Introduzione

La missione BepiColombo dell’ESA/JAXA ha completato il suo primo sorvolo il 10 aprile, quando l’astronave è arrivata a meno di 12.700 km dalla superficie terrestre alle 06:25 CEST, guidando la sua traiettoria verso la destinazione finale, Mercurio. Le immagini, raccolte poco prima dell’approccio più vicino, ritraggono il nostro pianeta che brilla nell’oscurità, durante uno dei periodi più difficili della storia recente dell’umanità.

Un lungo viaggio

Lanciato nel 2018, BepiColombo è impegnato in un viaggio di sette anni verso il pianeta più piccolo e più interno in orbita attorno al Sole, contenente importanti indizi sulla formazione e l’evoluzione dell’intero Sistema Solare.

L’operazione odierna è il primo dei nove flybys che, insieme al sistema di propulsione solare di bordo, aiuteranno il veicolo spaziale a raggiungere la sua orbita target attorno a Mercurio. I prossimi due flybys avranno luogo verso Venere e altri sei presso Mercurio stesso.

Una sequenza di immagini catturate da una delle videocamere selfie su BepiColombo poco prima dell'approccio più vicino.
ESA/BepiColombo/MTM, CC BY-SA 3.0 IGO

La manovra ha sfruttato la gravità terrestre per regolare il percorso del veicolo spaziale senza richiedere alcuna operazione attiva, come i propulsori, con 34 minuti critici – poco dopo l’approccio più vicino di BepiColombo al nostro pianeta – quando il veicolo spaziale ha volato attraverso l’ombra di Terra.

Alcuni membri del gruppo di controllo del volo BepiColombo monitorano il sorvolo della Terra dell'astronave mantenendo una distanza sociale rigorosa.
Credits: ESA

Questa fase di eclissi è stata la parte più delicata del sorvolo, con l’astronave che passa attraverso l’ombra del nostro pianeta e non riceve la luce solare diretta per la prima volta dopo il lancio“, ha dichiarato Elsa Montagnon, responsabile delle operazioni spaziali di BepiColombo per l’ESA.

Per prepararsi all’eclissi programmata, gli operatori della missione hanno caricato completamente le batterie dei veicoli spaziali e riscaldato in anticipo tutti i componenti, quindi hanno monitorato attentamente la temperatura di tutti i sistemi di bordo durante il periodo al buio, tra le 07:01 e le 07:35 CEST.

È sempre snervante sapere che i pannelli solari di un veicolo spaziale non sono irradiati dalla luce del sole. Quando abbiamo visto che le celle solari si erano riavviate per generare corrente elettrica, sapevamo che BepiColombo era finalmente fuori dall’ombra della Terra e pronto a procedere nel suo viaggio interplanetario“, ha aggiunto Elsa.

Le operazioni spaziali non sono mai di routine nel centro di controllo della missione dell’ESA a Darmstadt, in Germania, ma il sorvolo ha avuto una sfida in più. La manovra, programmata con molto anticipo e impossibile da rimandare, doveva essere preparata con personale limitato in loco, tra le misure di allontanamento sociale adottate dall’Agenzia in risposta alla pandemia di coronavirus in corso; ma le restrizioni non hanno avuto alcun impatto sul successo dell’operazione.

Mentre BepiColombo oscillava sul nostro pianeta, la maggior parte degli strumenti scientifici sul Mercury Planetary Orbiter dell’ESA – una delle due astronavi scientifiche che compongono la missione – venivano accesi. Numerosi sensori erano attivi anche sul secondo componente della missione, il mercurio magnetosferico JAXA, noto anche come Mio.

Sequenza di operazioni che avverranno attorno al sorvolo della Terra di BepiColombo il 9, 10 e 11 aprile 2020
Credits : ESA

Gli scienziati useranno i dati raccolti durante il flyby, che includono immagini della Luna e misurazioni del campo magnetico terrestre, per calibrare gli strumenti che, a partire dal 2026, indagheranno su Mercurio per risolvere il mistero di come il pianeta “bruciato” si sia formato.

Siamo tutti contenti che il flyby sia andato bene e che potessimo operare diversi strumenti scientifici e non vediamo l’ora di ricevere e analizzare i dati. Questi saranno anche utili per prepararsi al prossimo flyby, quando BepiColombo passerà da Venere in ottobre”.ha affermato Johannes Benkhoff, scienziato del progetto BepiColombo dell’ESA, che ha seguito l’operazione dalla sua casa nei Paesi Bassi, insieme ai numerosi scienziati del 16 strumento squadre che compongono la missione, sparse tra Europa e Giappone.

“C’è un grande interesse per il Giappone nella missione BepiColombo. Quindi, dopo il successo del sorvolo, non vediamo l’ora di fare scienza su Venere e Mercurio”, ha affermato Go Murakami, scienziato del progetto BepiColombo presso JAXA.

La nostra casa dallo spazio

Una sequenza di immagini scattate dalle telecamere selfie su BepiColombo mentre si avvicinava alla Terra in vista del suo sorvolo il 9 aprile 2020, meno di un giorno prima dell'approccio più vicino.  Mentre BepiColombo si avvicinava al pianeta a una velocità di oltre 100.000 km / h, la distanza dalla Terra diminuì da 281.940 km a 128.000 km durante il periodo in cui fu catturata la sequenza.
ESA/BepiColombo/MTM, CC BY-SA 3.0 IGO

Il 9 aprile, prima del sorvolo, e ancora oggi, poco prima di chiudersi, le telecamere di monitoraggio BepiColombo hanno scattato una serie di immagini della Terra dallo spazio, immaginando il nostro pianeta in questi tempi difficili per gli umani in Europa e nel mondo.

Questi selfie dallo spazio sono umili, mostrano al nostro pianeta, la casa comune che condividiamo, in uno dei periodi più preoccupanti e incerti che molti di noi stanno attraversando“, ha detto Günther Hasinger, direttore scientifico dell’ESA, che ha anche seguito l’evento a distanza da casa, in Spagna. 

Siamo scienziati che pilotano veicoli spaziali per esplorare il Sistema Solare e osservare l’Universo alla ricerca delle nostre origini cosmiche, ma prima di questo siamo umani, che si prendono cura gli uni degli altri e affrontano insieme un’emergenza planetaria. Quando guardo queste immagini, mi viene in mente la forza e la resilienza dell’umanità, le sfide che possiamo superare quando facciamo squadra e vorrei che ti portassero lo stesso senso di speranza per il nostro futuro“.

Unisciti a noi su ESA Web TV il 10 aprile alle 17:00 CEST per una conversazione in streaming in diretta con esperti della missione ESA e scienziati di alcuni team di strumenti, riflettendo sul flyby e presentando i dati raccolti dai diversi strumenti: https: // esawebtv .esa.int 

Per aggiornamenti sui dati scientifici ottenuti durante il flyby e sulle immagini che le telecamere di monitoraggio BepiColombo devono acquisire mentre il veicolo spaziale si allontana dalla Terra il 10 e 11 aprile, segui la missione su Twitter via: @ESA_Bepi , @ESA_MTM e @BepiColombo

Informazioni su BepiColombo

BepiColombo è la prima missione europea su Mercurio. Lanciato il 20 ottobre 2018, è in viaggio verso il pianeta terrestre più piccolo e meno esplorato del nostro Sistema solare. La missione è uno sforzo congiunto tra l’ESA e la Japan Aerospace Exploration Agency (JAXA), condotta sotto la guida dell’ESA.

BepiColombo comprende due orbiter scientifici: Mercury Planetary Orbiter (MPO) dell’ESA e Mercury Magnetospheric Orbiter (Mio) dell’ESA. Dopo l’arrivo a Mercurio alla fine del 2025, saranno necessarie più di 15 manovre aggiuntive per posizionare i due orbiter nelle loro orbite polari dedicate intorno al pianeta. Iniziando le operazioni scientifiche all’inizio del 2026, entrambi gli orbiter raccoglieranno dati durante una missione nominale di un anno, con una possibile proroga di un anno. La missione prende il nome dal matematico e ingegnere italiano Giuseppe (Bepi) Colombo (1920–1884).

Segui la missione tramite https://www.esa.int/BepiColombo/

Il sito web della missione JAXA è disponibile in inglese qui: http://mio.isas.jaxa.jp/en/