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Questo test che utilizza un modello ingegneristico del lander InSight qui sulla Terra mostra come la navicella spaziale su Marte utilizzerà il suo braccio robotico per premere su un dispositivo di scavo, chiamato "talpa".Crediti: NASA / JPL-Caltech

Dopo quasi un anno di tentativi per cercare di scavare nella superficie marziana, la sonda del lander InSight della NASA sta per entrare in azione. Il team della missione prevede di comandare lo scoop sul braccio robotico di InSight per premere sulla “mole” (letteralmente talpa) progettato per martellare fino a 5 metri di profondità. Sperano che spingendo verso il basso sulla cima della mole gli impedirà di indietreggiare dal suo buco su Marte, come ha fatto due volte negli ultimi mesi dopo che si era quasi seppellita.

Parte di uno strumento chiamato Heat Flow and Physical Properties Package, o HP3 , la mole è una punta lunga 16 pollici (lunga 40 centimetri) dotata di un meccanismo di martellamento interno. Mentre scavando nel terreno, è progettato per trascinare con sé un cavo simile a un nastro che si estende dal veicolo spaziale. I sensori di temperatura sono incorporati lungo il cavo per misurare il calore proveniente dall’interno del pianeta per rivelare importanti dettagli scientifici sulla formazione di Marte e di tutti i pianeti rocciosi, compresa la Terra. HP3 è stato fornito alla NASA dal German Aerospace Center, o DLR.

Fino ad ora il team ha evitato di spingere il cappuccio posteriore per evitare potenziali danni al cavo.

La talpa si è trovata bloccata il 28 febbraio 2019, il primo giorno di martellamento. Da allora il team di InSight ha stabilito che il terreno qui è diverso da quello che è stato riscontrato in altre parti di Marte. InSight è atterrato in un’area con una duricrust insolitamente spessa. Invece di essere sciolti e simili alla sabbia, come previsto, i granuli di sporco si attaccano.

La talpa ha bisogno di attrito dal suolo per viaggiare verso il basso; senza di essa, il rinculo della sua azione auto-martellante la fa semplicemente rimbalzare sul posto. Ironia della sorte, il terreno sciolto, non la ruggine, fornisce quell’attrito mentre cade attorno ad essa.

L’estate scorsa, il team di InSight ha iniziato a utilizzare lo scoop del braccio robotico per premere sul lato della talpa, una tecnica chiamata “pinning” che ha aggiunto l’attrito sufficiente per aiutarlo a scavare senza entrare in contatto con il fragile laccio scientifico collegato alla talpa cappuccio posteriore.   

Mentre il pinning ha aiutato, la talpa è saltata fuori dal suolo marziano in due occasioni, possibilmente dal suolo che si accumula da sotto. Con poche alternative rimaste, il team ha deciso di provare ad aiutare la talpa a scavare premendo con attenzione sul cappuccio posteriore mentre tentava di evitare il legame.

Potrebbero essere necessari diversi tentativi per perfezionare la spinta del tappo posteriore, proprio come ha fatto il pinning. Per la fine di febbraio e l’inizio di marzo, il braccio di InSight verrà spostato in posizione in modo che la squadra possa testare ciò che accade mentre la talpa martella brevemente.

Nel frattempo, il team sta anche valutando di utilizzare lo scoop per spostare più terreno nel buco che si è formato attorno alla talpa. Ciò potrebbe aggiungere più pressione e attrito, consentendogli infine di scavare. Il fatto che seguano questo percorso dipende dalla profondità con cui la talpa è in grado di viaggiare dopo la spinta del tappo posteriore.