Introuzione

A quanto pare sembra che la Terra abbia catturato gravitazionalmente un piccolo asteroide; per qualche mese – sino forse a tre anni – il nostro pianeta avrà una seconda luna, anche se temporaneamente. Questa nuova “mini luna“, nominata 2020 CD3, è stimata in una larghezza compresa tra 2 e 3,5 metri (6-12 piedi) e sarà probabilmente scagliata dalla morsa della gravità terrestre nell’aprile di quest’anno.

Una nuova mini-luna temporanea

Questa affascinante nuova mini-luna è stata scoperta dagli astronomi del Catalina Sky Survey (CSS) Teddy Pruyne e Kacper Wierzchos durante la notte del 15 febbraio di quest’anno. 2020 CD3 apparve per la prima volta a Pruyne e Wierzchos come una sequenza di quattro brevi strisce che seguivano le immagini acquisite presso il telescopio CSS da 60 pollici in cima al Mt Lemmon a nord di Tucson. Pruyne e Wierzchos hanno regolarmente inviato le posizioni scoperte per il nuovo NEO (near-Earth object) al Minor Planet Center (MPC) presso l’Osservatorio Astrofisico Smithsonian, centro di smistamento del mondo per tutti i nuovi dati relativi a questi oggetti. 

Le posizioni e il movimento del nuovo oggetto sono stati immediatamente condivisi con la comunità di osservatori del NEO per consentire ulteriori osservazioni. Ulteriori dati sono stati raccolti dal telescopio di follow-up CSS in cima a Mt Lemmon, in Arizona, oltre alle osservazioni dei telescopi Spacewatch e Bok in cima a Kitt Peak, in Arizona; gli osservatori in Inghilterra, Spagna, Hawaii e Croazia hanno presto indicato che l’oggetto è stato probabilmente catturato dalla gravità terrestre diventando un satellite temporaneo del nostro pianeta.

Immagini della scoperta dal Catalina Sky Survey di CD3 del 2020, come mostrato in quattro esposizioni di 30 secondi. Si noti che l’oggetto appare striato, indicando la sua posizione relativamente vicina nello spazio vicino alla Terra. È anche evidente la curva della traiettoria dell’oggetto dalla prima alla quarta immagine, segno di come la gravità terrestre influenza il percorso orbitale dell’oggetto Credit: Catalina Sky Survey, University of Arizona.

La caratteristica più importante

Gli oggetti catturati con orbite complesse come 2020 CD3 rappresentano scoperte molto rare e occorre prestare molta attenzione nell’analisi e nell’interpretazione dei dati e degli spettri orbitali poiché le loro orbite possono essere simili alla spazzatura spaziale (ad esempio i booster dei missili). 

Tuttavia, un’ulteriore analisi del movimento orbitale di 2020-CD3 ha rivelato una caratteristica chiave, vale a dire che sembrava essere poco influenzato dalla forza della pressione della radiazione solare, indicando che l’oggetto era probabilmente relativamente pesante per le sue dimensioni. Questa caratterizzazione aumenta notevolmente la probabilità che si tratti di un oggetto naturale denso come un piccolo asteroide roccioso, piuttosto che un pezzo di spazzatura spaziale meno denso.

Nonostante la sua piccola statura, 2020 CD3 è stato scoperto a una distanza di circa 300.000 km (186.000 miglia), che è più vicino alla Terra di quanto non sia la nostra “mega luna”. Altrettanto intrigante è il fatto che i dinamisti orbitali, i ricercatori che conducono analisi dettagliate dei movimenti planetari, credono che la nostra nuova luna sia stata catturata per la prima volta dalla gravità terrestre molti mesi fa, e forse anche tre anni fa. Nonostante sia così vicino alla Terra, l’oggetto non è stato rilevato in gran parte a causa delle sue piccole dimensioni, oltre al complesso e tortuoso percorso orbitale che ha seguito.

Sopra il diagramma che mostra il complesso percorso orbitale del 2020 CD3 (linea rossa / arancione), che rappresenta la sua cattura dovuta alla gravità terrestre e l’eventuale espulsione dal sistema Terra-Luna. La banda bianca è l’orbita della nostra luna; La Terra (non mostrata) sarebbe al centro della banda. (Credits: GravitySimulator – Tony Dunn)

Non è una minaccia per la Terra

È importante sottolineare che è stato anche confermato che l’oggetto non rappresenta una minaccia di impatto per la Terra, almeno non durante questo incontro, sebbene l’analisi del progetto Sentry del Jet Propulsion Laboratory indicano circa il 3% di probabilità di impatto di 2020 CD3 entro i prossimi 100 anni. Ulteriori osservazioni perfezioneranno le previsioni e potrebbero eliminare del tutto la minaccia di impatto. 

Per ora, 2020 CD3 si sta allontanando delicatamente dalla Terra e entro il prossimo mese sarà libero dal nostro sistema Terra-Luna e cadrà di nuovo sotto l’influenza della gravità del sole. Tuttavia, in futuro potrebbe incontrare nuovamente la Terra e nuovamente essere temporaneamente catturato ed espulso, o forse avere un impatto sul pianeta. 

Non preoccupatevi, tuttavia, un eventuale impatto non dovrebbe destare particolare importanza: gli oggetti delle dimensioni di 2020 CD3 hanno un impatto sulla Terra circa una volta ogni pochi mesi e si disintegrano in modo innocuo nell’atmosfera superiore, facendo cadere occasionalmente piccoli frammenti di meteoriti in superficie.

Altre mini-lune

È interessante notare che questa non è la prima mini-luna temporaneamente catturata dalla Terra. Nel 2006, l’astronomo del Catalina Sky Survey, Eric Christensen, ha scoperto l’oggetto 2006 RH120, anch’egli catturato nel pozzo gravitazionale terrestre, e come 2020 CD3 è stato infine espulso dalla Terra. Le scoperte del Catalina Sky Survey di RH120 e 2020 CD3 rappresentano la prima opportunità in assoluto di osservare direttamente i componenti di questa rara popolazione di asteroidi vicini alla Terra durante la loro fase di cattura temporanea. 

Ulteriori studii di queste due mini-lune temporanee note e delle lune ancora da scoprire, aiuteranno gli scienziati planetari a valutare la popolazione di questi oggetti, come si evolvono le loro orbite complesse e quali opportunità pongono per l’esplorazione. Dopotutto, si avvicinano a noi fornendo informazioni importanti e rappresentano interessanti obiettivi di ricerca per osservazioni remote da terra, possibili missioni di ritorno del campione, nonché missioni di estrazione di risorse in situ. 

Anche se 2020 CD3 è troppo piccolo e scuro per essere visto a occhio nudo e persino dalla maggior parte dei telescopi da cortile, per ora possiamo goderci il pensiero che per almeno alcune settimane viviamo tutti sotto lo sguardo argenteo di due lune meravigliose.

Il Catalina Sky Survey ha sede presso il Lunar and Planetary Laboratory – Dipartimento di Scienze Planetarie dell’Università dell’Arizona. CSS è un progetto finanziato dalla NASA la cui missione dedicata è quella di scoprire e tracciare oggetti vicini alla Terra .