La pioggia di meteoriti 15-Bootids (inserto) proiettata sulla sfera celeste (stelle in nero), con la direzione di avvicinamento dei meteoroidi tracciati in bianco e a colori. Le piogge di meteoriti sono codificate in colori arcobaleno con il blu per le meteore lente e in rosso per le meteore veloci. Il grappolo giallo è la pioggia di April Lyrids.

Progetto CAMS

Una brillante cometa descritta in un libro del 553 d.C., “Histories of the Wars“, potrebbe essere stata responsabile di una breve e inaspettata pioggia di meteoriti nell’aprile 2019, così concludono i ricercatori in un articolo pubblicato questa settimana su Planetary and Space Science.

“Quella cometa sembra essere sulla via del ritorno”, ha detto l’astronomo Peter Jenniskens dell’Istituto SETI. “Non sappiamo quando arriverà nel sistema solare interno, ma la pioggia di meteoriti può aiutare gli astronomi a cercarlo“.

Jenniskens conduce un progetto di videosorveglianza del cielo notturno chiamato CAMS (Cameras for Allsky Meteor Surveillance). Esistono reti CAMS ora diffuse in tutto il mondo che utilizzano videocamere a bassa luminosità per triangolare il percorso delle meteore nell’atmosfera e calcolare l’orbita di meteoroidi nello spazio. 

15-Bootids

Le mappe vengono aggiornate quotidianamente indicando la direzione di avvicinamento delle meteore e sono pubblicate su questo sito Web pubblico: http://cams.seti.org/FDL/. Sulla mappa del 22 aprile 2019, Jenniskens ha individuato una pioggia compatta di meteoriti chiamata 15-Bootids. La pioggia di meteoriti è stata vista l’ultima volta nel 2013. Quest’anno, la rete CAMS nella regione europea Belgio-Paesi Bassi-Lussemburgo (BeNeLux) ha misurato nove orbite di meteoroidi da 15-Bootids. 

Anche se tutta la notte era limpida, abbiamo rilevato lo sciame solo per un periodo di 3 ore nella notte del 21/22 aprile“, ha dichiarato il coordinatore di CAMS BeNeLux Carl Johannink. “Ciò significa che la Terra ha attraversato una stretta scia di detriti di comete“.

La conferma dell’insolita attività dello sciame è arrivata da una seconda rete CAMS, la rete di telecamere astronomiche degli Emirati Arabi Uniti del Centro astronomico internazionale di Abu Dhabi. Il co-autore Mohammad Odeh riferisce di aver rilevato quattro 15 Bootidi nello stesso breve periodo di tempo.

Le orbite misurate sono quelle di una cometa di lungo periodo“, ha detto Jenniskens, “Possiamo confermare che la Terra è stata brevemente interessata da un flusso di detriti espulso nel precedente ritorno di questa cometa durante il Medioevo“.

Prossima visita

Inizialmente, quei detriti hanno viaggiato insieme alla cometa. Alcuni meteoroidi hanno seguito un’orbita più corta, tornando presto, mentre altri meteoroidi torneranno molto più tardi rispetto alla cometa. Questo ha creato un flusso sottile che danza dentro e fuori dall’orbita terrestre sotto la gravità del Sole e dei pianeti. 

Abbiamo confermato che il flusso era anche vicino all’orbita terrestre nel 2013 e abbiamo calcolato che il prossimo incontro con questo flusso sarà nel 2027“, afferma il co-autore Esko Lyytinen dalla Finlandia. 

Per quanto riguarda gli incontri con i flussi di detriti delle comete di lungo periodo, questo flusso era ampio, suggerendo che una grande cometa potrebbe esserne stata la causa. Poiché le orbite misurate erano relativamente corte, i meteoroidi sembrano arrivare davanti alla cometa.

Tracce dal passato

Nella loro attività di ricerca di precedenti record di comete che si muovono su orbite simili, i ricercatori hanno trovato testi greci e latini come quelli intitolato: “History of the Wars“, che descrivono una brillante cometa che fu vista in Europa per più di 40 giorni nel 539 d.C., durante la Dark Ages (L’Età oscura) dell’Europa. 

Personaggi cinesi negli storici testi Wei Shou e Sui Shou del 554 e 636 d.C. descrissero anche loro la cometa. In quei testi, si dice che la cometa si sia mossa attraverso due costellazioni, il che ha permesso agli astronomi di calcolare un’orbita approssimativa.

C’è abbastanza incertezza su quelle osservazioni di molto tempo fa“, afferma Lyytinen. Nel documento, il co-autore Nick Moskovitz dell’Osservatorio Lowell descrive in quali parti dell’orbita della cometa potrebbe guardare un programma di ricerca dedicato per trovare la cometa anni prima che diventi abbastanza luminosa da essere vista dai normali programmi di ricerca. 

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