macinata creata dal costante bombardamento di piccoli meteoriti. Le aree prive di regolite in cui è esposto il substrato roccioso della Luna sono davvero rare. Ma Adomas Valantinas, dell’Università di Berna che ha condotto la ricerca durante i suoi studi alla Brown, ha usato i dati del Lunar Reconnaissance Orbiter (LRO) della NASA per individuare strani punti scoperti all’interno e intorno alle Luna maria, le grandi macchie scure sul lato visibile della luna. 

I blocchi esposti sulla superficie hanno una durata relativamente breve perché l’accumulo di regolite si verifica costantemente“, ha detto Schultz. “Quindi, quando li vediamo, ci deve essere qualche spiegazione su come e perché sono stati esposti in determinati luoghi“.

Un preciso schema

Per lo studio, Valantinas ha usato lo strumento Diviner di LRO, che misura la temperatura della superficie lunare. Proprio come le città coperte di cemento sulla Terra trattengono più calore della campagna, le rocce scoperte del sottosuolo lunare rimangono più calde durante la notte rispetto alle superfici coperte di regolite. Usando le osservazioni notturne di Diviner, Valantinas ha presentato più di 500 di queste rocce site su creste strette secondo un preciso schema lungo il lato visibile della luna.

Alcune creste sormontate da roccia fresca esposta erano state già viste in precedenza, dice Schultz. Ma quelle creste si trovavano ai bordi di antichi bacini d’urto pieni di lava e potevano essere spiegati con il continuo cedimento in risposta al peso causato dal riempimento di lava. Ma questo nuovo studio ha scoperto che le creste più attive sono correlate a un misterioso sistema tettonico (creste e faglie) sul lato lunare visibile, non correlato sia ai bacini pieni di lava che ad altre faglie giovani che si incrociano tra le alture.

La distribuzione che abbiamo trovato qui richiede una spiegazione diversa“, ha detto Schultz. 

Interessante correlazione

Valantinas e Schultz hanno mappato tutte le esposizioni rivelate nei dati di Diviner e hanno trovato un’interessante correlazione. Nel 2014, la missione GRAIL della NASA ha trovato una rete di antiche crepe nella crosta lunare. Quelle crepe divennero canali attraverso i quali il magma scorreva sulla superficie della Luna per formare profonde incisioni. Valantinas e Schultz hanno mostrato che le creste a blocchi sembravano allinearsi perfettamente con le profonde incisioni rivelate dal GRAIL.

“È quasi una correlazione uno a uno“, ha detto Schultz. “Questo ci fa pensare che quello che stiamo vedendo è un processo in corso guidato da cose che accadono all’interno della Luna“.

Schultz e Valantinas suggeriscono che le creste al di sopra di queste antiche incisioni si innalzano verso l’alto. Il movimento verso l’alto rompe la superficie e consente alla regolite di sciviolare in fessure e vuoti, lasciando i blocchi esposti. Poiché i punti nudi sulla Luna vengono coperti abbastanza rapidamente, questo crack deve essere abbastanza recente, probabilmente anche in corso oggi. Si riferiscono a ciò che hanno trovato come ANTS, per Active Nearside Tectonic System.

Active Nearside Tectonic System

I ricercatori ritengono che l’ANTS sia stato effettivamente messo in moto miliardi di anni fa con un impatto enorme sul lato opposto della Luna. In studi precedenti, Schultz e un suo collaboratore avevano proposto questo impatto, che ha formato il bacino Aitken del Polo Sud da 1500 miglia, fracassando l’interno sul lato opposto, il lato vicino rivolto verso la Terra. Magma quindi riempì queste crepe e controllò il modello di dighe rilevate nella missione GRAIL. Le creste a blocchi che compongono gli ANTS ora seguono i continui aggiustamenti lungo queste antiche zone indebolite.

Sembra che le creste abbiano risposto a qualcosa che è accaduto 4,3 miliardi di anni fa“, ha detto Schultz. “Gli impatti giganti hanno effetti di lunga durata. La luna ha un lungo ricordo. Ciò che stiamo vedendo in superficie oggi è la testimonianza della sua lunga memoria e dei segreti che conserva ancora”.

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