Una nuova era

Una nuova era del volo spaziale umano inizierà mentre gli astronauti americani si lanciano di nuovo su un razzo americano, dal suolo americano, dalla Stazione Spaziale Internazionale nell’ambito del NASA’s Commercial Crew Program. Gli astronauti della NASA Robert Behnken e Douglas Hurley voleranno sulla navicella spaziale Crew Dragon di SpaceX, decollando su un razzo Falcon 9 alle 16:32 EDT (ore 22:32 in Italia) il 27 maggio, dal Launch Complex 39A in Florida, per un lungo soggiorno presso la stazione spaziale per la Demo-2 mission. La durata specifica della missione deve essere determinata.

Come test di volo finale per SpaceX, questa missione metterà a punto il sistema di trasporto dell’equipaggio della compagnia, tra cui la piattaforma di lancio, il razzo, i veicoli spaziali e le capacità operative. Questa sarà anche la prima volta che gli astronauti della NASA testeranno i sistemi dei veicoli spaziali in orbita.

Behnken e Hurley sono stati tra i primi astronauti a iniziare a lavorare e allenarsi sul veicolo spaziale di prossima generazione della SpaceX e sono stati selezionati per dopo molti test, tra cui diverse missioni sulla navetta spaziale.

L’astronauta Behnken

Behnken sarà il comandante delle operazioni congiunte per la missione, responsabile di attività come il rendezvous, l’attracco e lo sganciamento, nonché le attività Demo-2 mentre l’astronave è ancorata alla stazione spaziale. È stato selezionato come astronauta della NASA nel 2000 e ha completato due voli sulla navetta spaziale. Behnken ha pilotato la STS-123 nel marzo 2008 e la STS-130 nel febbraio 2010 e ha eseguito tre passeggiate nello spazio durante ogni missione. Nato a St. Anne, nel Missouri, ha conseguito una laurea in fisica e ingegneria meccanica presso la Washington University e ha conseguito un master e un dottorato in ingegneria meccanica presso il California Institute of Technology. Prima di entrare a far parte della NASA, Behnken era un ingegnere di test di volo presso la US Air Force.

L’astronauta Hurley

Hurley sarà il comandante del veicolo spaziale per Demo-2, responsabile di attività come il lancio, l’atterraggio e il recupero. È stato selezionato come astronauta nel 2000 e ha completato due voli spaziali. Hurley è stato pilota e principale operatore di robotica sia per la STS ‐ 127 nel luglio 2009 sia per la STS ‐ 135, l’ultima missione dello space shuttle, nel luglio 2011. Nato a Endicott ma considera Apalachin la sua città natale. Ha conseguito una laurea in ingegneria civile presso la Tulane University in Louisiana e si è laureato presso la US Naval Test Pilot School nel Maryland. Prima di unirsi alla NASA, era un pilota da combattimento e collaudatore nel Corpo dei Marines degli Stati Uniti.

Volo-attracco-rientro

Decollando dal Launch Pad 39A su un razzo Falcon 9 appositamente attrezzato, Crew Dragon accelera i suoi due passeggeri a circa 17.000 miglia orarie e li mette in rotta di intercettazione con la Stazione Spaziale Internazionale. Una volta in orbita, l’equipaggio e il controllo della missione SpaceX verificheranno che l’astronave stia funzionando come previsto testando il sistema di controllo ambientale, i sistemi di visualizzazione e controllo e i propulsori di manovra, tra le altre cose. In circa 24 ore, Crew Dragon sarà in grado di incontrarsi e attraccare con la stazione spaziale. Il veicolo spaziale è progettato per fare questo in modo autonomo, ma gli astronauti a bordo del veicolo spaziale e la stazione monitoreranno diligentemente l’avvicinamento e l’attracco e potranno prendere il controllo del veicolo spaziale se necessario.

Dopo aver attraccato con successo, Behnken e Hurley saranno accolti a bordo della stazione e diventeranno membri dell’equipaggio di Expedition 63. Eseguiranno test su Crew Dragon oltre a condurre ricerche e altri compiti con l’equipaggio della stazione spaziale.

Sebbene il Crew Dragon utilizzato per questo test di volo possa rimanere in orbita per circa 110 giorni, la durata specifica della missione sarà determinata una volta sulla stazione in base alla prontezza del prossimo lancio dell’equipaggio commerciale. Il veicolo spaziale operativo Crew Dragon sarà in grado di rimanere in orbita per almeno 210 giorni, requisito previsto dalla NASA.

Al termine della missione, Crew Dragon si sgancerà autonomamente con i due astronauti a bordo, lascerà la stazione spaziale e rientrerà nell’atmosfera terrestre. Al momento dello schianto al largo della costa atlantica della Florida, l’equipaggio verrà prelevato in mare dalla nave di recupero Go Navigator di SpaceX e tornerà a Cape Canaveral.

A un passo dalla Luna

La missione Demo-2 rappresenterà l’ultimo importante passo prima che il Programma di equipaggio commerciale della NASA certifichi Crew Dragon per missioni operative e di lunga durata nella stazione spaziale. Questa certificazione e il regolare funzionamento di Crew Dragon consentiranno alla NASA di proseguire le importanti ricerche tecnologiche che si svolgono a bordo della stazione, a beneficio delle persone sulla Terra e gettando le basi per la futura esplorazione della Luna e di Marte a partire dal programma Artemis dell’agenzia, che porterà la prima donna e il prossimo uomo sulla superficie lunare nel 2024.