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Credit : NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute/A. Bader (Lancaster University).

Risoluzione senza precedenti

Per l’ultima tappa del suo viaggio, Cassini fu messo su un’orbita particolarmente audace – passava tra Saturno e i suoi anelli – che lo avvicinò a Saturno come mai prima d’ora. Ciò ha permesso agli scienziati di ottenere immagini delle aurore ultraviolette di Saturno con una risoluzione senza precedenti.

Le nuove osservazioni sono dettagliate in due nuovi studi pubblicati su  Geophysical Research Letters  e  JGR: Space Physics .

Le aurore di Saturno

Le aurore di Saturno sono generate dall’interazione del vento solare – un flusso di particelle energetiche emesse dal Sole – con il campo magnetico in rapida rotazione di Saturno. Si trovano nelle regioni polari del pianeta e sono note per essere altamente dinamiche, spesso pulsanti e lampeggianti.

Lo studente di dottorato della Lancaster University e autore principale della ricerca Alexander Bader ha dichiarato: “Sorprendentemente molte domande che ruotano attorno alle aurore di Saturno rimangono senza risposta, anche dopo l’eccezionale successo della missione Cassini. Quest’ultima serie di immagini ravvicinate ci offre viste uniche altamente dettagliate delle strutture su piccola scala che non potevano essere individuate nelle precedenti osservazioni di Cassini. Abbiamo alcune idee su quale potrebbe essere la loro origine, ma ci sono ancora molte analisi da fare”.

Le immagini satellitari da sole difficilmente saranno sufficienti a svelare i misteri dell’aurora: le particelle energetiche che causano i luminosi fasci di luce attorno ai poli di Saturno hanno origine molto lontano dalla superficie del pianeta dove le linee del campo magnetico si attorcigliano e le nuvole di plasma interagiscono tra loro. Quando si trovava nella regione giusta, a volte Cassini era incorporato nel flusso di particelle che collegava le aurore alla magnetosfera.

La prima analisi delle misure delle particelle del veicolo spaziale registrate durante questi periodi ha mostrato che le aurore di Saturno, come quelle di Giove, sono generate da particelle molto più energiche di quelle terrestri. Tuttavia, i meccanismi fisici sottostanti sembrano mostrare somiglianze tra tutti e tre.

Video fine missione Cassini

Anche se la missione di Cassini è finita, i dati forniti rimangono pieni di sorprese e continueranno ad aiutare i ricercatori a comprendere il funzionamento delle gigantesche aurore del pianeta, specialmente in combinazione con le osservazioni di Juno sulla magnetosfera di Giove.

Credit: NASA Jet Propulsion Laboratory

Citazioni e Aggiornamenti

  • A. Bader et al, The morphology of Saturn’s aurorae observed during the Cassini Grand Finale, Geophysical Research Letters (2019). DOI: 10.1029/2019GL085800
  • A. Bader et al. Energetic Particle Signatures Above Saturn’s Aurorae, JGR: Space Physics (2019). First published: 22 December 2019 doi.org/10.1029/2019JA027403