Introduzione

Hai notato che Orione il Cacciatore, una delle costellazioni invernali più iconiche e familiari, ha un aspetto un po ‘… diverso di recente? Il colpevole è la stella della spalla superiore Alpha Orionis, aka Betelgeuse, che appare marcatamente affievolita. Betelgeuse è una stella candidata a diventare una supernova, ma quando esploderà? E come sarebbe se lo facesse?

L’affievolimento

La storia, come tutte le buone storie di astronomia e spazio, inizia venerdì sera – 20 dicembre 2019 – in un fine settimana di vacanza. Abbiamo iniziato a vedere le discussioni di tendenza su Betelgeuse sui social media e abbiamo scavato fino alla fonte: un documento dell’8 dicembre, “The Fainting of the Nearby Red Supergiant Betelgeuse“, di ricercatori dell’Università di Villanova.

Le stime sulla curva della luce, per gentile concessione dell’American Association of Variable Star Observers (AAVSO), hanno verificato l’affermazione che la stella era effettivamente sbiadita di circa un punto di magnitudine, o poco più della metà della sua solita magnitudine da +0,5 a +1,5. Notando che il cielo era sereno, ci siamo diretti verso il nostro garage, osservando il sito nel centro di Norfolk, in Virginia, per dare un’occhiata. Betelgeuse era, in effetti, notevolmente più debole, circa un punto di magnitudine della vicina Aldebaran.

Magnitude estimates of Betelgeuse, going back to 1970. Credit: The AAVSO.

Ora, un cambiamento di una grandezza non è insolito per una stella variabile come Betelgeuse. Ma una diminuzione così grande mai registrata ha fatto riflettere la comunità astronomica. La variabilità del Betelgeuse rosso-arancio fu notata per la prima volta dall’astronomo Sir John Herschel nel 1836, una stella gigante rossa 12 volte più massiccia del sole e distante circa 700 anni luce. Fisicamente, la stella è attualmente gonfiata fino a un raggio di forse otto unità astronomiche (AU). Se lo gettassi al centro del nostro sistema solare, Betelgeuse potrebbe estendersi fino all’orbita di Giove.

 Credit: Dave Dickinson

Questo fatto ha anche permesso agli astronomi di utilizzare le prime misurazioni interferometriche ottiche grezze dal telescopio da 2,5 metri all’Osservatorio del Monte Wilson per misurare il diametro fisico di Betelgeuse di 50 milliarcosecondi. Alla fine degli anni ’80, gli astronomi usarono una tecnica emergente di interferometria per mascherare l’apertura per ottenere la prima ‘immagine’ diretta di Betelgeuse.

A pulsating Betelgeuse in the ultraviolet. Credit: NASA/HST

Una potenziale Supernova

Vale sempre la pena tenere d’occhio Betelgeuse, poiché è uno dei candidati più vicini nella nostra galassia per una supernova nelle vicinanze. Vediamo spesso supernove in galassie distanti, ma un simile evento non è stato visto nella nostra galassia nell’era dei telescopi: la stella di Keplero nel 1604 nella costellazione di Ofiuco era l’ultima supernova osservata nella Via Lattea, sebbene una supernova nel vicino Grande Nube di Magellano ha fatto un bello spettacolo nel 1987.

Un gigante rosso come Betelgeuse vive veloce e muore giovane, esaurendo la sua scorta di idrogeno in poco meno di 10 milioni di anni. La stella è destinata a subire un’implosione centrale e un massiccio collasso e rimbalzo come supernova di tipo II. Una simile esplosione potrebbe verificarsi tra 100.000 anni da adesso…o stanotte.

L’atto di dissolvenza è il preludio a un evento davvero spettacolare o un falso allarme? Gli astronomi non sono sicuri, ma un evento di supernova a soli 700 anni luce di distanza sarebbe un’occasione inaspettata per studiarne uno da vicino. Non solo ogni telescopio ottico sarebbe stato diretto sulla stella che esplodeva, ma risorse come il Laser Interferometry Gravitational Wave Observatory (LIGO) avrebbe potuto rilevare le onde gravitazionali di una supernova vicina e osservatori di neutrini come Ice Cube sepolti nel ghiaccio antartico avrebbero potuto rilevare anche l’evento.

E se esplodesse? Cosa accadrebbe?

Fortunatamente per noi siamo al sicuro dalla “kill zone” di 50 anni luce che ci tiene al riparo da qualsiasi radiazione letale in entrata da Betelgeuse: una supernova sarebbe semplicemente un evento scientificamente interessante e darebbe vita ad un spettacolo magnifico. Le antiche supernovae potrebbero aver contribuito all’evoluzione della vita sulla Terra e un recente studio suggerisce che potrebbe anche aver spinto i primi umani a camminare in posizione eretta. Ecco l’elenco delle stelle che sono attualmente candidate a diventare delle supernovae site nelle vicinanze:

Candidati alle supernova nelle vicinanze fino a 1.000 anni luce. 
Credit: Dave Dickinson

Come sarebbe una supernova di Orione? Usando l’ultima supernova nella Grande Nube di Magellano (un evento di Tipo IIb) come guida, calcoliamo che quando esploderà, Betelgeuse brillerebbe di magnitudine -10. È 16 volte più debole di una luna piena, ma 100 volte più luminosa di Venere, divenendo facilmente visibile nel cielo diurno.

Dove osservarla?

L’evento di dissolvenza in corso è facilmente osservabile, puoi individuarla anche tu:

Credit image e copyright: Steve Brown.

Betelgeuse è facile da trovare a dicembre, salendo ad est al crepuscolo. In effetti, l’inverno nell’emisfero settentrionale è il momento migliore per far esplodere la stella, poiché è all’incirca opposta al sole e dominerebbe il cielo notturno. L’estate sarebbe il momento peggiore.

Qual è il prossimo passo? Beh, aspettati che Betelgeuse si illumini di nuovo all’inizio del 2020 … anche se scendesse ad una magnitudine negativa, oltre Rigel e Sirius, allora le cose potrebbero diventare davvero eccitanti.

Per ora, però, siamo in wait-and-see-mode (in attesa) per tutti i fuochi d’artificio di Capodanno da Betelgeuse. Un evento del genere sarebbe agrodolce: saremmo straordinariamente fortunati a vedere nella nostra vita Betelgeuse diventare una supernova…ma il familiare Orione, il Cacciatore, non sarebbe mai più lo stesso.

Citazioni e Approfondimenti

  • Waiting for Betelgeuse: what’s up with the tempestuous star? by David DickinsonUniverse Today