Lo Spitzer Space Telescope della NASA ha concluso dopo oltre 16 anni di esplorazione dell'universo alla luce infrarossa. Credits: NASA / JPL-Caltech

Missione terminata

Dopo più di 16 anni di studio dell’universo alla luce infrarossa, rivelando nuove meraviglie nel nostro sistema solare, nella nostra galassia e oltre, la missione della NASA Spitzer Space Telescope è giunta al termine.

Ingegneri della missione hanno confermato alle 23:30 ora italiana, di giovedìscorso, che lo spacecraft è stato messo in modalità sicura, interrompendo tutte le operazioni scientifiche. Dopo la conferma della disattivazione, Joseph Hunt, Project Manager di Spitzer, ha dichiarato che la missione era ufficialmente terminata.

Lanciato nel 2003, Spitzer era uno dei quattro grandi osservatori della NASA, insieme al telescopio spaziale Hubble, all’osservatorio a raggi X Chandra e all’osservatorio a raggi gamma Compton. Il programma dei Grandi Osservatori ha dimostrato il potere di utilizzare diverse lunghezze d’onda della luce per creare un’immagine più completa dell’universo.

Spitzer ci ha insegnato aspetti completamente nuovi del cosmo e ci ha fatto compiere molti passi in avanti per capire come funziona l’universo, rispondere alle domande sulle nostre origini se siamo soli o meno“, ha affermato Thomas Zurbuchen, amministratore associato della Missione scientifica della NASA Direzione di Washington. “Questo grande osservatorio ha anche individuato alcune domande importanti e nuove oggetti allettanti per ulteriori studi, mappando un percorso da seguire per future indagini. Il suo immenso impatto sulla scienza durerà sicuramente ben oltre la fine della sua missione“.

I contributi scientifici

Tra i suoi numerosi contributi scientifici, Spitzer ha studiato comete e asteroidi nel nostro sistema solare e ha trovato un anello precedentemente non identificato attorno a Saturno. Ha studiato la formazione di stelle e pianeti, l’evoluzione delle galassie dall’universo antico ad oggi e la composizione della polvere interstellare. Si è anche rivelato un potente strumento per rilevare esopianeti e caratterizzare le loro atmosfere. Il lavoro più noto di Spitzer potrebbe essere il rilevamento dei sette pianeti delle dimensioni della Terra nel sistema TRAPPIST-1– il maggior numero di pianeti terrestri mai trovati in orbita attorno a una sola stella – e determinare le loro masse e densità.

Nel 2016, a seguito di una revisione delle missioni, la NASA ha deciso di chiudere la missione Spitzer nel 2018 in previsione del lancio del James Webb Space Telescope, che osserverà anche l’universo alla luce infrarossa. Quando il lancio di Webb è stato rinviato, a Spitzer è stata concessa un’estensione per continuare le operazioni fino a quest’anno. Ciò diede a Spitzer ulteriore tempo per continuare a offrire il suo contributo, comprese le intuizioni che apriranno la strada a Webb, che dovrebbe essere lanciato nel 2021.

Tutti coloro che hanno lavorato a questa missione dovrebbero essere estremamente orgogliosi oggi“, ha detto Hunt. “Ci sono letteralmente centinaia di persone che hanno contribuito direttamente al successo di Spitzer e migliaia che hanno usato le sue capacità scientifiche per esplorare l’universo. Ci lasciamo alle spalle un potente lascito scientifico e tecnologico“.

Gli scienziati del progetto Spitzer dichiarano la fine della missione
Il project manager di Spitzer, Joseph Hunt, ricopre il ruolo di Mission Control presso il Jet Propulsion Laboratory della NASA a Pasadena, California, il 30 gennaio 2020, dichiarando la disattivazione del veicolo spaziale e la missione Spitzer conclusa.Credits: NASA / JPL-Caltech

Transformational science

Sebbene non fosse il primo telescopio a infrarossi basato sulla spazio della NASA, Spitzer fu il telescopio a infrarossi più sensibile della storia quando fu lanciato, e offrì una visione più profonda e più ampia del cosmo infrarosso rispetto ai suoi predecessori. Al di sopra dell’atmosfera terrestre, Spitzer ha potuto rilevare alcune lunghezze d’onda che non potevano essere osservate da terra. L’orbita terrestre del veicolo spaziale lo ha portato lontano dalle emissioni infrarosse del nostro pianeta, dandogli una sensibilità migliore di quanto fosse possibile per i più grandi telescopi sulla Terra.

La missione principale di Spitzer si è conclusa nel 2009, quando il telescopio ha esaurito la fornitura del liquido di raffreddamento ad elio necessario per il funzionamento di due dei suoi tre strumenti: lo spettrografo a infrarossi (IRS) e l’Imaging Photometer for Spitzer (MIPS). La missione è stata considerata un successo, avendo raggiunto tutti i suoi obiettivi scientifici primari e altro ancora. Ma la storia di Spitzer non era finita. Ingegneri e scienziati sono stati in grado di portare avanti la missione utilizzando solo due dei quattro canali di lunghezza d’onda sul terzo strumento, la telecamera a infrarossi (IRAC). Nonostante le crescenti sfide ingegneristiche e operative , Spitzer ha continuato a produrre transformational science per altri 10 anni e mezzo, molto più a lungo di quanto previsto dai pianificatori delle missioni.

Durante la sua missione estesa, Spitzer ha continuato a fare scoperte scientifiche significative. Nel 2014, ha rilevato prove di collisioni di asteroidi in un sistema planetario di recente formazione, fornendo prove che tali distruzioni potrebbero essere comuni nei primi sistemi solari e cruciali per la formazione di alcuni pianeti. Nel 2016, Spitzer ha lavorato con Hubble per immaginare la galassia più distante mai rilevata. A partire dal 2016, Spitzer ha studiato il sistema TRAPPIST-1 per oltre 1.000 ore. Tutti i dati di Spitzer sono gratuiti e disponibili al pubblico nell’archivio dati di Spitzer . Gli scienziati della missione affermano di aspettarsi che i ricercatori continuino a fare scoperte con Spitzer per molto tempo dopo la disattivazione del veicolo spaziale.

Penso che Spitzer sia un esempio del meglio che le persone possano ottenere“, ha dichiarato lo scienziato del progetto Spitzer Michael Werner. “Mi sento molto fortunato ad aver lavorato in questa missione e ad aver visto l’ingegnosità e la genialità mostrate dalle persone del team. Quando attingi a quelle cose e autorizzi le persone ad usarle, allora accadranno cose davvero incredibili”.