Credit: Bill Saxton, NRAO/AUI/NSF

Introduzione

Le tecnologie emergenti e le nuove strategie stanno aprendo un’era rivitalizzata nella Search for Extraterrestrial Intelligence (SETI). Nuove capacità di scoperta, insieme al numero in rapida espansione di pianeti noti in orbita attorno a stelle diverse dal Sole, stanno stimolando approcci innovativi da parte sia del governo che delle organizzazioni private; questo è quanto hanno affermato un gruppo di esperti durante un meeting presso l’American Association for the Advancement of Science (AAAS) a Seattle, Washington.

NRAO e SETI…insieme!

I nuovi approcci non solo si estenderanno, ma andranno anche oltre la tradizionale tecnica SETI di ricerca di segnali radio generati in modo intelligente, introdotta per la prima volta dal Progetto Ozma di Frank Drake nel 1960. Gli scienziati stanno ora progettando tecniche all’avanguardia per rilevare una varietà di firme che possono indicare la possibilità di tecnologie extraterrestri. Tali “tecnosignature” possono variare dalla composizione chimica dell’atmosfera di un pianeta, alle emissioni laser, alle strutture che orbitano attorno ad altre stelle, ad esempio.

Il National Radio Astronomy Observatory (NRAO) e il SETI Institute (finanziato privatamente) hanno annunciato un accordo per collaborare su nuovi sistemi per aggiungere le capacità SETI ai radiotelescopi gestiti dall’NRAO. Il primo progetto svilupperà un sistema per fare da spalla al Very Large Array (VLA) Karl G. Jansky della National Science Foundation, che fornirà i dati ad un sistema di ricerca tecnosignature all’avanguardia.

Mentre il VLA conduce le sue solite osservazioni scientifiche, questo nuovo sistema consentirà un ulteriore e importante utilizzo dei dati che stiamo già raccogliendo“, ha dichiarato il direttore dell’NRAO Tony Beasley. “Determinare se siamo soli nell’universo come vita tecnologicamente avanzata è una delle domande più interessanti della scienza e i telescopi NRAO possono svolgere un ruolo importante nel rispondervi“, ha continuato Beasley.

L’Istituto SETI svilupperà e installerà un’interfaccia sul VLA che consentirà un accesso senza precedenti al ricco flusso di dati continuamente prodotto dal telescopio mentre scansiona il cielo“, ha affermato Andrew Siemion. “Questa interfaccia ci consentirà di condurre una potente campagna su una vasta area che sarà di gran lunga più completa di qualsiasi precedente ricerca di questo tipo“, ha aggiunto.

Siemion ha messo in luce il ruolo singolare che la Breakthrough Listen Initiative da 100 milioni di dollari ha avuto nel rinvigorire il campo del SETI negli ultimi anni. Siemion ha anche annunciato gli ultimi risultati scientifici di Listen, una campagna SETI riguardanti stelle in cui una ipotetica civiltà distante poteva osservare il passaggio della Terra attraverso il sole, con la disponibilità di quasi 2 PetaBytes di dati dalla rete internazionale di osservatori della Listen Initiative.

Altre possibili firme da rilevare

Altri indicatori di possibili tecnologie includono raggi laser, strutture costruite attorno alle stelle per catturare la loro potenza, sostanza chimiche nell’atmosfera prodotte dalle industrie e anelli di satelliti simili a quello della comunicazione geosincrona in orbita sopra l’equatore terrestre.

Tali indicatori stanno diventando rilevabili mentre la nostra tecnologia avanza e questo ha rinnovato l’interesse per le ricerche SETI presso agenzie governative e fondazioni private“, ha detto Siemion.

Anche le forme di vita, intelligenti o meno, possono produrre indicatori rilevabili. Questi includono la presenza di grandi quantità di ossigeno, minori quantità di metano e una varietà di altre sostanze chimiche. Victoria Meadows, Principal Investigator per il Virtual Planetary Laboratory della NASA presso l’Università di Washington, ha descritto come gli scienziati stanno sviluppando modelli di computer per simulare ambienti extraterrestri e aiutare a supportare le ricerche future di pianeti abitabili e la vita oltre il Sistema Solare.

I prossimi telescopi nello spazio e sulla Terra avranno la capacità di osservare le atmosfere dei pianeti delle dimensioni del nostro pianeta che orbitano vicino a stelle fredde, quindi è importante capire come riconoscere meglio i segni di abitabilità e vita su questi pianeti“, ha detto Meadows, “Questi modelli di computer ci aiuteranno a determinare se un pianeta osservato ha più o meno probabilità di sostenere la vita“.

Prove convincenti e falsi positivi

Poiché i nuovi programmi implementano le capacità tecniche in espansione per rilevare la vita e l’intelligenza extraterrestre, è importante definire ciò che costituisce prova convincente e credibile, secondo Jill Tarter, dell’Istituto SETI.

Quanto devono essere forti le prove per giustificare una scoperta? Possiamo aspettarci di trovare pistole fumanti? Se le prove richiedono molti avvertimenti, come possiamo informare responsabilmente il pubblico ”, si è domandata la Tarter.

Tarter ha sottolineato che progetti come quello sulla ricerca a luce visibile e infrarossa del PANOSETI presso l’University of California at San Diego, e la Institute’s Laser SETI search, sono in fase di costruzione con siti di co-osservazione per ridurre i falsi positivi. Tali misure, ha affermato, aumenteranno la fiducia nei rilevamenti segnalati, ma aumenteranno anche le spese del progetto.

I media condividono anche la responsabilità di comunicare in modo accurato con il pubblico, sottolinea Tarter. Negli ultimi anni ha citato casi di “exuberant reporting“, di affermazioni fasulle di presunti rilevamenti del SETI. “Un vero rilevamento dell’intelligenza extraterrestre sarebbe una pietra miliare così importante nella nostra comprensione dell’Universo che i giornalisti devono evitare la denuncia acritica di affermazioni ovviamente false“, ha detto.

Poiché le continue scoperte ci mostrano che i pianeti sono componenti molto comuni dell’Universo e siamo in grado di studiare le caratteristiche di quei pianeti, è emozionante che allo stesso tempo, i progressi tecnologici ci stiano offrendo gli strumenti per espandere notevolmente la nostra ricerca di segni della vita. Attendiamo con impazienza questo nuovo regno di scoperta“, ha affermato Beasley.

Attendiamo anche con impazienza il prossimo decennio, quando speriamo di costruire un Very Large Array di prossima generazione, che sarà in grado di cercare un volume dell’Universo mille volte più grande di quello accessibile dagli attuali telescopi, rendendolo la più potente macchina per la ricerca delle technosignature”, ha aggiunto Beasley.