Questa figura mostra il picco vulcanico Idunn Mons (a 46 gradi di latitudine sud, 214,5 gradi di longitudine est) nell'area Imdr Regio di Venere. La sovrapposizione colorata mostra i modelli di calore derivati ​​dai dati sulla luminosità della superficie raccolti dallo spettrometro a immagine termica visibile e infrarossa (VIRTIS), a bordo del veicolo spaziale Venus Express dell'Agenzia spaziale europea. Credit: NASA

Vulcanicamente attiva

Una nuova ricerca condotta dall’University Space Research Association (USRA) e pubblicata il 3 gennaio su Science Advances, mostra che i flussi di lava su Venere potrebbero avere solo pochi anni, suggerendo che Venere potrebbe essere vulcanicamente attiva oggi, rendendola l’unico pianeta nel nostro sistema solare, diverso dalla Terra, ad avere eruzioni vulcaniche recenti.

Se Venere fosse effettivamente attiva oggi, sarebbe un ottimo posto da visitare per comprendere meglio l’entroterra dei pianeti“, afferma il dott. Justin Filiberto, autore principale dello studio e scienziato della University Space Research Association (USRA) presso il Lunar and Planetary Institute (LPI). “Ad esempio, potremmo studiare il modo in cui i pianeti si raffreddano e perché la Terra e Venere hanno un vulcanismo attivo, al contrario di Marte. Le missioni future dovrebbero essere in grado di vedere questi flussi e cambiamenti sulla superficie e fornire prove concrete della sua attività“.

Nuovi dati

All’inizio degli anni ’90, l’imaging radar della NASA’s Magellan spacecraft ha rivelato che Venere, il nostro pianeta vicino, era un mondo di vulcani con vasti flussi di lava. Negli anni 2000, l’orbiter Venus Express dell’Agenzia spaziale europea (ESA) ha gettato nuova luce sul vulcanismo di Venere misurando la quantità di luce infrarossa emessa da una parte della sua superficie (durante la notte). 

Questi nuovi dati hanno permesso agli scienziati di identificare nuovi flussi di lava sulla superficie di Venere che si scontravano con quelli precedenti. Fino a poco tempo fa, l’era delle eruzioni su Venere non era ben nota perché la variazione della lava nuova non era ben limitata.

Il dottor Filiberto e i suoi colleghi hanno ricreato la calda atmosfera caustica di Venere in laboratorio per indagare su come i minerali venusiani osservati reagiscono e cambiano nel tempo. I loro risultati sperimentali hanno mostrato che un abbondante minerale di basalto – l’olivina – reagisce rapidamente con l’atmosfera e in poche settimane si ricopre con i minerali di ossido di ferro – magnetite ed ematite. 

Hanno scoperto, inoltre, che le osservazioni del Venus Express su questo cambiamento nella minerologia avrebbero richiesto solo pochi anni. Pertanto, i nuovi risultati di Filiberto e dei coautori suggeriscono che questi flussi di lava su Venere sono molto giovani, il che a sua volta implicherebbe che Venere abbia effettivamente vulcani attivi.

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