Fragmented_terrain_on_Mars_pillars
Credits: ESA

Marte è davvero un mondo diviso in due, come evidenzia questa nuova immagine del Mars Express dell’ESA, che mostra dove regioni – drammaticamente diverse – si uniscono.

La morfologia e le caratteristiche della superficie marziana differiscono in modo significativo a seconda della posizione. L’emisfero settentrionale di Marte è piatto, liscio e, in alcuni punti, si trova alcuni chilometri più in basso rispetto al sud. L’emisfero meridionale, nel frattempo, è pesantemente craterizzato e disseminato di sacche di attività vulcanica passata.

Credits: ESA

Una zona di transizione nota come “dichotomy boundary” separa le pianure settentrionali e quelle meridionali. Grandi parti di questa regione sono piene di qualcosa che gli scienziati chiamano terreno irregolare: blocchi di terreno frammentato, frantumato, dove il sud ruvido e martoriato di Marte lascia il posto al nord più liscio.

Questa nuova immagine della Mars Express High Resolution Stereo Camera (HRSC) mostra esattamente questo: una regione di terreno accidentato chiamata Nilosyrtis Mensae.

Nilosyrtis Mensae in 3D
Nilosyrtis Mensae in 3D

La Nilosyrtis Mensae ha un aspetto come un labirinto, con numerosi canali e valli che intagliano il terreno. Acqua, vento e ghiaccio hanno influenzato fortemente questa regione, sezionando ed erodendo il terreno, insieme ai cambiamenti della geologia marziana: le valli si sono formate nel tempo e si sono divise in tutta la regione e i crateri da impatto, una volta definiti, si sono lentamente degradati, le loro pareti e caratteristiche gradualmente logorando.

Il grande cratere a destra della struttura è un esempio di questo degrado: ha un aspetto liscio e arrotondato, con pareti leggermente inclinate, bordi ammorbiditi e un fondo piatto che è stato allargato e riempito nel tempo da materiale sedimentario. Questa morfologia logorata riflette sia l’età avanzata del cratere, sia i livelli di erosione che ha subito da quando si è formato.

Vista prospettica di Nilosyrtis Mensae

Tali processi di erosione hanno anche creato colline arrotondate e colline isolate a punta piatta, o “mesas”, che sono visibili all’interno del cratere e in tutta la regione in modo più ampio. Questi si differenziano da ciò che li circonda come elementi isolati e contribuiscono all’apparenza fratturata del terreno irregolare.

Gli scienziati sono interessati a Nilosyrtis Mensae non solo per la sua posizione in questa affascinante zona di transizione tra nord e sud, ma anche per i segreti che potrebbe contenere sulla storia dell’acqua su Marte.

Nilosyrtis Mensae nel contesto

Le osservazioni di questa regione da parte di missioni come Mars Express hanno rivelato creste, scanalature e altre trame di superficie indicative di materiale che scorre – molto probabilmente ghiaccio.

Il clima e l’atmosfera dell’antica Marte permisero al ghiaccio e alla neve di accumularsi e muoversi sulla superficie del pianeta.

Si pensa che il ghiaccio sia fluito attraverso le varie valli e attraverso gli altipiani in questa regione, sotto forma di ghiacciai a movimento lento che hanno spazzato via i detriti mentre viaggiavano. Tali caratteristiche sarebbero simili ai ghiacciai rocciosi qui sulla Terra: o flussi ghiacciati coperti da strati di fango e sedimenti, o miscele fluenti di ghiaccio, fango, neve e roccia intervallate da rocce e massi più grandi.

Studiare e caratterizzare i vari processi in atto su tutta la superficie di Marte è un obiettivo chiave di Mars Express. Lanciato nel 2003, il veicolo spaziale orbita attorno al Pianeta Rosso da oltre un decennio e mezzo. Nel frattempo, l’ESA-Roscosmos ExoMars Trace Gas Orbiter (TGO) si è unito nel 2016, presto affiancato dal rover ExoMars Rosalind Franklin e dalla sua piattaforma di scienza di superficie di accompagnamento , prevista per il lancio a luglio.