Introduzione: tra mito e leggenda

Comete e meteore hanno da sempre affascinato la razza umana sin da quando sono state avvistate per la prima volta nel cielo notturno. Ma senza la scienza e l’esplorazione dello spazio per aiutare a capire cosa sono questi pezzi di roccia e ghiaccio, le antiche culture spesso si sono rivolte al mito e alla leggenda per spiegarli.

Tra i Greci e i Romani

Greci e Romani credevano che la comparsa di comete, meteore e piogge di meteoriti erano un qualcosa di portentoso. Erano segni che qualcosa di buono o cattivo era accaduto o stava per accadere. L’arrivo di una cometa potrebbe preannunciare la nascita di una grande figura, un grande personaggio; alcune persone hanno persino sostenuto che la stella nel cielo che i Magi persiani hanno seguito a Betlemme per vedere il neonato Gesù fosse in realtà una cometa .

La cometa di Cesare, raffigurata su una moneta di denario. Wikimedia / Classical Numismatic Group, Inc. , CC BY-SA

Nella primavera del 44 a.C., una cometa apparve in cielo durante i giochi funebri tenuti in onore di Giulio Cesare e venne interpretata come un segno della sua deificazione. Il figlio adottivo, che diventò di li a poco l’Imperatore Augusto, convinse tutti i presenti che quella cometa in realtà era proprio Cesare. Questo evento veniva spesso celebrato nelle antiche fonti. Nel suo poema epico, l’Eneide, Virgilio lo descrive cosi: “una stella appariva di giorno e Augusto persuase la gente a credere che fosse Cesare”.

Augusto celebrava la cometa e la divinizzazione di suo padre sulle monete (aiutava ad essere il figlio di un dio quando cercava di governare l’Impero Romano), e molti esempi sopravvivono oggi.

Pioggia di meteoriti

Lo storico romano Dio Cassius fece riferimento a “stelle della cometa” (così in passato venivano chiamate) che si verificarono nell’agosto del 30 a.C. Questi sono citati come tra i presunti testimoni dopo la morte della regina egiziana Cleopatra. Gli esperti non sono del tutto sicuri di cosa significhi quando Dio usa il termine plurale “stelle comete“, ma alcuni hanno collegato questo evento registrato alla pioggia di meteoriti – le Perseidi – annuale.

Perseo fugge dopo aver tagliato la testa di Medusa in questa raffigurazione. British Museum , CC BY-NC-SA

Sebbene mantenga un antico nome greco, ora sappiamo che l’arrivo delle Perseidi ogni agosto è in realtà l’orbita terrestre che passa attraverso i detriti della cometa Swift-Tuttle.

La pioggia di meteoriti prende il nome dai Perseidai (Περσείδαι), che erano i figli dell’antico eroe greco Perseo. Perseo era una figura leggendaria con un eccellente pedigree di famiglia: era il mitico figlio di Zeus e la principessa Argive Danaë. Perseo si guadagnò una costellazione dopo una serie di epiche avventure nel Mediterraneo e nel Vicino Oriente che includevano l’omicidio spesso illustrato della sorella di Gorgone, Medusa .

Pittura murale di Pompei, raffigurante Perseo che salva Andromeda. Wikimedia , CC BY-SA

Un altro dei celebri atti di Perseo fu il salvataggio della principessa Andromeda. Abbandonata dai suoi genitori per placare un mostro marino, la principessa fu trovata da Perseo su una roccia sull’oceano. La sposò ed ebbero sette figli e due figlie. Gli osservatori del cielo credevano che la costellazione di Perseo, situata proprio accanto ad Andromeda nel cielo notturno, fosse l’origine delle stelle cadenti che potevano vedere ogni estate, e quindi il nome Perseidi rimase.

Lacrime e altre tradizioni

Nella tradizione cristiana, le Perseidi è stata a lungo collegata al martirio di San Lorenzo. Laurenzio era un diacono nella chiesa primitiva di Roma, martirizzato nell’anno 258 d.C., durante le persecuzioni dell’imperatore Valeriano. Il martirio presumibilmente ebbe luogo il 10 agosto, quando la pioggia di meteoriti era al suo apice, e quindi le stelle cadenti sono equiparate alle lacrime del santo.

Documenti dettagliati di eventi astronomici e osservazione del cielo possono essere trovati anche in testi storici dell’Estremo Oriente. È stato scoperto che documenti antichi e medievali provenienti da CinaCorea e Giappone contengono resoconti dettagliati di rovesci meteorici. A volte queste diverse fonti possono essere correlate, il che ha permesso agli astronomi di tracciare, ad esempio, il passaggio della cometa di Halley sulle civiltà antiche sia a est che a ovest. Queste fonti sono state anche utilizzate per trovare la prima osservazione registrata della pioggia di meteoriti delle Perseide come evento specifico, nei registri cinesi Han del 36 d.C.

Sebbene i miti e le leggende possano far pensare che le antiche civiltà abbiano una scarsa comprensione scientifica di quali siano le meteore, le comete e gli asteroidi, questo non potrebbe essere più lontano dalla verità. 

I primi astronomi del Vicino Oriente, crearono i calendari babilonese ed egiziano e i dati astronomici furono – di gran lunga – i più avanzati nell’antichità. E un recente studio di antichi testi cuneiformi ha dimostrato che l’abilità babilonese di seguire comete, movimenti planetari ed eventi del cielo già nel primo millennio a.C. implicava una geometria molto più complessa di quanto si credesse in precedenza.

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