Il muro nord e il blocco della stanza di Pueblo Bonito, la più grande delle great houses del Chaco Canyon. Pueblo Bonito è ampiamente considerato come il centro del mondo Chaco. (Foto: Thomas Swetnam)

Intorduzione

Un maestoso pino, che si erge alto in quello che si ritiene sia stato il “centro del mondo” per il popolo ancestrale dei Puebloans, può avere origini più banali di quanto si pensasse in precedenza, secondo una ricerca condotta da esperti di anelli degli alberi dell’Università di Arizona.

Questa ricostruzione digitale di Pueblo Bonito durante la sua massima occupazione raffigura “l’albero della vita”, che si credeva a lungo cresciuto nella piazza. Credits: University of Arizona

Uno studio pubblicato sulla rivista American Antiquity fornisce nuovi dati che mettono in discussione la visione di lunga data della Plaza Tree di Pueblo Bonito come unico albero vivente in un paesaggio altrimenti privo di alberi, attorno al quale è stata costruita una metropoli regionale nel Chaco Canyon del New Mexico.

Non così importante?

Combinando varie prove, lo studio è il primo ad applicare una tecnica chiamata dendroprovenance a un campione dell’albero della plaza che utilizza modelli di crescita ad anello per rintracciare l’origine dell’albero. I dati hanno rivelato che l’albero non è cresciuto dove è stato trovato ed è quindi improbabile che abbia avuto un ruolo così significativo come molti autori gli hanno attribuito sin dalla sua scoperta nel 1924.

Sezione trasversale di un campione prelevato dall’albero di Pueblo Bonito. (Foto: Christopher Guiterman)

Secondo il primo autore dello studio, Christopher Guiterman, che è un assistente ricercatore presso il Laboratory of Tree-Research Research dell’Università dell’Arizona, “l’albero risale fino alla nascita della scienza degli anelli degli alberi – un albero apparentemente vivo che cresce nel “centro di Chaco” durante l’apice della sua occupazione – il che lo renderebbe l’unico albero del suo genere che conosciamo nell’archeologia sudoccidentale“.

Il più grande degli edifici conosciuti come great houses nel Chaco Canyon, Pueblo Bonito è considerato ampiamente il centro del mondo Chaco, che attraversava la regione dei quattro angoli fino al confine del Colorado Plateau. Il significato di Pueblo Bonito è stato paragonato a Stonehenge in Gran Bretagna e Machu Picchu in Perù. Secondo il National Park Service, la prosperità culturale del popolo Chacoan iniziò a metà dell’800 e durò più di 300 anni. 

L’autore principale dello studio, Christopher Guiterman, lavora nelle collezioni del Laboratory of Tree-Ring Research. (Foto: Chris Baisan)

Durante quel periodo, gli occupanti costruirono enormi edifici in pietra, o grandi case, costituite da più piani che ospitavano centinaia di stanze. Nel 1050, Chaco era diventato il centro cerimoniale, amministrativo ed economico del Bacino di San Juan e si ritiene che sia servito da un importante centro che collegava le rotte commerciali. I discendenti di Pueblo considerano Chaco un luogo di ritrovo speciale dove le persone condividevano cerimonie, tradizioni e conoscenze.

Indistrubato da 800 anni

Durante uno scavo del 1924 a Pueblo Bonito, gli archeologi della National Geographic Society hanno scavato un tronco di pino lungo 20 piedi nel cortile ovest della monumentale great house. La scoperta stessa fu sensazionale, ha detto Guiterman.

La probabilità di trovare un tale albero dopo essere rimasto indisturbato per oltre 800 anni sembra incredibile, ma sappiamo che è quello che è successo perché gli anelli degli alberi non mentono“, ha detto.

Secondo quanto riferito, l’albero è stato trovato proprio sotto l’attuale superficie del suolo, adagiato sull’ultimo pavimento utilizzato. “Le sue grandi radici simili ad un ostacolo hanno impedito che fosse mai stato spostato“, secondo la descrizione del leader della spedizione Neil Judd della Smithsonian Institution.

È importante riconoscere che questi sono solo i mozziconi di radici, non l’intero sistema radicale“, ha detto il co-autore  Jeffrey Dean, professore emerito di antropologia dell’Arizona. “La mancanza dell’apparato radicale, unita al fatto che il tronco era disteso in cima all’ultima superficie della piazza, significa che l’albero della piazza non è cresciuto nella Pueblo Bonito Plaza“.

Le analisi dendrocronologiche avviate nel 1928 da Andrew Ellicott Douglass, fondatore del Laboratory of Tree Research Ring dell’Università dell’Arizona, confermarono che l’albero visse tra il 732 e il 981 e probabilmente più a lungo, poiché il suo legno più esterno si era eroso nel tempo.

Risolvere il mistero

Guiterman ha affermato di essere stato indispettito dalla storia delle origini dell’albero per molto tempo. Era il solo residuo di una foresta di pini che cresceva nel Chaco Canyon, l’unico albero che non è stato abbattuto per qualche ragione sconosciuta? O era rimasto lì indisturbato per tutto il tempo, anche durante l’apice della cultura Chacoan? 

Non trovi solo un pezzo di legno vecchio di 1.000 anni a terra in quel modo“, ha detto Guiterman, le cui precedenti ricerche nella School of Natural Resources and the Environment hanno rivelato che i 25.000 alberi usati per costruire Pueblo Bonito non crescere nelle vicinanze, ma sono stati trasportati da catene montuose lontane .

Per scoprire da dove provenisse l’albero della piazza, Guiterman e i suoi co-autori hanno raccolto tre linee di prova, “non diversamente dalla costruzione di un caso legale“, come ha detto. Hanno esaminato le registraizioni nei documenti, compresa la corrispondenza inedita e le relazioni delle prime spedizioni archeologiche, le firme degli isotopi di stronzio dai pini che vivono oggi nell’area del Chaco Canyon e i modelli di anelli che consentono agli scienziati di individuare la fonte del legno in questione.

Mentre i modelli di precipitazione invernale sono abbastanza uniformi in Arizona, New Mexico e Colorado, i temporali estivi noti come monsoni sono molto più locali, ha spiegato Guiterman e la conseguente variazione dei modelli di anelli dell’albero consente ai ricercatori di abbinare un campione di legno all’area in cui esso è cresciuto.

Abbiamo questo incredibile database di oltre 100 anni di scienza degli anelli degli alberi“, ha detto Guiterman, che ha esaminato in passato centinaia di alberi. “Alberi dei Monti San Juan, dei Monti Jemez o dei Monti Chuska – hanno tutti il ​​loro tipo di sapore, la loro peculiare firma“.

Conclusioni raggiunte

Sulla base delle analisi combinate delle prove disponibili, Guiterman e i suoi coautori concludono che la Plaza Tree di Pueblo Bonito non è cresciuta a Pueblo Bonito o Chaco Canyon. Invece, molto probabilmente è stato trainato dalla catena montuosa di Chuska 50 miglia a ovest del Chaco Canyon, probabilmente insieme a molte altre travi di pino utilizzate nella costruzione. L’albero visse sui monti Chuska per oltre 250 anni.

Non sapremo mai esattamente quando morì perché i suoi anelli di alburno esterno andarono in rovina“, hanno scritto gli autori, “ma stimiamo che abbia vissuto fino agli inizi del 1100. Dopo la sua morte, per cause naturali o tagli, fu trasportato a Pueblo Bonito nel 12° secolo, dove fu abbandonato o impiegato per qualche scopo (forse come un palo). Potrebbe essere stato rovesciato o essere lasciato in piedi per eventualmente crollare sulla piazza. Infine, fu sepolto dalla sabbia soffiata dal vento nel corso dei secoli“.

Rimane ancora un mistero

Tuttavia, pur conoscendo il probabile luogo di nascita della Plaza Tree di Pueblo Bonito, il mistero del suo scopo rimane, ha affermato Guiterman. “Perché gli antichi Chacoan portarono questo albero lì, e come?” ha detto. “Non vediamo alcun segno di resistenza, quindi devono aver trattato con cura queste travi pesanti. Come hanno fatto, è ancora dibattuto“.

Sono stati portati alla luce vari ruoli per l’albero della Plaza di Pueblo Bonito. Ad esempio, forse era usato come un palo cerimoniale o come uno gnomone – la parte di una meridiana che getta un’ombra. O forse era semplicemente legname rimasto o messo da parte come legna da ardere.

Secondo Barbara Mills, Regents Professor presso la School of Anthropology dell’Arizona, non coinvolta nello studio, è improbabile che si possa mai trovare una risposta definitiva. “Nessuno sa a cosa servisse l’albero e, a meno che non ci fossero ulteriori indizi in attesa di essere scoperti, come tracce di polline lasciate sul tronco, non abbiamo modo di saperlo“, ha detto Mills.

I pini sono noti per recitare ruoli nell’attuale vita di Puebloan. Durante il Festival di San Geronimo, tenutosi a Taos, nel New Mexico, ad esempio, i pini vengono portati e utilizzati per l’arrampicata cerimoniale o per appendere borse con offerte.

“Non è raro portare un albero di pino nella piazza durante le cerimonie, e alcuni tipi di ballerini o kachine tengono in mano rami di pino durante le loro danze”, ha detto Mills, “ma non sappiamo quanto siano lontane quelle pratiche. Facciamo affidamento sulla tradizione orale discendente il più possibile, ma dobbiamo stare attenti a non estendere eccessivamente le nostre interpretazioni ma utilizzare quante più prove possibile“.

Credits

L’articolo, “Convergence of Evidence Supports a Chuska Mountains origin for the Plaza Tree of Pueblo Bonito, Chaco Canyon”, è co-autore di Christopher Baisan e Thomas Swetnam presso il Laboratorio di ricerca degli anelli degli alberi dell’Arizona; Jay Quade nel Dipartimento di Geoscienze dell’Arizona; e Nathan English alla Central Queensland University di Townsville, Queensland, Australia.

Il finanziamento per la ricerca è stato fornito dal National Park Service, dalla Western National Parks Association, dalla National Science Foundation e dalla Environmental Protection Agency.

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