L’immagine qui sopra copre circa 1000 x 1000 pixel, e il lato di ogni pixel corrisponde e un angolo di cielo di circa 0.0003 gradi, equivalente a meno di un millesimo del diametro della Luna piena. Nel dettaglio in basso a destra, un’area di circa 100 x 100 pixel centrata su Hd 70843, la stella osservata. Crediti: Esa/Airbus/Cheops Mission Consortium

La prima immagine

Il cacciatore di esopianeti dell’ESA – Cheops – ha acquisito la sua prima immagine di una stella in seguito alla riuscita apertura della copertura del telescopio avvenuta il 29 gennaio 2020. L’immagine intenzionalmente sfocata è un prodotto dell’ottica del telescopio appositamente progettata, che viene deliberatamente sfocata per massimizzare la precisione di Cheops: misura e consente il suo studio senza precedenti di esopianeti o pianeti siti in altri sistemi solari.

L’acquisizione di questa immagine segna una pietra miliare nella lunga fase di test di Cheops, il telescopio spaziale dell’Esa per la caratterizzazione degli esopianeti, prima che intraprenda la sua missione di studiare i pianeti attorno alle stelle vicine.

Questo è un momento decisivo per la missione“, afferma Nicola Rando, project manager dell’ESA per Cheops. “Per gli ingegneri e gli scienziati di tutta Europa che hanno lavorato e continuano a lavorare su Cheops, questa immagine rappresenta il culmine di molti anni di dedizione e impegno: progettare, pianificare, coordinare e costruire questo nuovo e unico satellite“.

La stella HD 70843 defocalizzata

La stella scelta come primo obiettivo di Cheops – Il telescopio spaziale dell’Esa per la caratterizzazione degli esopianeti – si chiama HD 70843. La stella, una stella giallo-bianca, è situata a circa 150 anni luce di distanza nella costellazione del Cancro, è visibile al centro dell’immagine, circondata da stelle più deboli sullo sfondo.

Il telescopio Cheops fornisce di proposito immagini sfocate di una stella bersaglio sul rivelatore: una defocalizzazione dell’ottica di Cheops per diffondere la luce della stella su molti pixel. Ciò rende le misure della luce della stella più precise, poiché sono molto meno sensibili alle piccole differenze nella risposta dei singoli pixel nel CCD e alle variazioni nel puntamento del telescopio. L’aspetto a triangolo della stella è un effetto noto dei tre puntoni che sostengono lo specchio primario del telescopio.

Ora che Cheops ha osservato il suo primo obiettivo, siamo un passo avanti nella missione“, afferma Kate Isaak, scienziata del progetto ESA Cheops. “Questa immagine meravigliosamente sfocata porta la promessa di una nuova, più profonda comprensione dei mondi oltre il nostro Sistema Solare“.

Con questa tecnica di “defocused” è possibile avere una misurazione precisa della luminosità delle stelle e delle sue variazioni il che è di fondamentale importanza per gli scienziati che si sforzano di imparare il più possibile sui pianeti che orbitano attorno a quelle stelle. Un pianeta in transito di fronte a una stella nella visione di Cheops fa sì che la stella si affievolisca, un tuffo appena rilevabile che può rivelare informazioni chiave sulle proprietà del pianeta, soprattutto le sue dimensioni.

Credit:ESA

Sapevamo che le prime immagini di un campo stellare sarebbero state cruciali, perché ci avrebbero permesso di capire se l’ottica del telescopio era sopravvissuta senza problemi al lancio del razzo», spiega il ricercatore principale di Cheops, Willy Benz, dell’Università di Berna (in Svizzera). “Quando le abbiamo viste apparire sullo schermo, è stato subito chiaro a tutti che avevamo davvero un telescopio funzionante“.

L’immagine copre circa 1000 x 1000 pixel, con ogni bordo di pixel che rappresenta un angolo minuscolo di circa 0.0003 gradi sul cielo, equivalente a meno di un millesimo del diametro della Luna piena. L’inserto nell’angolo in basso a destra mostra un’area che copre circa 100 x 100 pixel, centrata sulla stella di destinazione.

Lanciato il 18 dicembre 2019, Cheops è la prima missione dell’ESA dedicata allo studio degli esopianeti.