Intro: appuntamento con la cometa

Finalmente! Dopo diversi anni di attesa, potremmo presto vedere brillare la cometa ATLAS, che passerà sulla Terra e sarà visibile ad occhio nudo. L’ultimo visitatore a farlo è stata la Cometa 46P/Wirtanen, che era appena visibile a dicembre 2018. I modelli attuali prevedono che la cometa ATLAS potrebbe essere più luminosa e facile da individuare nel cielo, anche per i neofiti astronomi che osserveranno dalle città. 

Naturalmente, chiunque abbia un telescopio può già assistere ai cambiamenti morfologici e di luce della cometa mentre si avvicina al Sole. Molti di noi stanno rifugiati a casa in questo periodo. Quindi, è il momento ideale per prendere il binocolo o il telescopio e godersi l’appuntamento con la cometa.

La peculiarità di ATLAS

Conosciuta ufficialmente come Cometa C/2019 Y4 ATLAS, ATLAS è stato scoperta il 28 dicembre 2019 dall’Asteroid Terrestrial-impact Last Alert System, che rileva oggetti vicini alla Terra. Al momento della sua scoperta, la cometa era una debole chiazza confusa con una piccola coda la cui orbita sembrava rispecchiare quella della leggendaria grande cometa del 1844. Gli astronomi ipotizzavano che la cometa ATLAS potesse essere un frammento dello stesso corpo “genitore”. 

Luminosità delle comete Figura


L’anno scorso, gli astronomi hanno scoperto 94 nuove comete, il che potrebbe farti domandare perché questa è particolarmente interessante. In verità, non siamo ancora sicuri se sia speciale perché le comete sono come gatti — altamente imprevedibili — ma i modelli attuali mostrano che potrebbe raggiungere una magnitudine visibile tra 0 e 2 entro la fine di maggio 2020, il che significa che può essere vista dalle città.

Se sei fortunato e possiedi un telescopio, sarai in grado di osservarne le code e vederla cambiare nelle prossime settimane. Diversi astronomi hanno già iniziato a seguire la cometa, compresi gli astronomi nella rete Unistellar. Una volta ricevute le coordinate della cometa, i proprietari degli eVscopes di Unistellar saranno in grado di utilizzare le capacità di Visione Avanzata del loro dispositivo per rivelare il colore verdastro della cometa, nonché il suo coma e la coda, che sono costituiti da particelle di polvere espulse dal nucleo.

Credits: Unistellar

Man mano che la cometa si avvicina al Sole (distanza minima 0,25 UA, quindi un quarto della distanza dalla Terra al Sole per il 31 maggio) e anche più vicina alla Terra, diventerà più attiva e quindi più luminosa. Mostrerà anche alcuni affascinanti cambiamenti morfologici come lo sviluppo di una coda più lunga, una seconda coda collegata al campo magnetico del nostro Sole e getti di attività nel coma.

Difficili previsioni

Sfortunatamente, non sappiamo come si evolverà questa cometa. Le comete che si avvicinano al nostro Sole per la prima volta diventano estremamente attive e possono conservare quell’attività per un po’ o improvvisamente perderla. Quelle comete frizzanti ci ingannano e la storia dell’astronomia moderna è piena di grandi delusioni. 

Cometa Kohoutek
Cometa Kohoutek

Una delle più famose fu la cometa Kohoutek, che fu promossa dai media nel 1973 come la “cometa del secolo” e raggiunse solo la magnitudine -3. Oggi pensiamo che la sua prima attività esplosiva fosse legata al fatto che era alla sua prima visita nel sistema solare interno e che il suo nucleo si disintegrò parzialmente quando si avvicinò al Sole.

Gli astronomi delle comete che discutono del caso della cometa ATLAS sembrano tutti concordare sul fatto che non possiamo prevedere l’attività di questa cometa. La sua attuale morfologia è anormale e sembra illuminarsi ogni giorno perché il suo coma sta crescendo.

Cometa Lovejoy
Cometa Lovejoy

Penso sia grandioso che le comete ci sorprendano ancora. Poiché provengono da molto lontano e la loro composizione ed evoluzione sembrano essere molto complesse, il loro comportamento quando si avvicinano al nostro Sole è imprevedibile. Come i gatti, sono oggetti belli e misteriosi.
 

Nel frattempo, facciamo ciò che possiamo per osservare la cometa ATLAS dalle nostre case. Osservandolo, è possibile raccogliere dati per gli scienziati i cui telescopi più grandi vengono chiusi a causa della emergenza COVID-19. E mentre osservi dal tuo cortile, puoi anche goderti la bellezza e il comportamento irregolare della cometa ATLAS e ricordare che questo corpo si è formato alla periferia del nostro sistema solare e torna a visitarci ogni 6.025 anni. Cosa ci sarà sulla Terra la prossima volta che ci visiterà? È qualcosa che non possiamo nemmeno prevedere.