Vivono tra noi?

La vita è abbastanza facile da riconoscere. Si muove, cresce, mangia, si riproduce. Semplice. In biologia, i ricercatori usano spesso l’acronimo “MRSGREN” per descriverlo. Indica movimento, respirazione, sensibilità, crescita, riproduzione, escrezione e nutrizione.

Ma Helen Sharman, il primo astronauta britannico e chimico all’Imperial College di Londra, ha recentemente affermato che le forme di vita aliena, che sono impossibili da individuare, potrebbero vivere tra di noi.  Com’è possibile?

Mentre la vita può essere facile da riconoscere, in realtà è notoriamente difficile da definire e vi sono stati scienziati e filosofi che per secoli – se non per millenni – ne hanno discusso. Ad esempio, una stampante 3D può riprodursi, ma non la chiameremmo viva. D’altra parte, un mulo è notoriamente sterile, ma non diremmo mai che non vive.

Dato che nessuno può essere d’accordo, ci sono più di 100 definizioni di cosa sia la vita. Un approccio alternativo (ma imperfetto) sta descrivendo la vita come “un sistema chimico autosufficiente capace di una evoluzione darwiniana“, definizione che funziona per molti casi che vogliamo descrivere.

La mancanza di definizione è un grosso problema quando si tratta di cercare la vita nello spazio. Non essere in grado di definire una vita diversa da “lo sapremo quando la vedremo” significa che ci stiamo veramente limitando a idee geocentriche, forse anche antropocentriche, di come appare la vita. Quando pensiamo agli alieni, spesso immaginiamo una creatura umanoide. Ma la vita intelligente che stiamo cercando non deve essere necessariamente umanoide.

La vita, ma non come la conosciamo

Sharman afferma di credere che gli alieni esistano e “non ci sono due modi per farlo“. Inoltre, si chiede : “Saranno come te e me, fatti di carbonio e azoto? Forse no. È possibile che siano qui in questo momento e semplicemente non possiamo vederli”.

Tale vita esisterebbe in una “biosfera ombra“. Con questo non intendo un regno fantasma, ma creature da scoprire probabilmente con una biochimica diversa. Questo significa che non possiamo studiarli o notarli perché sono al di fuori della nostra comprensione. Supponendo che esista, una tale biosfera ombra, sarebbe probabilmente microscopica.

Quindi perché non l’abbiamo trovato? Abbiamo modi limitati di studiare il mondo microscopico in quanto solo una piccola percentuale di microbi può essere coltivata in laboratorio. Ciò può significare che potrebbero esserci davvero molte forme di vita che non abbiamo ancora individuato. Ora abbiamo la capacità di sequenziare il DNA di ceppi di microbi non coltivabili, ma questo può rilevare la vita solo come la conosciamo (che contiene DNA).

Se troviamo una tale biosfera, tuttavia, non è chiaro se dovremmo chiamarla aliena. Dipende dal fatto che intendiamo “di origine extraterrestre” o semplicemente “non familiare“.

Vita a base di silicio

Un suggerimento popolare per una biochimica alternativa è quello basato sul silicio piuttosto che sul carbonio. Ha senso, anche da un punto di vista geocentrico. Circa il 90% della Terra è costituito da silicio, ferro, magnesio e ossigeno, il che significa che c’è molto da fare per costruire la vita potenziale.

Impressione dell’artista di una forma di vita a base di silicio. Zita

Il silicio è simile al carbonio, ha quattro elettroni disponibili per creare legami con altri atomi. Ma il silicio è più pesante, con 14 protoni (i protoni compongono il nucleo atomico con neutroni) rispetto ai sei nel nucleo del carbonio. Mentre il carbonio può creare legami forti doppi e tripli perr formare lunghe catene utili per molte funzioni, come la costruzione di pareti cellulari, è molto più difficile per il silicio. Fa fatica a creare legami forti, quindi le molecole a catena lunga sono molto meno stabili.

Inoltre, i comuni composti di silicio, come il biossido di silicio (o silice), sono generalmente solidi a temperature terrestri e insolubili in acqua. Confrontalo con l’anidride carbonica altamente solubile, per esempio, e vediamo che il carbonio è più flessibile e offre molte più possibilità molecolari.

La vita sulla Terra è fondamentalmente diversa dalla composizione della Terra. Un altro argomento contro una biosfera ombra basata sul silicio è che troppo silicio è bloccato nelle rocce. In effetti, la composizione chimica della vita sulla Terra ha una correlazione approssimativa con la composizione chimica del sole, con il 98% degli atomi in biologia costituito da idrogeno, ossigeno e carbonio. Quindi, se ci fossero forme di vita in silicio qui, potrebbero essersi evolute altrove.

Detto questo, ci sono argomenti a favore della vita sulla Terra basata sul silicio. La natura è adattabile. Alcuni anni fa, gli scienziati della Caltech sono riusciti a produrre una proteina batterica che ha creato legami con il silicio, essenzialmente dando vita al silicio. Quindi, anche se il silicio è poco flessibile rispetto al carbonio, potrebbe forse trovare il modo di assemblare gli organismi viventi, includendo potenzialmente il carbonio.

E quando si tratta di altri luoghi nello spazio, come la luna di Saturno, Titano o pianeti in orbita attorno ad altre stelle, non possiamo certo escludere la possibilità di una vita basata sul silicio.

Per trovarlo, dobbiamo in qualche modo pensare al di fuori della scatola della biologia terrestre e capire i modi per riconoscere le forme di vita che sono fondamentalmente diverse da quella basata sul carbonio. Esistono molti esperimenti per testare queste biochimiche alternative, come quella proposta dalla Caltech.

Considerare tutta la vita come preziosa

Indipendentemente dalla convinzione di molti, che la vita esista altrove nell’universo, non ne abbiamo prove. Quindi è importante considerare tutta la vita come preziosa, indipendentemente dalle sue dimensioni, quantità o posizione. La Terra sostiene l’unica vita conosciuta nell’universo. 

Quindi, indipendentemente dalla forma che può assumere la vita altrove nel sistema solare o nell’universo, dobbiamo assicurarci di proteggerla dalla contaminazione dannosa, che si tratti di vita terrestre o di forme di vita aliene.

Quindi gli alieni potrebbero essere tra noi? 

Non credo che siamo stati visitati da una forma di vita con la tecnologia per viaggiare attraverso le vaste distanze dello spazio. Ma abbiamo prove che molecole a base di carbonio che formano la vita siano arrivate sulla Terra dai meteoriti, quindi le prove certamente non escludono la stessa possibilità per forme di vita più sconosciute.

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