Introduzione

La biografia che riportiamo quest’oggi, riguarda un “personaggio” che seppur non rispecchi a pieno il profilo a cui questa rubrica si ispira, non poteva non essere inserita data la notevole importanza che essa ha avuto nell’ambito scientifico e segnatamente nelle missioni spaziali firmate NASA.

Ma senza anticipare nulla vi proponiamo la biografia di Katherine Johnson a cura di Margot Lee Shetterly, pubblicata sul sito della nasa al seguente indirizzo: Biografia di Katherine Johnson.

Biografia di Katherine Johnson

di Margot Lee Shetterly

Portrait of Katherine Johnson
Credits: NASA
Ritratto di Katherine Johnson. Credits: NASA


Nata: 26 agosto 1918
Deceduta : 24 febbraio 2020
Città natale : White Sulphur Springs, Virginia
Istruzione: BS, matematica e francese, West Virginia State College, 1937
Assunta dalla NACA: giugno 1953
Ritirata dalla NASA: 1986
attrice nel ruolo di Figure nascoste: Taraji P. Henson

Essere scelti come uno dei tre studenti neri per integrare le scuole di specializzazione della Virginia Occidentale è qualcosa che molte persone considererebbero uno dei momenti più importanti della loro vita, ma è solo una delle numerose scoperte che hanno segnato la lunga e straordinaria vita di Katherine Johnson. 

Nata a White Sulphur Springs, West Virginia, nel 1918, la sua intensa curiosità e brillantezza con i numeri le hanno permesso di superare diversi gradi a scuola. A 13 anni frequentava il liceo nel campus (storicamente “nero”) del West Virginia State College. A 18 anni, si iscrisse al college stesso e trovò un mentore nel professore di matematica WW Schieffelin Claytor, il terzo afroamericano a conseguire un dottorato in matematica.  

Altre storie su Katherine Johnson

Quando la Virginia dell’Ovest decise di integrare le sue scuole di specializzazione nel 1939, il presidente dello Stato della Virginia dell’Ovest, il Dr. John W. Davis, scelse lei e due uomini per essere i primi studenti neri a ricoprire dei posti nella scuola principale dello stato, la West Virginia University. Lasciò il suo lavoro di insegnante e si iscrisse al programma di laurea in matematica. 

Alla fine della prima sessione, tuttavia, decise di lasciare la scuola per creare una famiglia con il suo primo marito, James Goble. Tornò a insegnare quando le sue tre figlie diventarono più grandi, non prima del 1952 quando un parente le parlò di posizioni aperte nella sezione di Black Area West Computing presso il laboratorio Langley del National Advisory Committee for Aeronautics (NACA), diretto dal collega West Virginian Dorothy Vaughan. 

Katherine e suo marito colsero l’occasione e si trasferirono con la famiglia a Newport News, in Virginia, e Katherine iniziò a lavorare a Langley nell’estate del 1953. A sole due settimane dal suo incarico in ufficio, Dorothy Vaughan la assegnò a un progetto nella sezione Maneuver Loads della Flight Research Division, e la posizione temporanea di Katherine presto divenne permanente. 

Ha trascorso i successivi quattro anni ad analizzare i dati dei test di volo e ha lavorato sull’indagine di un incidente aereo causato dalla turbolenza della scia. Mentre stava concludendo questo lavoro, suo marito morì di cancro nel dicembre del 1956. Ha trascorso i successivi quattro anni ad analizzare i dati dei test di volo e ha lavorato sull’indagine di un incidente aereo causato dalla turbolenza della scia. Mentre stava concludendo questo lavoro, suo marito morì di cancro nel dicembre del 1956. Ha trascorso i successivi quattro anni ad analizzare i dati dei test di volo. Mentre stava concludendo un lavoro relativo alle indagini realtive ad un incidente aereo, suo marito morì di cancro nel dicembre del 1956.

Il lancio nel 1957 del satellite sovietico Sputnik cambiò la storia e la vita di Johnson. Nel 1957, diede il suo contributo alla senzione matematica relativa al documento Note sulla tecnologia spaziale del 1958, un compendio di una serie di lezioni del1958 tenute da ingegneri della divisione di ricerca di volo e della divisione di ricerca di aerei senza pilota (PARD). 

Gli ingegneri di questi gruppi hanno costituito il nucleo dello Space Task Group, la prima incursione ufficiale del NACA nei viaggi nello spazio. Johnson, che aveva lavorato con molti di loro da quando era arrivato a Langley, “arrivò con il programma” quando la NACA divenne la NASA più tardi, quell’anno. 

Fece un’analisi della traiettoria per la missione Freedom 7 del maggio 1961 di Alan Shepard, il primo volo spaziale umano americano. Nel 1960, insieme all’ingegnere Ted Skopinski, fu coautore di Determinazione dell’angolo azimutale al burnout per posizionare un satellite su una posizione terrestre selezionata, un rapporto che illustrava le equazioni che descrivono un volo spaziale orbitale in cui è specificata la posizione di atterraggio del veicolo spaziale. Era la prima volta che una donna della divisione di ricerca di volo riceveva credito come autrice di un rapporto di ricerca.

Nel 1962, mentre la NASA si preparava per la missione orbitale di John Glenn, la Johnson fu chiamata a fare il lavoro che in seguito l’avrebbe resa famosa. La complessità del volo orbitale aveva richiesto la costruzione di una rete di comunicazioni mondiale, collegando stazioni di localizzazione in tutto il mondo ai computer IBM a Washington, Cape Canaveral in Florida e Bermuda. 

I computer erano stati programmati con le equazioni orbitali che avrebbero controllato la traiettoria della capsula nella missione di Glenn’s Friendship 7 dal decollo allo splashdown, ma gli astronauti erano cauti nell’affidare la propria vita alla cura delle macchine calcolatrici elettroniche, che erano inclini a blackout e malfunzionamenti. Come parte dell’elenco del controllo preliminare, Glenn chiese agli ingegneri di “prendere la ragazza” —Johnson — per eseguire gli stessi numeri attraverso le stesse equazioni che erano state programmate nel computer, ma a mano, sulla sua macchina calcolatrice meccanica desktop. “Se dice che sono bravi“, ricorda Katherine Johnson le parole dell’astronauta, “allora sono pronto per partire“. La fuga di Glenn fu un successo e segnò una svolta nella competizione tra gli Stati Uniti e l’Unione Sovietica nello spazio.

Quando le veniva chiesto di nominare il suo più grande contributo all’esplorazione dello spazio, Johnson parlava dei calcoli che contribuirono a sincronizzare il modulo lunare del Progetto Apollo con il modulo di comando e servizio in orbita lunare. Ha anche lavorato allo Space Shuttle e al Satellite Technology Resources Satellite (ERTS, in seguito ribattezzato Landsat) e autorice e coautorice di 26 rapporti di ricerca. 

Si ritirò nel 1986, dopo 33 anni a Langley. “Mi è piaciuto andare a lavorare ogni giorno“, ha detto. Nel 2015, all’età di 97 anni, Johnson ha aggiunto un altro risultato straordinario alla sua lunga lista: il presidente Barack Obama le ha assegnato la Presidential Medal of Freedom, il più alto onore civile americano.

Johnson è finita il 24 febbraio 2020. L’amministratore della NASA James Bridenstine ha detto: “La nostra famiglia della NASA è triste nell’apprendere la notizia che Katherine Johnson è deceduta questa mattina a 101 anni. Era un’eroina americana e la sua eredità pionieristica non sarà mai dimenticata“.